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La NASA progresse dans la réparation de la fusée lunaire SLS

Les ingénieurs font des progrès en résolvant principalement des problèmes de système au sol qui ont fait dérailler trois tentatives précédentes pour alimenter la nouvelle fusée lunaire du système de lancement spatial de l’agence pour un compte à rebours de répétition générale. Les responsables de la NASA ont déclaré jeudi qu’ils espéraient faire une quatrième tentative d’ici la mi-juin.

Si tout se passe bien avec la prochaine “répétition en tenue humide”, ou WDR, test de compte à rebours, la NASA pourrait être en mesure d’aller de l’avant pour un lancement inaugural tant attendu au cours de la période d’août. Mais aucune date cible ne sera fixée avant la réussite du test de ravitaillement en carburant et la résolution de tout autre problème qui pourrait survenir.

“Nous fixerons cette date de lancement officielle une fois que nous aurons fini de nous habiller”, a déclaré Jim Free, directeur du développement des systèmes d’exploration au siège de la NASA. “Mais sur la base de certains des défis historiques de programmes similaires au fil des ans et des performances que nous avons vues jusqu’à présent, nous envisageons quelques périodes de lancement au cours de la période d’août.”

La fusée lunaire du système de lancement spatial de la NASA au sommet du pad 39B au Kennedy Space Center avant le premier des trois tests de ravitaillement infructueux. La fusée et sa plate-forme de lancement mobile subissent actuellement des réparations et des inspections dans le bâtiment d’assemblage des véhicules avant une quatrième tentative. / Crédit : NASA

Il a déclaré que l’équipe restait optimiste sur la base des résultats du dépannage à ce jour.

UN soupape bloquée dans le deuxième étage de la fusée a été remplacé, la cause probable d’une fuite d’hydrogène sur la plate-forme de lancement a été identifiée et un fournisseur hors site travaille à la mise à niveau d’un système de pipeline qui fournira suffisamment d’azote gazeux éliminant les flammes au tampon pour ” en toute sécurité” la fusée pendant le ravitaillement.

Si ces problèmes peuvent être entièrement résolus, Free a déclaré que l’énorme fusée pourrait être ramenée au pad 39B au Kennedy Space Center d’ici la fin du mois, ouvrant la voie à un quatrième test de ravitaillement du début à la mi-juin.

Après le test, chaque fois qu’il se produit, la fusée SLS sera ramenée au bâtiment d’assemblage de véhicules de la NASA pour être entretenue avant d’être renvoyée sur le pad pour son lancement lors de son vol inaugural, envoyant une capsule d’équipage Orion non pilotée au-delà de la lune et retour.

Mais Free a averti que les problèmes sont complexes et qu’il est possible que plus d’un test de réservoir soit nécessaire pour tester en profondeur les systèmes complexes de la fusée SLS et leur interaction avec les systèmes au sol qui fournissent les propulseurs, la puissance et d’autres éléments critiques.

Il a déclaré que les fenêtres de lancement d’août “nous permettraient de faire deux tentatives de répétition en tenue humide si nous en avons besoin”.

“Nous sommes optimistes sur le fait que nous n’avons besoin que d’un seul de plus sur la base de tout ce que nous avons pu faire jusqu’à présent pour affiner nos procédures de tanking”, a-t-il déclaré. “Mais nous voulons également être réalistes et francs avec vous sur le fait qu’il faudra peut-être plus d’une tentative pour obtenir les procédures là où nous en avons besoin.”

Équipée de deux propulseurs à combustible solide étendus et d’un étage central propulsé par quatre moteurs principaux de navette spatiale modifiés, la fusée SLS de 322 pieds de haut générera une poussée de 8,8 millions de livres au décollage, plus que la légendaire fusée Saturn 5 qui a lancé les astronautes d’Apollo sur la lune il y a 50 ans.

La fusée SLS a été transportée sur la rampe de lancement 39B le 18 mars préparer le terrain pour un compte à rebours de répétition générale pour vérifier les procédures de chargement du carburant, pour pratiquer les options de recyclage et pour effectuer la myriade d’autres étapes nécessaires pour lancer en toute sécurité la fusée géante.

Bien que la technologie de l’héritage de la navette soit familière, le SLS transporte plus de propulseurs d’oxygène et d’hydrogène liquides ultra-froids – 730 000 gallons – les températures et les pressions sont différentes et les étapes du compte à rebours pour gérer les systèmes complexes utilisent de nouveaux logiciels et procédures.

Le compte à rebours de la tenue humide, ou WDR, est destiné à tester tous les aspects du système de lancement, en utilisant les mêmes étapes qui seront suivies le jour du lancement.

Trois tentatives précédentes pour charger la fusée avec des propulseurs ont été interrompues par une variété de systèmes principalement au sol, y compris des problèmes d’azote gazeux insuffisant, un clapet anti-retour à l’hélium coincé dans le deuxième étage de la fusée et la fuite d’hydrogène dans un raccord ombilical attaché au premier étage.

La valve à hélium n’a pas fonctionné correctement car un petit morceau de débris de caoutchouc s’est logé dans le mécanisme. La vanne a été remplacée, mais les ingénieurs tentent toujours de déterminer la source des débris.

La fuite d’hydrogène résultait apparemment d’une compression moins qu’optimale sur deux joints dans un ombilical de plate-forme de lancement. Les ingénieurs ont resserré ces raccords ainsi que des raccords similaires dans d’autres ombilicaux.

Alors que la ligne d’alimentation semble désormais sans fuite à température ambiante, les ingénieurs ne sauront pas comment elle fonctionne à des températures cryogéniques ultra-froides jusqu’à la prochaine tentative de chargement du SLS avec des propulseurs.

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