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Ces chauves-souris imitent les frelons pour éviter d’être mangées par les hiboux

Le mimétisme est répandu dans le règne animal.

Certaines chenilles peuvent se faire ressemblent à des serpents venimeux. Les poussins d’un oiseau amazonien appelé le pleureur cinéreux se métamorphoser en larves vénéneuses. Les syrphes amoureux des fleurs ont évolué pour ressembler à des guêpes piquantes et désagréables au goût.

Ce sont tous des exemples de Mimétisme batésienune astuce évolutive qui conduit un animal relativement inoffensif à copier une espèce plus dangereuse pour effrayer les prédateurs potentiels.

Mais ce type spécifique de mimétisme est presque toujours de nature visuelle, à notre connaissance. Et on le trouve le plus souvent chez les insectes, les oiseaux et les reptiles.

Or, pour la première fois, un type de mimétisme acoustique a été observé chez les mammifères. UN étude publiée 9 mai à Biologie actuelle ont découvert qu’une espèce européenne commune, les grandes chauves-souris à oreilles de souris, semble imiter le bourdonnement des frelons – probablement pour éviter d’être mangé par les hiboux.

“Nous avons découvert qu’un mammifère imite le son d’un insecte pour effrayer un oiseau prédateur”, explique Danilo Russo, l’auteur principal de l’article et professeur d’écologie à l’Università degli Studi di Napoli Federico II, en Italie. “Il s’agit d’une interaction évolutive étonnante impliquant trois espèces qui sont évolutivement éloignées les unes des autres.”

Quel est le buzz ?

Les grandes chauves-souris à oreilles de souris, également connues sous le nom de myotis myotis, sont une espèce de chauve-souris européenne répandue qui aime grignoter des insectes, en particulier des coléoptères. Ils traînent en colonies dans les bois et les lisières des forêts, se perchant dans des grottes souterraines pendant la majeure partie de l’année ou dans des bâtiments pendant l’été. Ils sont souvent la proie de divers oiseaux, y compris les effraies des clochers (Tyto alba) et les chouettes hulottes (Strix aluminium), surtout lorsqu’ils quittent ou retournent à leurs dortoirs.

En 1999, Russo travaillait à la création d’une bibliothèque d’appels pour les appels d’écholocation des chauves-souris européennes et à la collecte de données sur la façon dont diverses espèces communiquent entre elles. Tout en extrayant une petite chauve-souris à oreilles de souris d’un filet de brume, en la tenant dans ses mains, la créature a commencé à frissonner et à émettre un bourdonnement continu et intense, dit Russo. Russo était surpris.

“Ma toute première pensée a été… ça ressemble à des frelons ou des guêpes !”

Au départ, les chercheurs ont émis l’hypothèse que le bourdonnement n’était qu’un appel de détresse quotidien. Mais le son était évidemment similaire à celui d’un insecte qu’une hypothèse est née presque immédiatement, dit Russo, et, finalement, des années plus tard, ils ont décidé de le tester : se pourrait-il que les chauves-souris imitent des frelons ou des abeilles ?

Russo lui-même avait jadis ramassé des pelotes de chouettes effraies, à l’entrée d’une grotte où se perchent ces chauves-souris. “Croyez-le ou non, les plombs contenaient beaucoup de crânes de chauve-souris”, dit-il, il a donc estimé qu’il n’était pas impossible que ces chauves-souris “aient, au cours de l’évolution, “fait” une tentative très extrême de dissuasion. [owls] pour échapper à.”

Donner une huée

Dans l’étude actuelle, Russo et ses collègues ont d’abord comparé les bourdonnements de la chauve-souris avec ceux de quatre espèces différentes d’insectes hyménoptères, y compris les abeilles (Apis mellifera) et frelons européens (Vespa crabro). Ils ont analysé les sons en fonction de leur longueur d’onde, de leur fréquence, de la durée de l’appel et plus encore, et ils ont découvert qu’il y avait un grand chevauchement dans leur structure.

Les hiboux entendent un spectre de longueurs d’onde plus large que les humains. Les chercheurs ont donc modifié les paramètres sonores pour qu’ils correspondent à ce qu’un hibou entendrait, en supprimant les sons les plus aigus. Ils ont réalisé que les chauves-souris ressemblaient encore plus aux insectes bourdonnants aux oreilles des hiboux qu’aux humains. “La similitude était particulièrement forte lorsque des variables non détectées par les hiboux… ont été supprimées”, explique Russo.

Ensuite, à travers des haut-parleurs, les chercheurs ont restitué deux sons de bourdonnement d’insectes. L’un était le son d’une chauve-souris bourdonnante, l’autre était l’appel social d’une chauve-souris à des hiboux captifs et sauvages de deux espèces différentes, des chouettes effraies et des chouettes hulottes.

Bien qu’entendre des sons de chauve-souris enregistrés ait rapproché les hiboux de la source du son, cela semblait surtout secouer les hiboux. Ils ont tenté de s’échapper ou de s’éloigner de l’orateur, ou du moins d’inspecter ce qui se passait.

Au cours de l’expérience, les hiboux sauvages, qui pourraient se souvenir d’avoir été piqués par un insecte volant, ont agi plus effrayés et susceptibles d’essayer de s’échapper par rapport aux hiboux élevés en captivité. Russo et son équipe supposent que c’est parce que les captifs n’ont jamais eu de rencontre avec un insecte piqueur. Cependant, jusqu’à présent, il existe peu de données scientifiques sur la fréquence à laquelle les hiboux sont régulièrement piqués par les abeilles, les frelons et les guêpes, et s’ils les rencontrent souvent.

“Ils savent sûrement que c’est une rencontre dangereuse”, dit Russo. C’est aussi pourquoi il soutient que ce type de mimétisme batesien est probablement une technique déployée lorsqu’une chauve-souris a été capturée et veut s’acheter du temps pour bourdonner.

Requêtes futures

Comme c’est toujours le cas avec de telles nouvelles découvertes, de nombreuses questions demeurent.

Les travaux futurs devront reproduire ces découvertes dans la nature, plutôt qu’en laboratoire, et avec un plus grand nombre de hiboux, afin de vraiment affirmer s’il s’agit d’un type de mimétisme batesien, dit Bruce Anderson, professeur d’entomologie à l’Université de Stellenbosch, en Afrique du Sud, qui n’a pas participé à l’étude. Une autre question est de savoir si les hiboux ne sont pas seulement effrayés par le volume du bourdonnement des chauves-souris, comme ils le pourraient par tout autre bruit fort inattendu. “Nous pouvons vouloir demander s’il s’agit d’un cas de mimétisme ou d’exploitation d’un biais sensoriel”, dit Anderson.

On ne sait pas non plus si, et dans quelle mesure, les hiboux craignent les insectes bourdonnants, bien que les données semblent suggérer que les oiseaux évitent généralement de nicher dans les cavités occupées par ces insectes. Les chercheurs pourraient également en savoir plus sur la question de savoir si ces bourdonnements sont propres aux insectes piqueurs ou si d’autres insectes neutres peuvent les produire. Ce serait aussi bien de tester si les hiboux qui ont été piqués réagissent avec plus de peur que ceux qui ne l’ont pas été, selon David Pfennigprofesseur de biologie à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, qui n’a pas participé à l’étude.

Bien que le mimétisme soit courant et que certains cas de mimétisme batesien soient bien connus, beaucoup de choses restent mystérieuses et frappantes, dit Pfennig. Il dit que c’est pourquoi des découvertes comme celle-ci sont importantes. “Le mimétisme batésien fournit certains de nos meilleurs exemples de la façon dont la sélection naturelle peut produire une adaptation remarquable, y compris entre des groupes d’organismes très éloignés”, déclare Pfennig. Il y en a d’autres exemples de mimétisme acoustique entre différentes espèces, comme la façon dont les chevêches des terriers peuvent émettre des sifflements qui ressemblent à des serpents à sonnette, mais un mammifère copiant un insecte semble être une vraie première.

À l’avenir, les scientifiques aimeraient affiner et élargir leurs recherches.

“Bien qu’il soit toujours utile de valider les observations sur le terrain, nos résultats étaient limpides”, déclare Russo. “Il serait intéressant de trouver des stratégies similaires chez d’autres espèces.” Avec plus de 1 400 espèces de chauves-souris, ainsi qu’une poignée d’espèces de vertébrés autres que les chauves-souris qui bourdonnent lorsqu’elles sont dérangées, Russo suppose que d’autres espèces en plus de celle qu’ils ont étudiée pourraient utiliser la même astuce.

La stratégie des animaux dans les cavités imitant des sons effrayants pour éviter les prédateurs pourrait être, en fait, répandue, dit Anastasia Hélène Dalzielchercheur en ornithologie à l’Université de Wollongong, en Australie, qui n’a pas participé à l’étude.

“La plupart de ce que nous savons sur le mimétisme provient d’études sur le mimétisme visuel, mais en principe, les signaux mimétiques pourraient fonctionner dans n’importe quel sens. [type]», explique Dalziel. “C’est vraiment formidable d’avoir un autre exemple de mimétisme acoustique… pour aider à encourager une enquête plus large sur le mimétisme.”

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