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Beaucoup d’enfants sont sur le point de naître en Ukraine. La guerre les affectera-t-elle à vie ?

Lorsque la Russie a attaqué l’Ukraine fin février, des civils ukrainiens ont été immédiatement pris entre deux feux. au cours du dernier mois, les gens ont volé vers les pays voisins, attendant les nuits dans abris anti-bombeset s’en sortir sans eau courante ni électricité.

Les femmes enceintes font partie de celles qui sont prises au milieu. Certains images les plus horribles de la guerre proviennent jusqu’à présent d’une maternité de Marioupol qui a été bombardée par les troupes russes à la mi-mars. Le bouleversement suscite une question troublante : le stress et les conditions de la guerre pourraient-ils affecter un fœtus dans l’utérus ?

La recherche suggère que la réponse est peut-être oui. Certains facteurs, comme la nutrition et la santé mentale d’une mère enceinte, peuvent potentiellement influencer le développement et la santé éventuelle de son enfant, un concept connu sous le nom de programmation fœtale.

“Il s’agit essentiellement de réfléchir à ce qui se passe pendant les 9 mois de grossesse qui peut aider à programmer et à déterminer la santé à vie de la progéniture”, explique Karen Lindsay, professeure adjointe de pédiatrie au Collège des sciences de la santé et chercheuse spécialisée dans nutrition maternelle pendant la grossesse à l’Université de Californie, Irvine. “Et cela peut être dans une direction positive ou plus négative.”

La programmation fœtale est difficile à étudier directement – les chercheurs ne soumettent pas les femmes enceintes à un stress extrême ou à la malnutrition exprès pour voir ce qui se passe – il y a donc beaucoup de scientifiques qui ne savent pas ce qui se passe réellement dans le corps des parents enceintes et de leur progéniture.

Dans les recherches que nous menons, des niveaux élevés de stress pendant la grossesse ont été associés à un risque accru de maladies telles que TDAH et dépression. La malnutrition a été liée à une foule de problèmes de développementainsi que cardiopathie autre Diabète plus tard dans la vie. Pour les parents, c’est inquiétant. Mais rien n’est figé, explique Vivette Glover, professeur de psychobiologie périnatale à l’Imperial College de Londres. Bien que les enfants puissent naître avec un risque plus élevé de développer certaines conditions, il est loin d’être garanti qu’ils le seront réellement. De plus, les parents peuvent prendre des mesures pour réduire davantage ces risques après la naissance d’un enfant.

L’importance de l’alimentation

La malnutrition pendant la grossesse peut affecter un enfant tout au long de sa vie. “Nos recherches au cours des 70 dernières années environ ont montré que les bébés qui souffrent peut-être de malnutrition pendant le développement fœtal et qui sont nés petits, ont en fait un risque accru d’obésité et de maladie cardiaque plus tard dans la vie”, déclare Lindsay.

Cela semble contre-intuitif, dit-elle, et les chercheurs théorisent qu’après avoir été en mode famine pendant le développement, le corps de l’enfant essaie de rattraper son retard et finit par surcompenser le manque de nutriments au début de la vie. Ces signaux de famine “peuvent programmer la progéniture pour qu’elle soit plus susceptible de stocker de la graisse tout au long de sa vie, plutôt que de la masse musculaire maigre”, explique Lindsay. Cela pourrait à son tour augmenter les chances d’un enfant de développer l’obésité.

Ne pas obtenir suffisamment de nutriments peut également nuire au développement du pancréas, ce qui pourrait exposer l’enfant au risque de développer un diabète de type 2 plus tard dans la vie, explique Jessian Muñoz, MD, chercheur en médecine materno-fœtale à UT Health San Antonio. Si la mère enceinte développe un diabète pendant la grossesse (ce qui se produit dans environ 2% à 10% des grossesses aux États-Unis chaque année), cela pourrait changer la façon dont le fœtus réagit à certaines hormones et à certains sucres, ce qui pourrait amener l’enfant à développer un diabète plus tard, dit-il.

Il est important de noter que bon nombre de ces découvertes reposent en grande partie sur des études rétrospectives, peut-être sur un événement spécifique comme un famine ou cette trace la santé au-dessus décennies, et sur les recherches menées sur des animaux comme les souris et les rats. Avec des études animales et rétrospectives, les scientifiques ne peuvent pas dire de manière concluante que la malnutrition pendant la grossesse chez l’homme conduit directement à des conditions telles que l’obésité, les maladies cardiaques ou le diabète, seulement qu’ils voient un lien.

Une bonne nutrition est également essentielle au développement physique de tous les organes du bébé dans l’utérus. Le folate, un micronutriment, par exemple, s’est avéré d’une importance cruciale pour prévenir les anomalies du tube neural, qui sont de graves anomalies du cerveau et de la colonne vertébrale et peuvent entraîner la mort ou une invalidité grave, explique Lindsay. C’est pourquoi les personnes enceintes ou essayant de tomber enceintes doivent prendre de l’acide folique, dit-elle.

De même, les micronutriments iode et choline sont essentiels au développement du cerveau fœtal et à la prévention de l’hyperthyroïdie fœtale, qui peut affecter la santé du bébé dès la naissance, explique Lindsay. Et les acides gras oméga-3 à longue chaîne, souvent présents dans les poissons gras, sont importants pour le développement du cerveau et des yeux, dit-elle.

Les effets du stress

La recherche suggère également que la santé mentale de la mère enceinte peut influencer le développement d’un enfant et augmenter son risque de développer des problèmes de santé mentale plus tard dans la vie.

Les scientifiques se sont penchés spécifiquement sur les effets du stress des catastrophes majeures ou des conflits sur les femmes enceintes et leurs bébés. Par exemple, une analyse de sept catastrophes naturelles, y compris l’inondation du Queensland en 2011 en Australie, la tempête de verglas au Québec en 1998 et le tremblement de terre de 2010 en Haïti, ont constaté que ces événements étaient liés, peut-être sans surprise, à des taux de stress plus élevés chez les femmes enceintes. Ce stress était à son tour associé à certains résultats de développement physique et mental pour leurs bébés, notamment un IMC plus élevé et de moins bons résultats cognitifs et comportementaux après la naissance. Une autre étude a révélé que les personnes exposées en tant que fœtus ou dans la petite enfance à la famine chinoise entre 1959 et 1961 présentaient un risque plus élevé de déclin cognitif à l’âge adulte.

Glover, professeur à Londres, et ses collègues se sont penchés spécifiquement sur les impacts du stress pendant la grossesse sur le développement du cerveau. Bien que les chercheurs ne sachent pas exactement ce qui se passe dans le corps de la mère enceinte, ils pensent que le cortisol, l’hormone responsable de la réponse du corps au stress, est d’une importance cruciale. “Nous pensons que l’exposition du fœtus à plus de cortisol dans l’utérus est l’une des choses qui modifient le développement du cerveau”, ce qui rend l’enfant plus susceptible de développer de l’anxiété et des problèmes émotionnels, comportementaux et cognitifs, explique Glover.

Il existe une enzyme responsable de la décomposition du cortisol, réduisant les niveaux d’hormones de stress dans le corps. Mais les rats enceintes stressées et les femmes enceintes très anxieuses semblent avoir des niveaux inférieurs de cette enzyme dans leur placenta, l’organe qui agit comme un filtre entre le parent et le fœtus. Cela pourrait signifier qu’une plus grande partie du cortisol du parent atteint réellement le fœtus et peut l’affecter. De cette façon, Glover et ses collègues pensent également que le stress fonctionne en tandem avec les vulnérabilités génétiques individuelles. « Nous avons tous des vulnérabilités génétiques différentes ; si une mère est stressée pendant la grossesse et que l’enfant a une vulnérabilité génétique au TDAH, disons, alors il est plus susceptible de l’avoir », dit Glover. Des niveaux élevés de cortisol chez la mère enceinte pourraient également influencer le développement d’autres organes, comme les reins, ce qui pourrait exposer le bébé à un risque plus élevé d’hypertension artérielle et d’autres conditions, dit Muñoz.

Le stress et la nutrition sont liés, dit Lindsay. Non seulement le stress peut influencer ce que les gens mangent, mais le stress peut également affecter la façon dont leur corps métabolise certains aliments, dit-elle. Une personne enceinte peut manger un repas qu’elle pense être sain, mais parce qu’elle mange en se sentant stressée au lieu d’être calme, le repas sain pourrait potentiellement augmenter son taux de sucre dans le sang plus haut que prévu. Cela pourrait à son tour influencer la façon dont le fœtus reçoit la nutrition du parent, dit-elle.

Les scientifiques pensent également que certains des effets du stress et de la nutrition pourraient se produire au niveau moléculaire, à l’intérieur de l’ADN d’un enfant. Des facteurs tels que l’anxiété ou la malnutrition pourraient influencer les produits chimiques qui déterminent si certains gènes sont activés ou désactivés, explique Glover. Bien qu’il y ait beaucoup d’intérêt pour la recherche autour de cette idée, les preuves sont encore assez rares. “Je ne dirais pas que les preuves épigénétiques sont de loin les plus solides”, a ajouté Glover.

Seul un petit pourcentage d’enfants sont touchés par un stress élevé pendant la grossesse de cette manière, dit Glover à propos de ses recherches. Dans une étude, par exemple, 12 % des enfants nés de parents les plus anxieux ou déprimés (se classant parmi les 15 % supérieurs de tous les parents interrogés) présentaient un risque double de trouble mental probable à 13 ans. En revanche, seulement 6 % environ des enfants nés des parents restants présentaient un risque similaire. “Nous parlons d’un risque accru et cela compte vraiment … mais la plupart des enfants ne sont pas affectés.”

Soins pendant et après la grossesse

Pour de nombreuses personnes, il peut être impossible d’éviter le stress pendant la grossesse, que ce stress provienne du travail et de la vie quotidienne, d’un problème de santé mentale persistant comme la dépression ou l’anxiété, ou d’un conflit géopolitique, comme la guerre en Ukraine. De plus, tous les parents n’ont pas accès à des aliments hautement nutritifs. peut-être vivent-ils dans un désert alimentaire ou luttent-ils simplement pour survivre. Ce n’est pas la faute de la personne enceinte, dit Glover. “Nous devons les soutenir en tant que société”, dit-elle.

La bonne nouvelle est que la recherche indique que bon nombre des effets du stress pendant la grossesse peuvent être réduits après la naissance, dit Glover. Accorder une attention particulière à ces enfants, s’assurer qu’ils se sentent solidement attachés à leurs parents ou à leurs tuteurs, et l’allaitement peuvent tous contribuer à atténuer les effets du stress, dit-elle.

Il en va de même en ce qui concerne la malnutrition, dit Lindsay. La susceptibilité d’un enfant à une maladie comme le diabète pourrait être atténuée par une nutrition, une activité et d’autres interventions appropriées, dit-elle. Une susceptibilité n’est pas une fatalité (Cela dit, certains défauts physiques, comme les défauts du tube neural, ne peuvent pas être rectifiés plus tard).

En Ukraine, les bombardements autour de grandes villes comme Kiev continue et les gens vivent en état d’alerte maximale. Dans Marioupol, les familles qui ne peuvent échapper à l’artillerie manquent de nourriture et d’eau. “Le stress qui règne en Ukraine doit être énorme”, déclare Glover. Bien qu’il soit impossible de dire exactement quel sera l’impact de la guerre sur les enfants nés lors de l’invasion russe, les catastrophes passées ont montré que les effets pourraient durer toute la vie, se manifestant peut-être par un déclin mental précoce, une dépression ou un risque accru de maladie cardiaque. Glover dit qu’il sera d’une importance cruciale de prendre soin de ces enfants après la naissance, de toutes les manières possibles.

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