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JetBlue Airways à la croisée des chemins après que Spirit a rejeté son offre de rachat

Un avion de ligne JetBlue atterrit devant un avion Spirit Airlines sur une voie de taxi à l’aéroport international de Fort Lauderdale Hollywood le lundi 25 avril 2022. (Joe Cavaretta/Sun Sentinel/Tribune News Service via Getty Images)

Joe Cavaretta | Sentinelle du Soleil | Getty Images

JetBlue Airways est à la croisée des chemins d’un quart de siècle.

Le premier vol de la compagnie aérienne a décollé de New York pour Fort Lauderdale en février 2000. Vingt-deux ans plus tard, les dirigeants de JetBlue ont de nouveau jeté leur dévolu sur le sud de la Floride avec une offre surprise pour Spirit Airlines. Ce premier vol a été un succès, l’offre ne l’a pas été.

Spirit a rejeté lundi l’offre en espèces de 3,6 milliards de dollars de JetBlue et a déclaré qu’il s’en tenait à un accord de fusion avec son compatriote transporteur à très bas prix Frontier Airlines, un accord conclu en février d’une valeur de 2,9 milliards de dollars. Fourrure de stock de l’esprit plus de 9% lundi après avoir annoncé qu’il refusait l’offre de JetBlue en faveur de l’accord Frontier, tandis que JetBlue a légèrement augmenté tandis que JetBlue a augmenté de plus de 2%.

Spirit, basé à Miramar, en Floride, a évoqué des préoccupations réglementaires en refusant l’offre, affirmant qu’il doutait qu’une acquisition de JetBlue soit approuvée, en partie à cause du partenariat de JetBlue dans le nord-est avec American Airlines, que le ministère de la Justice a poursuivi pour bloquer l’année dernière. Le DOJ a fait valoir dans sa plainte que cela augmenterait les tarifs et nuirait à la concurrence, mentionnant spécifiquement l’importance des petits transporteurs comme JetBlue.

JetBlue a déclaré qu’il céderait les actifs de Spirit à New York, Boston et certains en Floride dans le cadre d’une offre révisée. Le PDG de Spirit, Ted Christie, a déclaré jeudi lors de l’appel de la compagnie aérienne au premier trimestre qu’il s’était “demandé si bloquer notre accord avec Frontier était, en fait, leur objectif”.

Le rejet de Spirit laisse JetBlue Airways à un tournant. Près de 24 ans après sa constitution, JetBlue est passée d’une compagnie aérienne de loisirs excentrique basée à New York avec une classe de service à la sixième plus grande compagnie aérienne aux États-Unis avec plus de 100 destinations de Los Angeles à Lima, au Pérou.

Tout au long de ses plus de deux décennies de service, JetBlue s’est démarqué parmi ses pairs, en annonçant des tarifs bas et des équipements pour les passagers comme des écrans de siège, la télévision par satellite et plus tard, une connexion Wi-Fi gratuite. Il a même plus d’espace pour les jambes que ses concurrents. Sa dernière entreprise – un service vers Londres – vise à capturer les passagers les mieux rémunérés de ses rivaux avec ses suites de classe affaires Mint.

Les actions de JetBlue ont baissé de plus de 43% au cours des 12 derniers mois, à la clôture de jeudi, sous-performant une baisse de 29% de l’indice NYSE Arca Airline Index, qui suit 18 transporteurs principalement basés aux États-Unis. Sur la même période, le S&P 500 est en baisse de 1,3 %.

Cela, combiné au rejet du conseil d’administration de Spirit, accroît la pression sur Robin Hayes, le troisième PDG de JetBlue, et son équipe de direction pour qu’ils développent simultanément la compagnie aérienne et garantissent la fiabilité du processus.

JetBlue s’est classée dernière parmi les transporteurs américains en février pour la ponctualité, avec un taux d’arrivées à l’heure de près de 62 %, contre une moyenne de près de 77 % sur 17 compagnies aériennes, selon le ministère des Transports.

En avril, il a dû faire face à une foule d’autres problèmes opérationnels alors que des orages balayaient la Floride, affectant les opérations de Spirit, Southwest Airlines, American Airlines et d’autres.

“Je pense qu’ils peuvent se réparer. Ils ont besoin d’un leadership qui soit vraiment capable de gérer une compagnie aérienne beaucoup plus grande et beaucoup plus complexe”, a déclaré Mark Ahasic, un consultant en aviation qui a travaillé chez JetBlue de 2000 à 2006, notamment en tant que directeur de la planification opérationnelle et responsable de la planification d’entreprise. “Ce n’est plus la startup entrepreneuriale JetBlue. C’est un transporteur évolué.”

Les dirigeants de JetBlue ont fait valoir que l’acquisition de Spirit aurait contribué à accélérer sa croissance, lui donnant accès à la flotte de Spirit de plus de 170 avions Airbus ainsi qu’à plus de 2 000 pilotes à un moment où la pénurie de pilotes et l’attrition entravent l’expansion.

JetBlue a une multitude de problèmes internes à résoudre, tels que l’amélioration de la fiabilité et ses relations avec les équipages, qui se sont plaints des horaires exténuants résultant de la pandémie, ce que le personnel d’autres transporteurs comme Southwest et American a également signalé. JetBlue a déjà pris des mesures pour réduire son horaire d’environ 10 % cet été afin d’avoir plus de marge de manœuvre pour les perturbations.

Une marge de manœuvre qu’il n’a pas toujours offerte à son meilleur patron.

Un effondrement en février 2007 a bloqué des milliers de clients et a coûté au fondateur de JetBlue, David Neeleman, son poste de PDG à l’époque. (Neeleman dirige maintenant le transporteur parvenu Breeze Airways.) Jamie Baker, analyste de la compagnie aérienne JPMorgan, a noté le précédent à la lumière des problèmes opérationnels de JetBlue lors d’un appel aux résultats le 26 avril, la semaine avant que Spirit ne rejette l’offre de JetBlue.

“La constitution du conseil d’administration de JetBlue est différente aujourd’hui, mais il convient de noter qu’il existe un précédent pour les hauts dirigeants qui ont été licenciés lorsque les opérations ont souffert”, a déclaré Baker.

JetBlue et d’autres compagnies aériennes ont dû naviguer par mauvais temps dans le hotspot de voyage de la Floride. La Federal Aviation Administration a déclaré mercredi qu’elle ajouterait “immédiatement” du personnel à un centre principal de contrôle du trafic aérien pour l’État après une réunion avec les compagnies aériennes, au cours de laquelle les transporteurs ont déclaré qu’ils continueraient à assurer le service vers la Floride au-dessus des niveaux de 2019.

“Nous ne pouvons pas contrôler la météo, mais nous pouvons essayer de tout contrôler suffisamment, et c’est ce que nous prévoyons de faire”, a déclaré Hayes lors de l’appel des résultats d’avril. “Mais la priorité n ° 1 à partir de là pour moi, pour l’équipe de direction, pour le conseil d’administration en ce moment est de restaurer notre performance opérationnelle car c’est la voie vers la récupération des marges.”

JetBlue dit qu’il continuera à travailler sur son fonctionnement et à retrouver sa rentabilité. Pour l’instant, il dit qu’il veut toujours acquérir Spirit.

“Bien que nous préférerions sans aucun doute négocier une transaction avec vous, si vous continuez à refuser de vous engager de manière constructive avec nous afin que nous puissions offrir cette valeur à vos actionnaires, nous examinons activement toutes les autres options qui s’offrent à nous”, a écrit Hayes à Spirit. Le président H. McIntyre Gardner et le PDG Ted Christie dans une lettre du 29 avril.

Un porte-parole de JetBlue a refusé de donner plus de détails, mais une bagarre pour Spirit Airlines par le biais d’une bataille par procuration ou d’une offre publique d’achat pourrait être coûteuse.

L’offre de JetBlue sur Spirit n’est pas sa première tentative d’acquisition. Il a perdu contre Alaska Airlines en 2016 lorsque cette compagnie aérienne, un autre transporteur de taille moyenne comme JetBlue, a acquis Virgin America.

JetBlue n’a pas indiqué qu’il était ouvert à l’acquisition ou à la combinaison avec un autre transporteur que Spirit. Le PDG d’Alaska, Ben Minicucci, a déclaré à CNBC en mars qu’il souhaitait que sa compagnie aérienne se développe de manière organique et qu’une combinaison n’est pas sur la table pour le moment. Une porte-parole de l’Alaska a déclaré mardi à CNBC que la stratégie de Minicucci était valable.

“Souvent, les entreprises feront des acquisitions pour éviter d’avoir à réparer leur propre maison”, a déclaré Emilie Feldman, professeur de gestion à la Wharton School de l’Université de Pennsylvanie. “Parfois, il est préférable de laisser tomber l’acquisition et de réparer votre propre entreprise.

Ahasic a ajouté que JetBlue a “des poissons plus fondamentaux à faire frire”.

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