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Alors que les adolescents luttent contre les émotions pandémiques, la récupération est incertaine

26 avril 2022 – Pour Jennifer, une jeune fille de 16 ans de Caroline du Sud, la phase de confinement du COVID-19 pandémie n’était pas grave.

Enfant unique, elle est proche de ses parents et était heureuse de passer plus de temps avec eux alors qu’ils étaient tous coincés à la maison. Mais lorsque Jennifer (qui a demandé que son vrai nom ne soit pas utilisé en raison de problèmes de confidentialité) a commencé le lycée virtuel en 2020, elle a commencé à avoir une dépression.

“Elle a commencé le lycée depuis sa chambre dans une toute nouvelle école sans amis”, explique sa mère, Misty Simons. “Et depuis, c’est vraiment difficile pour elle de se faire des amis.”

Alors même que la société a rouvert, Simons dit que sa fille est aux prises avec le bilan émotionnel de la pandémie. Bien qu’elle ait été dans thérapie d’anxiété depuis la sixième, l’isolement l’a poussée à la dépression. Et cette dépression, pense-t-elle, “est 100% COVID”.

La situation de Jennifer n’est que trop courante alors que les experts mettent en garde contre une légère augmentation de santé mentale défis chez les adolescents à tous les niveaux. On ne sait pas si la perturbation de la pandémie est une anomalie sur le radar ou les premiers signes d’une génération en permanence retardée dans son développement social et mental.

Les adolescents sont particulièrement vulnérables à la solitude, car leurs pairs deviennent plus importants pour leur développement social, dit Karen RodolphePhD, un psychologie chercheur spécialisé dans la santé mentale des adolescents à l’Université de l’Illinois à Champaign. Les adolescents comptent sur leurs amis pour obtenir du soutien, des conseils et des relations plus intimes tout en exerçant une certaine indépendance par rapport à leur famille, dit-elle.

“Vous avez des adolescents qui sont vraiment concentrés sur l’autonomie par rapport à la famille et qui s’appuient davantage sur leurs pairs. [During the pandemic,] ils ont été forcés de faire exactement le contraire », explique Rudolph.

La pandémie a interrompu cet “important processus normatif”, dit-elle, expliquant en partie pourquoi les adolescents ont peut-être été plus seuls que les autres groupes d’âge pendant les fermetures et l’école virtuelle.

Ils sont également plus vulnérables à l’émotion de l’ennui, dit Rudolph, ce qui signifie qu’ils étaient plus susceptibles d’être gravement déçus lorsqu’ils ne pouvaient pas faire des activités normales qui leur plaisaient. Selon le CDCun tiers des élèves du secondaire ont déclaré avoir une mauvaise santé mentale pendant la pandémie, et 44% ont déclaré qu’ils «se sentaient constamment tristes ou désespérés».

Jennifer, une chanteuse accomplie, n’a pas pu se produire pendant plus de 2 ans. Ses cours de chant ont été suspendus, effaçant à la fois son débouché créatif et une avenue pour se faire des amis, dit Simons.

Mais même si la solitude l’a laissée déprimée, le retour à la « normale » n’a pas été beaucoup mieux. Son anxiété s’est amplifiée lorsqu’elle est retournée à l’école et a vu des camarades de classe avec des attitudes différentes envers les précautions contre le COVID-19. “Elle en a vraiment eu une série, et maintenant elle a peur d’enlever son masque”, dit Simons.

“Je crains que la rentrée ne soit encore plus difficile”

Ashley (pas son vrai nom en raison de problèmes de confidentialité) avait également peur de retourner dans son école de Pennsylvanie et de côtoyer d’autres élèves qui ne faisaient pas attention aux précautions contre le COVID-19.

Elle a quitté son école publique cette année et s’est inscrite dans une petite école privée Quaker avec un mandat de masque et des taux de vaccination plus élevés, dit sa mère, Jamie Beth Cohen. La famille porte toujours des masques partout en public et à l’intérieur, et bien qu’Ashley soit parfois gênée, elle est également nerveuse à l’idée de tomber malade.

“Quant à se sentir à nouveau en sécurité, c’est difficile à dire”, dit Cohen. «Je crains que la rentrée ne soit encore plus difficile. Il y a des amitiés qui ont été perdues en raison de divers degrés d’évaluation des risques parmi les familles.

Cela crée un tout nouveau niveau de stress pour les adolescents qui veulent juste se sentir à nouveau connectés, dit Rudolph. Cela provoque un conflit entre vouloir se conformer et se sentir toujours anxieux d’attraper le COVID-19. Peut-être qu’ils avaient un parent ou un ami qui est tombé malade, ou qu’ils s’inquiètent pour leur propre santé, dit-elle. Quoi qu’il en soit, les adolescents se sentent séparés, ce qui est la dernière chose dont ils ont besoin en ce moment.

“Cela crée de l’anxiété parce qu’ils sont entourés d’enfants dont ils savent qu’ils ne font pas attention et parce qu’on se moque d’eux parce qu’ils sont différents”, explique Rudolph.

Selon Andréa Husson, PhD, professeur de psychologie et de neurosciences à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, l’anxiété chez les adolescents fait souvent partie du développement normal, mais le récent pic de la maladie est préoccupant. Une étude publiée l’an dernier dans JAMA Pédiatrie ont constaté que la dépression et l’anxiété des enfants et des adolescents avaient doublé au cours de la pandémie.

Ashley et son jeune frère ont déjà beaucoup d’anxiété après que deux membres de la famille proche ont été tués dans une fusillade tragique en 2018. L’expérience a frappé près de chez eux et il était difficile de protéger les enfants du traumatisme familial. « Ils ne sont plus en thérapie maintenant. Mais l’isolement était difficile », explique Cohen.

Les adolescents comptent les uns sur les autres pour se sentir en sécurité pendant les périodes de troubles, dit Hussong. Lorsque la pandémie les a coupés les uns des autres, cela leur a donné l’impression d’être constamment sur un terrain fragile.

“Il y a ce sentiment accru que le monde est un endroit dangereux avec la pandémie ainsi que le changement climatique et les tensions politiques”, déclare Hussong. “Lorsque nous avons ce sentiment d’insécurité, nous nous tournons souvent vers nos pairs pour nous sentir à nouveau en sécurité, et les adolescents en ont moins.”

Les niveaux d’anxiété et d’isolement sont alarmants mais pas inattendus compte tenu des contraintes de ces dernières années. Pourtant, d’autres problèmes de développement social plus subtils pourraient également faire surface, dit Hussong. Les adolescents commencent à réfléchir aux structures sociales et à la manière dont ils s’intègrent. Ils explorent leur identité et leur place dans le monde indépendamment de leur famille.

“Sans interaction sociale, les adolescents perdent un moyen qu’ils utilisent pour se développer, c’est-à-dire la comparaison sociale”, déclare Hussong. “Avoir un avis positif [self] l’identité est liée à une plus grande estime de soi, à un sens plus clair de l’objectif et à la résilience face aux défis.

Seul le temps nous dira comment la perturbation de la pandémie se déroulera pour les adolescents. D’une part, les enfants sont résilients et certains adolescents, dit Rudolph, ont peut-être très bien géré la pandémie et ont même appris certaines compétences d’adaptation qui les aideront à prospérer à l’avenir. Mais pour les adolescents qui étaient déjà à risque de problèmes sociaux et de santé mentale, l’expérience pourrait avoir une incidence négative sur leur avenir.

“Lorsque les adolescents ont des problèmes de santé mentale, cela interfère avec leur développement”, explique Rudolph. « Les adolescents souffrant de dépression peuvent montrer une baisse de leur capacité à établir des relations sociales avec les autres et de leur réussite scolaire. Un épisode dépressif sévère peut en fait modifier leur cerveau d’une manière qui les rend plus vulnérables au stress plus tard dans la vie.

Les parents de Jennifer et Ashley disent s’inquiéter de l’impact de la pandémie sur la santé mentale de leurs enfants maintenant et à l’avenir. Simons dit qu’elle fait tout ce qu’elle peut pour remettre sa fille sur la bonne voie.

“Ouf, nous avons du mal”, dit-elle. “La dépression pandémique est une chose très réelle dans notre maison.”

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