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La flambée des prix du gaz remet la mer du Nord sur la carte de l’exploration

En mars, les vannes d’un pipeline offshore à 30 miles au large de la côte de Norfolk ont ​​été ouvertes pour la première fois pour libérer du gaz foré à plus de 7 000 pieds sous le fond marin.

IOG, qui est cotée en bourse, le pompera jusqu’au terminal voisin de Bacton où il sera traité pour être vendu à la branche de commercialisation du gaz de BP, qui le distribuera aux ménages, aux centrales électriques et aux groupes industriels fabriquant des produits tels que les plastiques et les médicaments.

Depuis l’apogée de la mer du Nord dans les années 1970 jusqu’au début des années 2000, le Royaume-Uni a pu satisfaire toute sa propre demande de gaz. Mais la production a fortement diminué au cours des deux dernières décennies et le pays importe désormais plus de 60% de ses besoins via des pipelines de Norvège et de l’UE, et des navires transportant du gaz naturel liquéfié des États-Unis et du Qatar.

Après des années de baisse des investissements dans les infrastructures de la mer du Nord, la flambée des prix du gaz suscite une nouvelle vague d’intérêt pour l’exploration gazière sur le plateau continental du Royaume-Uni.

Avec certaines majors pétrolières et gazières telles que les actifs de plongée BP et Shell ces dernières années, une grande partie du rajeunissement est menée par de plus petites entreprises telles que IOG, Neptune, Kistos et Serica.

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“Il y a beaucoup plus d’intérêt à explorer le gaz de la mer du Nord”, a déclaré Ashley Kelty, analyste chez Panmure Gordon. « Les petites découvertes jugées non rentables à 50 pences par thermie valent désormais la peine et les entreprises se demandent : « En combien de temps puis-je développer cela ? ». Les entreprises parcourent d’anciennes superficies jugées en jachère et voient ce qu’elles peuvent trouver. »

Le directeur général d’IOG, Andrew Hockey, a déclaré que la société visait à “augmenter la production à court terme via notre infrastructure existante pour soutenir la sécurité énergétique cet hiver”.

L’intérêt des producteurs a été aidé par une recrudescence des prêts bancaires et par le gouvernement, qui subventionne les investissements et a ouvert ce mois-ci le processus de demande pour plus de 100 licences d’exploration et de développement.

“Il existe une énorme opportunité de relancer le pétrole et le gaz au Royaume-Uni”, a déclaré Sam Laidlaw, président exécutif de Neptune Energy, qui a déjà doublé la production de l’un de ses champs au cours des six derniers mois.

Malgré d’énormes progrès sur la transition vers les énergies renouvelables, le gaz reste essentiel au Royaume-Uni en raison de l’intermittence de l’énergie éolienne et solaire et du stockage limité des batteries. Le gaz est utilisé pour chauffer 85 % des foyers et produire 40 % de l’électricité du Royaume-Uni.

Mais bien qu’il y ait un certain espoir qu’une augmentation de la production en mer du Nord et la réouverture du stockage protégeront la Grande-Bretagne des chocs les plus graves sur les prix de l’énergie, peu s’attendent à ce qu’elle arrête le déclin à long terme du plateau continental – ou qu’elle fasse baisser les coûts de l’énergie ou empêche coupures de courant cet hiver.

Les nouveaux gisements mettent deux à cinq ans avant de pouvoir produire et le gaz est vendu à des prix fixés par les marchés internationaux.

“Le financement des projets pétroliers et gaziers en mer du Nord a commencé à revenir, mais ce n’est pas une solution miracle” à la crise de l’approvisionnement en gaz, a déclaré Jim Bradley, directeur du cabinet de conseil RPS.

Un terminal gazier de la mer du Nord à Bacton sur la côte de Norfolk
Un terminal gazier de la mer du Nord à Bacton sur la côte de Norfolk © David A Eastley/Alamy

Les prix du gaz ont grimpé de 400 % en 2021, en grande partie en raison de la reprise de la demande à la suite des fermetures de coronavirus et des conditions météorologiques défavorables qui ont entraîné une baisse de l’énergie éolienne et une dépendance renouvelée au gaz.

“La hausse des prix du gaz n’a rien à voir avec la guerre en Ukraine”, a déclaré Kelty. “Il augmentait bien avant l’invasion de la Russie, même si, de toute évidence, le retrait forcé du deuxième fournisseur d’énergie au monde a exacerbé la crise.”

Alors que l’écart entre l’offre et la demande persistait, la concurrence pour le carburant a fait monter les prix en flèche.

“Si l’Asie paie plus que l’Europe pour le GNL, ces cargaisons iront là-bas et cela fera grimper les prix”, a-t-il ajouté. “Lorsque les prix commenceront à monter en flèche, vous verrez littéralement le navires faisant demi-tour parce qu’ils ont trouvé un meilleur enchérisseur.”

La flambée des prix a gonflé les bénéfices au premier semestre de l’année chez les producteurs de gaz de la mer du Nord, dont Serica, où ils ont bondi de 8 840 % sur des revenus en hausse de 250 %, et Kistos, où ils ont bondi de 745 %, bien que cela inclue les effets de une acquisition.

Le gouvernement a imposé en juillet une taxe temporaire sur les bénéfices exceptionnels que le Trésor prévoit de lever 5 milliards de livres sterling cette année. Il a également introduit une subvention au développement pour les producteurs qui, selon l’Institute for Fiscal Studies, signifie « qu’investir 100 £ dans la mer du Nord ne coûtera aux entreprises que 8,75 £, le reste étant payé par le gouvernement ».

Les entreprises et les consommateurs britanniques en paient le prix. Les factures énergétiques moyennes des ménages sont passées à 2 500 £ par an malgré un plafond sur les factures qui devrait coûter 90 milliards de £ aux contribuables, et il est peu probable que les prix baissent bientôt. Les prix du gaz étaient en moyenne de 295p par thermie la semaine dernière, contre une moyenne historique de 70p-80p, ou seulement de 40p-50p une fois les fluctuations saisonnières supprimées.

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Il n’y a aucune obligation pour les entreprises de donner la priorité à l’approvisionnement du Royaume-Uni, bien que contrairement au pétrole de la mer du Nord, dont 80 % sont exportés, la majeure partie du gaz produit sur le plateau continental doit venir à terre.

Mais un excédent de gaz au Royaume-Uni signifie que les producteurs peuvent gagner plus en Europe et a conduit à des exportations record. À la fin de la semaine dernière, les prix européens du mois à venir étaient de 154 €/MWh contre 110 €/MWh au Royaume-Uni.

« Pourquoi vendre au Royaume-Uni s’ils peuvent le vendre en Europe ? » dit Kelty. “Les entreprises britanniques vendent leur gaz en Europe via les conduites d’interconnexion parce que le prix y est plus élevé et que les Européens se précipitent pour remplir les installations de stockage de gaz avant l’hiver.”

Le Royaume-Uni rachète généralement du gaz à l’Europe pendant les mois d’hiver, mais rien ne garantit que cela se produirait s’il y avait une pénurie sur le continent cet hiver.

Et les installations de stockage de gaz du Royaume-Uni sont parmi les plus petites d’Europe – suffisamment pour répondre à seulement 2 % de la demande annuelle.

Centrica, qui a fermé la plus grande installation du pays à Rough en 2017, est en train de rouvrir le site, qui avait une capacité de 10 jours en hiver. Mais il négocie toujours un accord de financement avec le gouvernement et ne fournira probablement qu’un stockage minimal cet hiver.

“Si nous disposions d’un stockage de gaz fonctionnel, nous n’aurions pas besoin de dépendre des flux transfrontaliers entrant au Royaume-Uni”, a déclaré Kelty.

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