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A commencé comme un poisson. Comment cela a-t-il fini comme ça ?

Une illustration de Zina Deretsky, National Science Foundation, représentant Tiktaalik roseae, le poisson à pattes éteint qui s’est frayé un chemin vers la terre il y a 375 millions d’années. (Zina Deretsky, National Science Foundation via le New York Times)

Ce n’est peut-être pas la pire des époques, mais ce n’est certainement pas la meilleure des époques. La pandémie n’a pas de fin en vue. Le monde se réchauffe, les mers montent et les ours polaires foncent vers l’extinction. Donc : les impôts, la semaine de travail de 9 à 5, la menace renouvelée d’une guerre nucléaire.

Alors que les gens cherchaient quelqu’un à blâmer en plus d’eux-mêmes et de toute l’humanité, un coupable a émergé sous la forme d’un poisson, en particulier le Tiktaalik âgé de 375 millions d’années (prononcé tic-TAH-lick). Nos malheurs modernes n’auraient jamais existé si nos ancêtres n’avaient jamais quitté l’eau, selon le raisonnement. Les quatre chuchotements de pieds de Tiktaalik faisaient du poisson une cible facile.

En 2006, l’artiste Zina Deretsky a réalisé une illustration scientifique de Tiktaalik pour la National Science Foundation. Plus récemment, sa représentation de Tiktaalik comme un poisson pensif prêt à quitter l’eau est devenue la base d’un flot de mèmes.

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Dans l’un, le poisson rencontre des armes d’hast et des prémonitions médiévales : “Si vous voyez une horrible bête évoluer, REPOUSSEZ-LA.” Les mèmes aspirent à frapper Tiktaalik avec un journal enroulé ou à le piquer avec un bâton – n’importe quoi pour le remettre à l’eau et éviter que nous ayons à aller travailler et à payer un loyer.

Lorsque Deretsky a vu pour la première fois l’un des mèmes riffer sur son illustration Tiktaalik, elle a senti qu’elle pouvait compatir. “Notre monde est un peu difficile en ce moment”, a-t-elle déclaré.

Les scientifiques ne sauront peut-être jamais exactement pourquoi des poissons comme Tiktaalik et les premiers tétrapodes – des vertébrés à quatre membres – se sont déplacés vers la terre, a déclaré Alice Clement, biologiste de l’évolution et paléontologue à l’Université Flinders en Australie-Méridionale. “Était-ce pour chercher plus de nourriture, échapper aux prédateurs dans l’eau, trouver un refuge sûr pour leurs petits en développement?” a demandé Clément.

Quoi qu’il en soit, leur héritage est énorme. Le groupe de poissons qui s’est déplacé vers la terre a donné naissance à près de la moitié de tous les vertébrés d’aujourd’hui, y compris tous les amphibiens, reptiles, oiseaux, mammifères et nous. Et bien que nous ne puissions probablement pas retracer notre arbre généalogique directement jusqu’à Tiktaalik, “un animal très semblable à Tiktaalik était un ancêtre direct de l’homme”, a déclaré Julia Molnar, biomécanicienne évolutionniste au New York Institute of Technology.

Si Tiktaalik est notre ancêtre, alors peut-être que le fait de le tenir responsable du chaos qu’il a semé est une expression d’amour.

“L’ère du flop”

Tiktaalik a été connu des humains pour la première fois en 2004, après que des crânes et d’autres ossements d’au moins 10 spécimens aient été découverts dans d’anciens lits de cours d’eau dans le territoire arctique du Nunavut. Les découvreurs, une équipe de paléontologues comprenant Neil Shubin de l’Université de Chicago, Ted Daeschler de l’Académie des sciences naturelles de Philadelphie et Farish Jenkins de l’Université de Harvard, ont décrit leurs découvertes dans deux articles de Nature en 2006.

Un conseil local d’aînés connu sous le nom d’Inuit Qaujimajatuqangit Katimajiit a été consulté, et ils ont donné son nom à Tiktaalik, qui se traduit par un gros poisson d’eau douce qui vit dans les bas-fonds, en inuktitut. Les fossiles ont depuis été renvoyés au Canada.

Les scientifiques cherchaient un fossile comme Tiktaalik, une créature à la pointe des membres, depuis des décennies. Et là où d’autres fossiles nécessitaient un peu d’explication, l’anatomie évidente de Tiktaalik – un poisson avec (presque) des pieds – en a fait l’icône parfaite de l’évolution, située carrément entre l’eau et la terre.

Même alors, le poisson fossile a frappé un nerf populaire, arrivant dans la foulée de l’affaire d’un procès en Pennsylvanie qui s’est prononcé contre l’enseignement du créationnisme comme alternative à l’évolution en biologie au lycée. Pour Shubin, le désir collectif de la société de remettre Tiktaalik à l’eau est un peu un soulagement : vous ne voudriez jeter le poisson que si vous croyiez à l’évolution, « ce qui pour moi est une belle chose », a-t-il déclaré.

Lorsque Deretsky a illustré Tiktaalik, elle l’a dépeint avec son derrière immergé dans l’eau, car le dos du fossile aidé était un mystère à l’époque. Mais dans les années qui ont suivi, les scientifiques ont amassé plus de 20 spécimens et vu plus de son anatomie, y compris son bassin, sa nageoire postérieure et les articulations de son crâne.

En particulier, les tomodensitométries prises par Justin Lemberg, un chercheur du laboratoire de Shubin, ont permis aux scientifiques de scruter l’intérieur de la roche pour voir les os à l’intérieur. Les scans ont engendré des modèles 3D des parties invisibles de Tiktaalik. Certaines analyses ont révélé que Tiktaalik avait des hanches étonnamment massives (plus comme Thicctaalik) et une nageoire pelvienne étonnamment grande. Le poisson, au lieu de se traîner avec ses seules nageoires antérieures, comme une brouette, semblait utiliser ses quatre nageoires pour se déplacer, comme une jeep.

D’autres scans ont révélé les os délicats de sa nageoire pectorale. Contrairement aux rayons symétriques des nageoires de poisson, les os des nageoires de Tiktaalik étaient sensiblement asymétriques, ce qui permettait aux articulations de se plier dans une direction. “Nous pensons que c’était parce que ces animaux interagissaient avec le sol”, a déclaré Thomas Stewart, un nouveau biologiste de l’évolution et du développement à la Penn State University.

Les nageoires de Tiktaalik ont ​​un attrait particulier pour les chercheurs qui étudient les fondements génétiques de nos propres mains. Tetsuya Nakamura, un biologiste du développement évolutionniste qui espère manipuler génétiquement un poisson zèbre pour lui faire pousser des doigts, a accroché des illustrations de la nageoire de Tiktaalik dans son laboratoire comme un phare : “L’image idéale que nous voulons créer dans notre laboratoire”, a déclaré Nakamura.

L’existence de Tiktaalik était idéale à d’autres égards. Les poissons se promenaient dans le Dévonien supérieur, une version jalouse et envieuse de la Terre dans laquelle le climat était agréable et doux et les mers étaient pleines de poissons. Tiktaalik a peut-être passé ses journées à naviguer autour des berges et des marécages regorgeant de plantes, a déclaré Daeschler.

Cette époque sur Terre était une période loufoque pour être un vertébré, selon Ben Otoo, un étudiant diplômé étudiant les premiers tétrapodes à l’Université de Chicago. Les vertébrés qui s’aventuraient sur terre recevaient encore leurs pattes terrestres. “C’est beaucoup de galumphing, tortillant, glissant, soufflant, flop”, ont-ils déclaré. “C’est littéralement l’ère du flop.”

Bien que le Dévonien supérieur ait été une période dangereuse pour être une proie, c’était aussi un lieu de paix mentale – une période avant la conscience de soi et l’embarras. “Tout le monde est, comme, à peine conscient de l’idée qu’il est vivant”, a déclaré Otoo. “C’est génial, juste des vibrations.”

Et la tête plate de Tiktaalik, avec deux yeux posés sur le dessus comme des myrtilles sur une crêpe, le rendait parfaitement adapté pour regarder au-dessus de l’eau. “Cela ressemble à un Muppet”, a déclaré Yara Haridy, nouvelle chercheuse à l’Université de Chicago. “C’est très Muppety.”

D’autres poissons curieux de la terre ou les premiers tétrapodes n’étaient pas moins ridicules. Avant Tiktaalik, les Panderichthys à crâne plat nageaient dans les eaux peu profondes. Plus tard, Acanthostega s’est vanté d’une suite de membres reconnaissable mais décevante. Et Elpistostege, un poisson assez similaire au Tiktaalik, a également brouillé la frontière entre la nageoire et la main.

Donc, si les humains modernes veulent blâmer Tiktaalik pour nos malheurs, il semble juste que nous blâmions tous les autres habitants de la terre naissants – ceux connus et ceux qui restent à découvrir – pour avoir inauguré la conscience de soi et les formes W-2.

Le poisson qui a lancé 1 000 mèmes

Tous les Tiktaaliks fossilisés connus représentent des poissons adultes, les chercheurs espèrent donc découvrir d’autres stades antérieurs qui pourraient éclairer son histoire de vie, par exemple s’il subit une métamorphose.

“Ce serait vraiment amusant de trouver un tas de bébés”, a déclaré Daeschler, qui parcourra à nouveau l’Arctique canadien cet été. Il a noté que les vrais bébés ne s’ossifieraient probablement pas en fossiles, car leurs os sont trop petits. Mais un Tiktaalik juvénile, à peu près aussi long qu’un concombre sans rot, aurait pu survivre. Et qui pourrait blâmer un bébé pour quoi que ce soit ?

Pour être juste, même le Tiktaalik adulte n’aurait pu prédire rien de tout cela ; il n’avait pas de grand projet de colonisation terrestre. “Ce n’est pas comme, ‘Oh, parce que les membres sont meilleurs'”, a déclaré Daeschler. “Ou les animaux ont vu des choses sur terre et ont pensé:” Oh, j’ai besoin d’évoluer. “”

Il est également exagéré de dire que les poissons aquatiques ont marché sur terre de manière significative. Au lieu de cela, a suggéré Daeschler, Tiktaalik exploitait de nouvelles opportunités écologiques au bord de l’eau, se déplaçant à travers les bas-fonds où les poissons sans membres ne pouvaient pas marcher.

Et les agresseurs potentiels de Tiktaalik doivent être conscients qu’un simple bâton n’a peut-être pas suffi à dissuader un adulte. Bien que les reconstructions de son visage semblent “innocentes et stupides”, a déclaré Stewart, le poisson était aussi gros qu’une personne. “Cela change la façon dont vous y pensez, d’une sorte de petite chose de poisson à un animal plus imposant dans l’eau”, a déclaré Stewart.

L’art n’a pas besoin de refléter la réalité pour transmettre une vérité. Les mèmes Tiktaalik n’offrent pas simplement un bouc émissaire pour le malaise moderne. Ils nous demandent aussi d’imaginer un passé, un présent et un futur différents. Que se passerait-il si nous pouvions retracer le cours de l’histoire de l’évolution ?

“C’est une pensée vraiment puissante, et je ne crois pas qu’il y ait quoi que ce soit d’inévitable dans le chemin que l’évolution a emprunté”, a déclaré Molnar à propos des mèmes. “Si vous remontez le temps, vous vous retrouverez dans un endroit complètement différent”, a-t-elle ajouté, paraphrasant le biologiste Stephen Jay Gould.

Donc si Tiktaalik signifie regret, il signifie aussi possibilité radicale. Pour Otoo, le fossile évoque un optimisme utopique, un rappel que la Terre a eu beaucoup d’anciens moi et en aura beaucoup plus.

“Le monde naturel que nous avons tendance à considérer comme étant très immuable et statique – vous regardez les choses et dites:” Oh, c’est comme ça “”, ont-ils déclaré. Mais il y a 300 millions d’années, les continents étaient tous collés en un seul. Même la Terre peut être remodelée avec le temps.

Et si la Terre peut changer, les humains le peuvent aussi, explique Otoo. “Grâce à diverses combinaisons de décisions conscientes et inconscientes, nous avons créé le monde créé de cette façon”, ont-ils déclaré. “Et nous pouvons le faire différemment.”

D’ailleurs, qui dit que les descendants d’un Tiktaalik qui n’a jamais quitté l’eau n’auraient pas créé leur propre monde sous-marin insupportable, où les nodules polymétalliques sont récoltés par des poulpes impayés et les bernard-l’ermite doivent payer une rente sur leurs carapaces ? La cupidité peut aussi exister sous la surface.

Abhorrez le message, pas le messager, conseille Otoo. “Vous ne détestez pas Tiktaalik”, ont-ils dit, ajoutant : “Vous détestez le capitalisme”.

© 2022 La Compagnie du New York Times

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