Science

Comment les forêts fantômes sont utilisées pour le greenwashing

Une seule plante de mangrove

Capter le carbone en augmentant le couvert forestier est devenu central dans la lutte contre le changement climatique. Mais il y a un problème. Parfois, ces forêts n’existent que sur le papier – parce que les promesses n’ont pas été tenues, ou parce que les arbres plantés sont morts ou ont même été récoltés. Un nouvel effort sera désormais fait pour suivre les succès et les échecs.

Le Dr Jurgenne Primavera pagaye dans un canoë le long de la côte d’Iloilo aux Philippines. C’est une scène idyllique mais elle fronce les sourcils. Il y a six ans, ces eaux peu profondes ont été plantées de mangroves dans le cadre de l’ambitieux programme national de verdissement du pays, mais maintenant il n’y a plus rien à voir que de l’eau bleue et du ciel bleu.

Quatre-vingt-dix pour cent des semis sont morts, explique le Dr Primavera, car le type de mangrove planté était adapté aux criques boueuses plutôt qu’à cette zone côtière sablonneuse. Le gouvernement l’a préféré, suggère-t-elle, parce qu’il est facilement disponible et facile à planifier.

“La science a été sacrifiée pour la commodité dans la plantation.”

Le programme national de verdissement était une tentative de faire pousser 1,5 million d’hectares de forêts et de mangroves entre 2011 et 2019, mais un rapport cinglant de la Commission d’audit du pays a révélé qu’au cours des cinq premières années, 88 % avaient échoué.

Dr Jurgenne Primavera avec le fruit d'un palétuvier baghpat

Le Dr Primavera tient le fruit d’une mangrove baghpat, qui prospère dans un sol sablonneux

Ces dernières années, de nombreux programmes ambitieux de restauration et de plantation de forêts ont été lancés – certains mondiaux, d’autres régionaux – dans le but d’extraire le carbone de l’atmosphère et de limiter la hausse des températures mondiales.

Graphique montrant les progrès du Bonn Challenge et de Trillion Trees

Graphique montrant les progrès du Bonn Challenge et de Trillion Trees

Les plus grands d’entre eux ont jusqu’en 2030 pour atteindre leurs objectifs, mais ils semblent avoir encore un long chemin à parcourir. Dans certains cas, on ne sait tout simplement pas combien de progrès ont été réalisés.

Avancement des programmes Initiative 2020, Grande Muraille Verte et AFR100

Avancement des programmes Initiative 2020, Grande Muraille Verte et AFR100

Tim Christophersen, jusqu’à ce mois-ci responsable de Nature for Climate au sein du Programme des Nations Unies pour l’environnement, affirme que sur le milliard d’hectares de paysages que les pays ont promis de restaurer dans le monde, “la plupart” reste une promesse plutôt qu’une réalité.

Image satellite de l'Afrique montrant 11 pays participant à la Grande Muraille Verte

Image satellite de l’Afrique montrant 11 pays participant à la Grande Muraille Verte

Dans certains cas, des programmes de plantation grandioses ont été lancés, mais ont donné des résultats limités. La BBC a enquêté sur une douzaine d’exemples qui ont échoué – comme aux Philippines – généralement parce qu’un soin insuffisant a été apporté.

Le gouvernement philippin n’a pas répondu aux demandes de commentaires sur l’évaluation officielle de la Commission d’audit selon laquelle 88% du programme national d’écologisation a échoué.

L’autorité locale qui a planté ce que le Dr Primavera considère comme la mauvaise espèce de mangrove pour les sites côtiers n’était pas d’accord avec elle, affirmant que 50% des semis avaient survécu à certains endroits.

Aux Philippines, au moins un audit a été publié ; dans de nombreux autres pays, les résultats ne sont pas clairs.

L’État indien de l’Uttar Pradesh, par exemple, a planté des dizaines de millions de jeunes arbres au cours des cinq dernières années, mais lorsque la BBC est allée vérifier de nouvelles plantations près de Banda, elle n’en a trouvé que peu vivants.

Des panneaux annonçaient encore fièrement l’existence des plantations, mais les plantes de garrigue prenaient le relais.

Une plantation ratée dans l'Uttar Pradesh

Une plantation ratée dans l’Uttar Pradesh

“Ces plantations sont pour la plupart des séances de photos, elles ont fière allure, les chiffres semblent prodigieux”, déclare Ashwini Chhatre, professeur agrégé à l’Indian School of Business, qui a fait des recherches sur la restauration des écosystèmes.

“Le modèle actuel de plantation exige que vous ayez d’abord des pépinières pour lesquelles vous devez vous procurer des matériaux de construction, puis vous devez vous procurer des sacs de jeunes arbres, du fil de fer barbelé et d’autres choses nécessaires à la plantation, puis le transport de tout.

“Des contrats sont attribués pour la fourniture de tous ces matériaux, qui peuvent également être très peu étanches. Et tant de ces personnes sont intéressées par la replantation, elles ne sont pas intéressées par le succès de la plantation.”

Le responsable de la foresterie de l’Uttar Pradesh, Mamta Dubey, a déclaré à la BBC que toutes les fournitures pour les pépinières d’État étaient achetées par les canaux officiels du gouvernement à des tarifs compétitifs et que la plupart des plantations avaient été jugées réussies par des tiers.

Ces briques entouraient autrefois un jeune arbre dans une plantation de l'Uttar Pradesh

Ces briques entouraient autrefois un jeune arbre dans l’Uttar Pradesh

Selon le professeur Ashish Aggarwal de l’Indian Institute of Management de Lucknow, l’Inde couvre une superficie de la taille du Danemark avec des plantations depuis les années 1990, mais les enquêtes nationales montrent que la couverture forestière n’augmente que progressivement.

“Même avec un taux de survie de 50%, nous aurions dû voir plus de 20 millions d’hectares d’arbres et de forêts”, dit-il. “Mais cela ne s’est pas produit – les données ne montrent pas cet ajout.”

Selon la directrice adjointe de l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO), Tina Vahanen, ce problème est répandu et ne se limite pas à l’Inde.

“De nombreuses plantations ont été des événements promotionnels”, dit-elle, “sans action de suivi vraiment nécessaire pour faire pousser des arbres”.

Jeunes plants ensachés pour la plantation

Jeunes plants ensachés pour la plantation

La BBC a découvert un autre type de problème au Mozambique, qui a permis à des entreprises privées de planifier de grandes plantations de monoculture dans le cadre de sa contribution à l’initiative de restauration du paysage forestier AFR100.

Alors que de nombreuses plantations ont poussé avec succès, il est allégué que dans certains cas, la forêt naturelle mature a été abattue pour faire de la place.

La BBC a entendu cette plainte de villageois des districts de Lugela, Ile et Namarroi dans le centre du pays. Elle est reprise par Vanessa Cabanelas de l’ONG Justica Ambiental, qui affirme que le paysage d’origine fonctionnait mieux qu’un puits de carbone.

“L’idée de la plantation nous est vendue comme une atténuation des impacts du changement climatique, ce qui est faux”, dit-elle.

Les entreprises derrière les plantations consultées par la BBC ont nié que la terre était auparavant une forêt saine. Mozambique Holdings a déclaré que sa plantation de caoutchouc près de Lugela avait été plantée sur une ancienne plantation de thé. Portucel, une entreprise portugaise qui possède une plantation d’eucalyptus près de Namarroi, a déclaré que le paysage avait été dégradé par l’intervention humaine et qu’il restait très peu de vestiges de forêt naturelle.

La BBC a également été témoin de la récolte d’une plantation d’eucalyptus de Portucel. Vanessa Cabanelas souligne que l’abattage des arbres crée des émissions, tout comme le transport maritime lors de l’exportation des grumes, et que les arbres morts ne séquestrent plus de carbone. Un porte-parole de Portucel a déclaré que de nouveaux arbres seraient plantés et que le processus recommencerait.

Portucel a reçu un financement de la Société financière internationale (IFC), une branche de la Banque mondiale, qui n’a pas répondu à la demande de commentaires de la BBC.

Le gouvernement mozambicain n’a pas non plus réagi.

Des forestiers mozambicains abattant une jeune plantation d'eucalyptus

Des forestiers mozambicains abattant une jeune plantation d’eucalyptus

C’est dans ce contexte que la FAO introduit cette semaine un nouveau cadre de suivi des projets de restauration des paysages.

Selon Julian Fox, chef de l’équipe nationale de surveillance des forêts, 20 indicateurs ont été convenus avec les gouvernements et d’autres organisations partenaires. Il s’agit notamment de noter tous les avantages que les forêts apportent aux communautés locales, car il est entendu qu’elles échouent souvent sans soutien local.

“L’idée est de renforcer les capacités des pays à mesurer et à rendre compte de leurs progrès de manière significative et transparente”, a-t-il déclaré.

“Il s’agit principalement de mettre vos bonnes données de surveillance à la disposition de la communauté internationale.”

La tâche de collecter les données incombe toujours aux pays eux-mêmes et il n’y a aucune garantie qu’ils le feront.

Mais heureusement, ce nouvel effort coïncide avec des améliorations dans les systèmes de surveillance par satellite, disent les experts.

“Il y a beaucoup de greenwashing et nous devons activement le découvrir”, déclare Tim Christophersen, le chef sortant de la branche Nature for Climate du PNUE.

“Il y a une tentation pour le greenwashing, car cela coûte moins cher que de faire la vraie chose et de le faire correctement.”

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