Science

Boeing se heurte à un fournisseur clé avant le lancement du vaisseau spatial Starliner

WASHINGTON, 11 mai (Reuters) – Boeing Co (INTERDIRE) rivalise avec Aerojet Rocketdyne (AJRD.N)un fournisseur clé de son vaisseau spatial Starliner, alors que le géant américain de l’aérospatiale se précipite pour tester le lancement de la capsule d’astronaute sans équipage et réparer sa réputation dans le secteur spatial, ont déclaré des personnes proches du dossier.

Le lancement du CST-100 Starliner est prévu le 19 mai en Floride au sommet d’une fusée Atlas 5 vers la Station spatiale internationale, Boeing visant à montrer à la NASA que le vaisseau spatial est sûr pour transporter les astronautes vers et depuis l’avant-poste en orbite. Des pannes logicielles ont interrompu un vol d’essai similaire sans équipage en 2019.

La mission est une étape cruciale vers le rétablissement de Boeing en tant que rival viable de SpaceX de l’entrepreneur milliardaire Elon Musk, un effort compliqué par le désaccord de Boeing avec le fournisseur de systèmes de propulsion Aerojet, selon trois personnes qui se sont exprimées sous couvert d’anonymat.

Inscrivez-vous maintenant pour un accès GRATUIT et illimité à Reuters.com

Boeing, basé à Chicago, et Aerojet, basé à El Segundo, en Californie, sont en désaccord sur la cause d’un problème impliquant des vannes de carburant dans le système de propulsion Starliner qui a forcé le report d’un vol d’essai en juillet dernier, les deux sociétés se reprochant mutuellement, les sources mentionné.

Le désaccord, qui n’a pas été signalé auparavant, survient à un moment où Boeing se démène déjà pour sortir des crises successives qui ont entravé son activité d’avions de ligne et drainé des liquidités. Lire la suite

Le différend Aerojet est la dernière illustration des difficultés de Boeing avec Starliner, un programme qui coûte à l’entreprise 595 millions de dollars de frais depuis 2019. Face aux contrats à prix fixe de la NASA qui laissent à Boeing peu de marge de manœuvre financière, la société a poursuivi le test Starliner.

Boeing, dans une déclaration fournie par un porte-parole à Reuters, a reconnu pour la première fois qu’il avait finalement l’intention de repenser le système de soupapes de Starliner pour éviter que le problème qui a forcé le report du vol d’essai de l’année dernière ne se reproduise. Le communiqué de Boeing indique que “nous travaillons sur des modifications de conception à court et à long terme des vannes”.

Treize vannes de carburant qui font partie d’un système de propulsion qui aide à diriger Starliner dans l’espace ont été découvertes bloquées et ne répondent pas en position fermée, ce qui a entraîné le report de l’année dernière.

Les différents contretemps techniques ont poussé le premier vol de Starliner avec des personnes à bord vers un futur inconnu, le plaçant loin derrière SpaceX de Musk, dont la capsule Crew Dragon, développée dans le cadre du même programme de la NASA que Starliner, a déjà piloté cinq équipages d’astronautes pour l’agence spatiale américaine.

La NASA espère que Boeing pourra fournir des options supplémentaires pour transporter les astronautes vers la station spatiale. En mars, la NASA a attribué à SpaceX trois missions supplémentaires pour compenser les retards de Boeing.

Une équipe d’ingénieurs de Boeing et de la NASA est généralement d’accord sur le fait que la cause des vannes bloquées implique une réaction chimique entre le propulseur, les matériaux en aluminium et l’intrusion d’humidité provenant du site de lancement humide de Starliner en Floride.

Les ingénieurs et les avocats d’Aerojet voient les choses différemment, accusant un produit chimique de nettoyage que Boeing a utilisé lors d’essais au sol, ont déclaré deux des sources.

Un représentant d’Aerojet a refusé de commenter.

‘CAUSE PREMIÈRE’

“Les tests pour déterminer la cause profonde du problème de valve sont terminés”, a déclaré Boeing dans son communiqué, et les travaux n’ont pas trouvé les problèmes décrits par Aerojet.

La NASA partage ce point de vue, a déclaré à Reuters Steve Stich, qui supervise les programmes d’équipage Boeing et SpaceX pour l’agence spatiale.

Boeing a également déclaré qu’Aerojet n’avait pas respecté ses exigences contractuelles pour rendre le système de propulsion suffisamment résistant pour résister aux problèmes causés par les réactions chimiques.

La semaine dernière, Boeing a ramené Starliner sur la rampe de lancement pour la troisième fois avant le lancement à venir, après avoir remplacé le système de propulsion par un nouveau avec une solution temporaire qui empêche l’humidité de s’infiltrer dans la section de la valve.

Boeing et la NASA ont déclaré qu’ils n’avaient pas recréé de vannes complètement bloquées pendant neuf mois de tests, mesurant plutôt le degré auquel les vannes avaient du mal à s’ouvrir.

Cette approche a été utilisée pour ramener rapidement Starliner sur la rampe de lancement, ont déclaré deux des sources.

La NASA, Boeing, Aerojet et des conseillers indépendants en matière de sécurité doivent se réunir cette semaine pour parvenir à une décision finale sur la cause des problèmes de valve et décider si la solution temporaire fonctionnera.

Les responsables de Boeing considèrent en privé l’explication d’Aerojet pour les vannes défectueuses comme une tentative de détourner la responsabilité du retard coûteux de Starliner et d’éviter de payer pour un système de vannes repensé, ont déclaré deux des sources.

“C’est risible”, a déclaré une personne impliquée dans l’enquête conjointe Boeing-NASA sur la question de la valeur à propos de la réclamation d’Aerojet, s’exprimant de manière anonyme pour discuter des relations confidentielles avec les fournisseurs. “Demander à un fabricant de vannes ou à un fournisseur de systèmes de propulsion d’écrire:” Ouais, j’ai foiré ça “… ça n’arrivera jamais.”

Après que des tests et des problèmes logiciels ont causé l’échec de Starliner en 2019 à s’amarrer à la station spatiale, les responsables de la NASA ont reconnu qu’ils avaient trop fait confiance à Boeing lorsqu’ils ont décidé de consacrer plus de supervision technique au nouveau SpaceX qu’au géant de l’aérospatiale.

La querelle avec Aerojet n’est pas la première querelle de sous-traitant Starliner de Boeing. En 2017, Starliner a eu un accident lors d’un essai au sol qui a contraint le président d’un autre sous-traitant à se faire amputer médicalement la jambe. Le sous-traitant a intenté une action en justice et Boeing a ensuite réglé l’affaire.

Inscrivez-vous maintenant pour un accès GRATUIT et illimité à Reuters.com

Reportage de Joey Roulette; Montage par Will Dunham et Ben Klayman

Notre norme : Les principes de confiance de Thomson Reuters.

.

Leave a Reply

Your email address will not be published.