Science

La méga-sécheresse pourrait devenir la nouvelle norme dans le sud-ouest des États-Unis

Des conditions de méga-sécheresse comme celles qui affectent certaines parties de la Californie pourraient devenir la nouvelle norme dans certaines régions

nvelichko/Shutterstock

Les sécheresses exceptionnellement graves – ou méga-sécheresses – font partie de la variabilité naturelle du climat. Pourtant, dans les endroits les plus vulnérables à ces événements extrêmes, comme le sud-ouest de l’Amérique du Nord, le réchauffement climatique d’origine humaine pourrait modifier les températures de fond et les précipitations de sorte que la sécheresse devienne la nouvelle norme.

Méga-sécheresse en Amérique du Nord

Cette histoire fait partie de notre Terre desséchée série sur la méga-sécheresse en cours dans le sud-ouest de l’Amérique du Nord, la pire sécheresse de ce type en plus de 1200 ans

Une sécheresse est, par définition, quelque chose qui prend fin. “Une sécheresse est une période temporaire de disponibilité en eau inférieure à la normale”, explique Benjamin Cuisinier à l’Université de Columbia à New York. Même les méga-sécheresses qui ont duré des siècles ont finalement pris fin avec le retour d’années plus humides. Mais que se passe-t-il lorsque la normale elle-même change ?

Cook et ses collègues ont examiné les recherches sur le bilan mondial de la sécheresse au cours des 2000 dernières années pour identifier les modèles et les causes communs des méga-sécheresses. Ils se sont tournés vers des études qui avaient examiné les modèles distinctifs laissés dans les cernes des arbres, les sédiments lacustres, les stalagmites et d’autres enregistrements naturels pour identifier le moment et la gravité des sécheresses avant les enregistrements modernes.

Les chercheurs ont découvert que des sécheresses exceptionnellement durables, graves ou généralisées se sont produites sur tous les continents, à l’exception de l’Antarctique, au cours des deux derniers millénaires.

Avec le contexte fourni par ces enregistrements à long terme, les chercheurs ont ensuite examiné comment les processus climatiques naturels et les changements climatiques d’origine humaine pourraient influencer ces événements extrêmes à l’avenir, en synthétisant les résultats de différentes études de modélisation climatique.

Ils ont constaté que les régions déjà vulnérables à la méga-sécheresse dans le cadre de la variabilité climatique naturelle sont susceptibles de voir ce risque augmenter avec le réchauffement. Cela est principalement dû à des températures plus élevées, plutôt qu’aux changements prévus dans les précipitations globales.

“Lorsque vous réchauffez l’air, la demande en eau de l’air augmente”, explique Parc Williams à l’Université de Californie à Los Angeles, co-auteur de la recherche. L’air plus chaud peut contenir plus d’humiditéce qui signifie qu’il reste moins d’eau dans les cours d’eau ou dans le sol.

Dans des travaux antérieurs, Williams et ses collègues ont constaté que le changement climatique causé par l’homme représentait environ 46 % de la gravité de la méga-sécheresse actuelle dans le sud-ouest de l’Amérique du Nord. Ceux qui ont conclu que le réchauffement ont contribué à la sécheresse principalement en asséchant le sol et réduire la quantité de précipitations tombant sous forme de neigelaissant moins de neige pour fournir un réservoir d’eau pour les mois plus secs et plus chauds.

Ils ont découvert que le reste de la sécheresse était principalement dû à la tendance récurrente de la température de surface de la mer dans l’océan Pacifique connue sous le nom de La Niña, qui peut interagir avec l’atmosphère pour affecter le climat dans des régions éloignées. Sans l’effet supplémentaire du réchauffement causé par l’homme, cependant, la sécheresse ne serait probablement pas devenue une méga-sécheresse, dit Park.

En fonction des émissions de gaz à effet de serre, le réchauffement futur pourrait pousser les choses encore plus loin à certains endroits, modifiant la température moyenne et les précipitations pour créer une sorte de sécheresse perpétuelle – ce que les chercheurs appellent une « nouvelle normalité climatique ».

“Si vous passez à une toute nouvelle base de référence avec le changement climatique, où même les années humides sont juste égales aux années normales du passé, alors, selon cette définition, vous êtes en quelque sorte en permanence dans la sécheresse”, explique Cook. “Cela remet en question notre façon de penser à la sécheresse.”

Dans un scénario d’émissions modérées, les chercheurs ont découvert que les régions les plus susceptibles de passer à des conditions tierces d’ici la fin de ce siècle sont le sud-ouest de l’Amérique du Nord, l’Australie, l’Asie centrale et du Sud-Est, la Méditerranée et l’ouest de l’Amérique du Sud – où il y a une méga-sécheresse actuellement. L’Afrique de l’Ouest et de l’Est, l’Asie du Sud et le nord de la Chine connaîtraient également un léger risque accru de méga-sécheresse.

Sur la carte, les régions à ? haut risque ?  à la fin du XXIe siècle (cercles rouges) connaissent des déplacements moyens de l'ensemble multimodèle vers des conditions tierces (par exemple, l'ouest de l'Amérique du Nord, l'Europe, l'Amérique centrale), alors que ceux à « risque modéré »  (cercles orange) connaissent généralement de petites augmentations du risque de méga-sécheresse associées à des sous-ensembles de modèles plutôt qu'à un changement cohérent de la moyenne d'ensemble (par exemple, l'Afrique de l'Ouest, le nord de la Chine).

Les chercheurs ont rassemblé les données de 22 modèles climatiques différents pour projeter les régions confrontées à un risque de méga-sécheresse grave et modéré jusqu’en 2100

Revues Nature Terre et Environnement; Cook et al.

Dans un scénario d’émissions de gaz à effet de serre très élevées, la modélisation par Samantha Stevenson à l’Université de Californie à Santa Barbara, et ses collègues ont découvert que l’Afrique australe, le sud-ouest de l’Amérique du Nord, l’Europe occidentale et l’Australie connaîtraient des conditions de type méga-sécheresse pendant une grande partie du 21e siècle.

« Nous ne pourrons pas revenir au climat des 2000 dernières années », déclare Cook. “Nous changeons fondamentalement l’ensemble du système et le déplaçons.”

Référence de la revue : Avis sur la nature Terre et environnement, DOI : 10.1038/s43017-022-00329-1

Inscrivez-vous à notre newsletter gratuite Fix the Planet pour recevoir une dose d’optimisme climatique directement dans votre boîte de réception, tous les jeudis

En savoir plus sur ces sujets :

.

Leave a Reply

Your email address will not be published.