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De nouveaux drones pourraient repérer les incendies de forêt plus tôt, voire aider à les éteindre

FIL CLIMATIQUE | À l’heure actuelle, 12 incendies de forêt brûlent sur près de 280 000 acres dans cinq États. Beaucoup d’autres brûleront dans les mois à venir, grâce au changement climatique qui entraîne une sécheresse généralisée à travers les États-Unis

Déjà, le pays a vu des centaines de milliers d’acres de plus brûlés que d’habitude pour cette période de l’année. Entre le 1er janvier et le 4 mai, les incendies de forêt avaient brûlé plus de 1,1 million d’acres. Au cours des 10 dernières années en moyenne, ces quatre mois ont vu environ 707 000 acres brûlés, selon le National Interagency Fire Center (NIFC). En Californie, en proie à la sécheresse, les incendies ont déjà brûlé 6 500 acres, soit plus du double de la moyenne quinquennale de l’État pour cette période.

Les agences fédérales et étatiques espèrent que la haute technologie – littéralement – ​​peut aider à éteindre les incendies plus rapidement et à sauver des vies.

Le US Forest Service se prépare à utiliser deux nouveaux types de drones : un conçu pour repérer de nouveaux incendies, et un autre qui peut allumer des incendies autour des feux de forêt existants pour les priver de carburant.

Les pompiers sont maintenant initiés aux deux technologies par le biais de cours accélérés, pour les préparer à un été long et chaud.

Actuellement, le nord de la Californie, le Texas et les grandes plaines centrales sont en sécheresse, ainsi que certaines parties de la côte du golfe, du sud de la Floride et de l’est des Carolines, selon le NIFC. Cette condition, qui se traduit par un “potentiel d’incendie important supérieur à la normale”, devrait se poursuivre en juillet.

Dans une année normale, le début du mois de mai ne serait que le début de ce que les pompiers appelaient la «saison des incendies». Mais cette époque est révolue, selon Jon Heggie, chef de bataillon du California Department of Forestry and Fire Protection (Cal Fire), la plus grande agence de lutte contre les incendies de forêt aux États-Unis.

“On ne parle plus de la saison des incendies”, a déclaré Heggie. “Maintenant, c’est toujours l’année des incendies.”

Cal Fire, a-t-il dit, se prépare également à utiliser davantage de drones, qui sont adaptés à partir d’avions autonomes précédemment développés et utilisés par l’armée.

Les personnes qui vivent à proximité de zones sujettes aux incendies, mais éloignées, pourraient également bientôt bénéficier de la technologie émergente de détection des incendies de forêt. Dryad Networks, une entreprise allemande, conçoit un système de capteurs bon marché et de faible puissance qui peuvent être accrochés aux arbres pour repérer les traces de monoxyde de carbone et d’autres gaz émis au début des incendies de forêt. Les capteurs enverraient alors des signaux d’avertissement aux satellites, qui émettraient des alertes.

Et d’ici l’année prochaine, certains pompiers disposeront de “systèmes de cartographie des risques” informatisés qui pourront leur fournir “des informations fiables en temps réel”, a expliqué Andy Henson, vice-président de l’intelligence artificielle chez Science Applications International Corp. (SAIC).

Les pompiers ont traditionnellement été limités par ce qu’ils peuvent voir et ce qu’on leur dit par contact radio depuis le quartier général. SAIC, qui est basée à Reston, en Virginie, conçoit des “centres d’opérations” informatisés qui peuvent être transportés par camion ou par avion pour collecter des informations sur les incendies majeurs.

“Vous pouvez avoir tous les drones que vous voulez, mais si vous ne pouvez pas renvoyer d’informations aux pompiers, c’est inutile”, a déclaré Henson.

Les incendies nocturnes en hausse

Le changement climatique entraîne non seulement plus d’incendies totaux, mais également plus d’incendies qui se déclarent ou se développent la nuit. Cela peut rendre plus difficile pour les pompiers de les détecter à temps.

UN étude récente par le Cooperative Institute for Research in Environmental Sciences de l’Université du Colorado à Boulder a examiné des dizaines de milliers d’incendies de forêt dans le monde. Il a constaté que les incendies nocturnes ont augmenté de 7,2 % depuis 2003. Aux États-Unis, la hausse a été de 28 %.

La raison, selon l’étude, est que la hausse des températures a progressivement réduit les niveaux d’humidité que l’air nocturne pouvait auparavant contenir.

“Il est plus facile de mettre le feu à quelque chose quand ils sont secs et chauds que s’ils sont froids et humides”, a expliqué Adam Mahood, écologiste des incendies et l’un des auteurs de l’étude.

Les chercheurs ont d’abord entendu des preuves anecdotiques du Brésil selon lesquelles les incendies brûlaient plus souvent la nuit, a déclaré Mahood. Après deux ans d’étude des données de satellites récemment lancés, les scientifiques ont pu quantifier le changement. Ils appellent la cause “déficit de pression de vapeur”.

L’étude récemment publiée dans la revue Natureconclut que “les systèmes traditionnels de surveillance des incendies reposent sur des caméras au sol ou sur l’imagerie par satellite pour voir la fumée ou les flammes et alerter les pompiers locaux, mais au moment où ils les détectent, il est souvent trop tard”.

L’étude note que certains des incendies de forêt les plus dévastateurs ont récemment brûlé violemment la nuit. Ils incluent le Dixie Fire de Californie en juillet 2021, qui a incinéré plus de 963 000 acres, et le Marshall Fire dans la banlieue de Boulder, Colorado, qui a détruit plus de 1 000 maisons à partir du 1er décembre. 30, 2021.

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