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Élections locales en Grande-Bretagne, en Écosse et en Irlande : à surveiller

LONDRES – Rarement la maxime politique américaine «toute politique est locale» n’a semblé plus appropriée pour une élection en Grande-Bretagne.

Lorsque les électeurs se rendront aux urnes jeudi pour sélectionner des milliers de représentants dans des dizaines de municipalités locales en Angleterre, en Écosse et au Pays de Galles, leurs choix se répercuteront sur la politique nationale britannique, servant potentiellement de référendum sur le Parti conservateur et son chef marqué par le scandale, Premier ministre Boris Johnson.

Les lourdes pertes des conservateurs pourraient cristalliser les craintes au sein du parti que la participation de M. Johnson à des rassemblements sociaux qui ont violé les restrictions de Covid ait désespérément terni sa marque politique – et, par extension, celle du parti. Cela pourrait provoquer un vote de défiance envers sa direction, le forçant à quitter ses fonctions.

Cela ne signifie pas que le scandale des partis de Downing Street est au premier plan dans l’esprit de nombreux électeurs. Ils se soucient davantage des préoccupations quotidiennes telles que la collecte des ordures, l’entretien des routes et les règles d’urbanisme – des questions qui sont contrôlées par les membres élus du conseil local.

Les conservateurs font face à des vents contraires alors que la Grande-Bretagne est aux prises avec la flambée des coûts de l’énergie et des aliments. Le scandale des fêtes illicites organisées à Downing Street a aggravé l’humeur anti-titulaire, amenant certains députés conservateurs à craindre que M. Johnson ne mette en danger leurs propres sièges lors d’une future élection générale.

Bien que son soutien énergique à l’Ukraine et à son président, Volodymyr Zelensky, ait changé de sujet pour l’instant, M. Johnson fait toujours face à plusieurs développements qui pourraient encore éroder sa position.

La police pourrait lui imposer plus d’amendes pour avoir enfreint les règles de Covid (il en a déjà payé une). Et une enquêteuse du gouvernement, Sue Gray, doit remettre un rapport sur l’affaire qui, selon beaucoup, brossera un portrait accablant de la culture alimentée par l’alcool à Downing Street sous M. Johnson.

Alors que les conservateurs sont à la traîne du Parti travailliste de l’opposition dans les sondages, une déroute est loin d’être gagnée d’avance. Le travail a bien fonctionné en 2018, la dernière fois que bon nombre de ces sièges étaient en jeu, ce qui lui a donné moins de marge de progression. Bien qu’il puisse éliminer certains bastions conservateurs à Londres, il pourrait avoir du mal à récupérer des sièges dans le «mur rouge», les bastions industriels du nord de l’Angleterre où les conservateurs ont fait des percées en 2019.

Le vote consiste principalement à élire des «conseillers», des représentants dans les municipalités qui ont des fonctions à l’étranger comme le remplissage des nids-de-poule, la collecte des ordures et la délivrance des permis de construire. Quoi qu’il arrive, il n’y aura pas de changement dans le gouvernement national dirigé par M. Johnson. La participation risque d’être faible.

Des élections ont lieu partout en Écosse, au Pays de Galles et en Irlande du Nord, et il y a aussi des votes dans certaines parties de l’Angleterre. Les politiciens considèrent souvent les résultats comme un test de l’humeur du public, mais certains électeurs pensent plus à leur patch qu’à la situation politique dans son ensemble. Et parce que les votes ne sont exprimés qu’à certains endroits, ces élections offrent au mieux une idée fragmentée de ce que pense l’électorat.

Avant même le premier vote, les partis minimisaient leurs attentes. Ce ne serait pas un choc vendredi, lorsque les résultats pleuvent, s’ils se disent tous surpris par un résultat meilleur que prévu.

Cela fait partie du jeu, car lors des élections locales, façonner le récit est particulièrement important. En 1990, les conservateurs ont décrit la défaite comme une victoire en attirant l’attention sur des victoires symboliques dans deux arrondissements de Londres : Wandsworth et Westminster.

Ainsi, les conservateurs ne semblent pas choqués de voir des prédictions selon lesquelles ils pourraient perdre 550 sièges, car cela place la barre très bas. Le parti travailliste, pour sa part, a atténué les attentes en affirmant que sa solide performance d’il y a quatre ans, lorsque de nombreux sièges ont été disputés pour la dernière fois, lui laisse peu de place pour s’améliorer.

Les conservateurs aimeraient éviter une perte de plus de 350 sièges, mais ils pourraient considérer 100 à 150 sièges comme un blues de mi-mandat typique. Un gain de plus de 100 sièges serait un grand succès pour M. Johnson.

Le leader travailliste, Keir Starmer, serait déçu si son parti ne remportait aucune victoire significative ; 50 à 100 places seraient une performance honorable. Il espère aussi consolider l’emprise travailliste à Londres.

Avec des résultats affluant de toute l’Angleterre, de l’Écosse et du Pays de Galles – ainsi que des élections à l’Assemblée d’Irlande du Nord, où différentes dynamiques sont en jeu – vendredi pourrait sembler déconcertant.

Mais une poignée de races peut éclairer l’état de la politique britannique. À Londres, les conservateurs auront du mal à conserver les arrondissements de Wandsworth et de Westminster. Les conservateurs contrôlent Wandsworth depuis l’époque du premier ministre Margaret Thatcher. Westminster, où le scandale de Downing Street est un problème local, n’a jamais échappé au contrôle des conservateurs.

Dans l’arrondissement de Barnet, au nord de Londres, où 15 % de la population est juive, le parti travailliste, qui avait été critiqué sous son ancien chef, Jeremy Corbyn, pour antisémitisme, cherche une victoire rédemptrice. Sous M. Starmer, le Parti travailliste s’est efforcé d’éradiquer l’antisémitisme et de resserrer ses liens avec les Juifs britanniques.

Dans le « mur rouge », la capacité du parti travailliste à inverser les incursions conservatrices sera mise à l’épreuve. Les conservateurs ont remporté une élection parlementaire partielle à Hartlepool, une ville portuaire du nord-est de l’Angleterre, l’année dernière. Mais les élections locales risquent d’être serrées. Un conservateur candidat à un siège de quartier municipal a exhorté les électeurs: “Ne punissez pas les conservateurs locaux pour les erreurs commises à Westminster.”

En Écosse, la question est de savoir si les conservateurs peuvent maintenir les gains réalisés lors du dernier vote en 2017, lorsqu’ils ont remporté le deuxième plus grand nombre de voix, après le Parti national écossais. Les sondages montrent que la popularité des Tories a été mise à mal en Ecosse par le scandale de Downing Street.

Les élections à la législature d’Irlande du Nord pourraient donner les résultats les plus ambitieux. Le parti nationaliste irlandais, le Sinn Fein, était bien placé pour remporter le plus de sièges, ce qui représenterait un extraordinaire passage à l’âge adulte pour un parti politique que beaucoup associent encore à des années de violence paramilitaire.

Les résultats, qui ne sont pas attendus avant samedi, pourraient bouleverser les arrangements de partage du pouvoir dans le Nord qui ont maintenu une paix fragile pendant deux décennies. Dans les sondages de la semaine dernière, le Sinn Fein détenait une avance constante sur le Parti unioniste démocrate, qui favorise le statut actuel de l’Irlande du Nord au sein du Royaume-Uni.

Le Sinn Fein a mené une campagne qui met l’accent sur les préoccupations de la table de cuisine telles que le coût élevé de la vie et les soins de santé – et qui minimise son engagement idéologique envers l’unification irlandaise, héritage de ses liens avec l’Armée républicaine irlandaise.

Le seul effet immédiat d’une victoire du Sinn Fein serait le droit de nommer le premier ministre du prochain gouvernement. Mais les unionistes, qui se sont scindés en trois partis et pourraient encore se retrouver avec le plus grand bloc de voix, ont averti qu’ils ne participeraient pas à un gouvernement avec le Sinn Fein à la tête.

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