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Crise de financement pour limiter les meilleures places dans les universités britanniques

La concurrence pour les places dans les meilleures universités britanniques est de plus en plus féroce, car la baisse du financement par étudiant oblige les établissements à réduire leurs offres malgré la demande croissante, selon les analystes de l’enseignement supérieur.

Le nombre de jeunes de 18 ans d’Angleterre, du Pays de Galles et d’Irlande du Nord admis dans des établissements de haut niveau a chuté de 12,2% cette année, selon une analyse du cabinet de conseil en enseignement supérieur DataHE.

Alors que les étudiants de première année se préparent à commencer leur trimestre cette semaine, les analystes suggèrent qu’il est de plus en plus difficile de s’assurer une place dans les institutions de premier plan en raison de la baisse du financement du premier cycle en termes réels en raison de l’inflation, dissuadant les universités d’augmenter le nombre de cours.

Mark Corver, directeur de DataHE et ancien responsable des données à l’UCAS, l’organisme d’enseignement supérieur, a déclaré que la demande croissante de places s’était « heurtée à une réalité d’offre limitée dans les universités à tarifs majoritairement plus élevés ».

Graphique linéaire du nombre d'admissions de jeunes britanniques de 18 ans, rebasé sur 100 montrant que les universités de haut rang ont connu une baisse plus importante des admissions

L’analyse DataHE, partagée avec le Financial Times, a montré que deux semaines après le jour des résultats, les institutions à tarifs plus élevés avaient recruté 11 430 jeunes de 18 ans de moins en Angleterre, au Pays de Galles et en Irlande du Nord cette année par rapport à 2021.

Le nombre total de candidatures à ce groupe – un indicateur approximatif de l’appétit, car les étudiants peuvent postuler jusqu’à cinq choix – est passé de 545 000 à 573 000.

La baisse des admissions est en partie due au recul des universités les plus compétitives après une forte augmentation des inscriptions l’année dernière, lorsque les examens ont été annulés en raison de la pandémie, ce qui a entraîné une inflation record des notes et davantage d’étudiants répondant à leurs offres d’entrée.

Auparavant, le nombre de personnes fréquentant l’université avait augmenté rapidement pendant une décennie. Le jour des résultats le mois dernier, l’UCAS a déclaré que 425 830 étudiants avaient été acceptés à l’université ou au collège, le deuxième plus élevé jamais enregistré et une augmentation de 16 870 par rapport à 2019.

Cependant, Corver a déclaré que la baisse des admissions de haut niveau entre 2021 et 2022 montrait que les universités ne se développaient pas pour répondre à la demande en raison de pressions financières.

En août, l’inflation a chuté à 9,9 % et devrait atteindre les deux chiffres cet automne. Cependant, les frais de scolarité n’ont augmenté que de 250 £ depuis leur plafonnement à 9 000 £ par an depuis 2012.

“Ils doivent équilibrer les comptes”, a-t-il déclaré. “Cela a conduit à des décisions tactiques sur les admissions pour les étudiants les plus chers, et à un resserrement de l’offre de places d’accueil dans les universités où les gens veulent le plus aller.”

Le Russell Group, qui représente des établissements de rang supérieur, a déclaré que les universités dépensaient 1 750 £ de plus pour chaque premier cycle à domicile par an qu’elles ne gagnaient en frais de scolarité et en subventions, et a prédit que le déficit passerait à 4 000 £ d’ici 2024-2025.

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Universities UK, qui représente le secteur, a nié que les places soient restreintes. Il a souligné que le nombre d’inscriptions a augmenté à long terme et n’a diminué que par rapport à l’année dernière.

Mais il a admis que “l’érosion du financement de l’enseignement aux étudiants britanniques [was] un vrai problème ». Steve West, le directeur général du groupe, a appelé la semaine dernière à un nouveau règlement de financement pour le secteur qui était “serré durement”.

Tim Bradshaw, PDG du groupe Russell, a déclaré qu’il n’était «absolument pas» que les étudiants nationaux soient «évincés», soulignant une augmentation de 14% du nombre de jeunes de 18 ans admis dans les universités à tarif élevé depuis 2012 .

Mais, a-t-il reconnu, si les universités continuaient à subir un déficit budgétaire pour l’enseignement, cela aurait “inévitablement” un impact sur l’admission, “la qualité et le choix des étudiants, [and put] pression sur la taille des classes ».

Les vice-chanceliers cherchent à augmenter leurs revenus dans d’autres domaines tels que les partenariats avec l’industrie, la location de logements et l’embauche d’étudiants plus payants.

Charlie Jeffery, vice-chancelier de l’Université de York, a déclaré qu’il était “inévitable” que les universités cherchent à terme à diversifier les sources de financement.

Pendant des années, les établissements ont cherché à attirer des étudiants étrangers pour combler les déficits de financement. Le nombre de recrues internationales – qui paient en moyenne 13 000 £ par an de plus que leurs pairs nationaux – a augmenté de 2 440 cette année dans les établissements de rang supérieur par rapport à 2021, bien que cela puisse en partie refléter l’assouplissement des restrictions de voyage en cas de pandémie.

Charlie Jeffery, le vice-chancelier de l'Université de York
Charlie Jeffery, vice-chancelier de l’Université de York, a déclaré qu’il était “inévitable” que les universités cherchent à terme à diversifier les sources de financement. © Université d’York

Nick Hillman, directeur du Higher Education Policy Institute, un groupe de réflexion, a déclaré que les pressions budgétaires limiteraient l’appétit des établissements à se développer et les inciteraient à rechercher des revenus provenant des frais de scolarité non à domicile.

Mais il a ajouté que certaines universités cherchaient à combler le manque à gagner en adoptant l’approche inverse : augmenter leur nombre total tout en étant “plus efficaces”. Cela signifierait dépenser moins par élève, a-t-il averti, ce qui pourrait conduire à des économies telles que des classes plus grandes qui pourraient menacer la qualité de l’éducation.

Les chiffres de l’UCAS ont montré que les universités à bas tarif ont en fait augmenté leur nombre de jeunes de 18 ans à domicile de 8 060, soit 10,3% cette année, tandis que les universités à tarif moyen ont recruté 6,2% supplémentaires.

Cela a entraîné une chute de la part de marché totale des universités à tarifs élevés, à 32,1 % contre 36,8 % l’an dernier.

“C’est la grande expérience en cours”, a déclaré Corver. “Ils enseigneront à ces cohortes à une unité de ressources réelles nettement inférieure à celle d’avant – on ne sait pas si cela se reflétera dans la qualité de l’enseignement.”

Analyse de données et journalisme visuel par Federica Cocco

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