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La réalité géographique de la guerre en Ukraine : la Russie s’est emparée d’une grande partie de l’Est

POKROVSK, Ukraine – L’invasion de l’Ukraine voisine par la Russie, vieille de près de trois mois, a été ponctuée par une planification défectueuse, des renseignements médiocres, la barbarie et une destruction gratuite. Mais obscurcie dans les combats quotidiens est la réalité géographique que la Russie a fait des gains sur le terrain.

Le ministère russe de la Défense a déclaré mardi que ses forces dans l’est de l’Ukraine avaient avancé jusqu’à la frontière entre Donetsk et Louhansk, les deux provinces russophones où les séparatistes soutenus par Moscou combattent l’armée ukrainienne depuis huit ans.

L’affirmation du ministère, si elle est confirmée, renforce la perspective que la Russie pourrait bientôt prendre le contrôle complet de la région, connue sous le nom de Donbass, contre seulement un tiers avant l’invasion du 24 février.

C’est loin de ce qui semblait être les grandes ambitions du président russe Vladimir V. Poutine lorsqu’il a lancé l’invasion : la saisie rapide et facile de vastes étendues de l’Ukraine, y compris la capitale, Kiev, le renversement d’un gouvernement hostile et un remplacement avec une fidélité incontestée qui assurerait la soumission de l’Ukraine.

Néanmoins, la saisie du Donbass, combinée au succès précoce de l’invasion russe dans la saisie de parties du sud de l’Ukraine jouxtant la péninsule de Crimée, que la Russie a illégalement annexée en 2014, donne au Kremlin un énorme levier dans toute négociation future pour mettre fin au conflit.

Et les Russes bénéficient de l’avantage supplémentaire de la domination navale en mer Noire, la seule route maritime du commerce ukrainien, qu’ils ont paralysée avec un embargo qui pourrait éventuellement affamer l’Ukraine économiquement et contribue déjà à une pénurie mondiale de céréales.

Témoignant devant la commission sénatoriale des forces armées à Washington mardi, Avril D. Haines, la directrice du renseignement national, a mis en garde contre un “conflit prolongé” en Ukraine alors que la Russie cherche à étendre ses gains territoriaux au-delà de la région du Donbass, y compris la création d’un pont terrestre sur la côte ukrainienne de la mer Noire.

Mais Mme Haines a averti que M. Poutine aurait du mal à réaliser ces gains sans une mobilisation ou un projet à grande échelle, qu’il semble réticent à ordonner pour l’instant. Alors que les ambitions territoriales de M. Poutine entrent en conflit avec les capacités limitées de son armée, Mme Haines a déclaré que la guerre pourrait entrer dans « une trajectoire plus imprévisible et potentiellement escalade » au cours des prochains mois, augmentant la probabilité que M. Poutine lance des menaces directes contre utiliser des armes nucléaires.

Au cours des dernières semaines, les troupes ukrainiennes et russes se sont livrées à une attrition exténuante, se battant souvent avec acharnement sur de petites zones, alors qu’un village tombe aux mains des Russes un jour pour être repris par les Ukrainiens quelques jours plus tard.

Les Ukrainiens dépendent de plus en plus d’une injection d’aide militaire et humanitaire occidentale, en grande partie des États-Unis, où la Chambre votait mardi soir pour approuver un plan d’urgence de près de 40 milliards de dollars.

“Les Russes ne gagnent pas, et les Ukrainiens ne gagnent pas, et nous sommes un peu dans une impasse ici”, a déclaré le Lt. Le général Scott D. Berrier, directeur de la Defense Intelligence Agency du Pentagone, qui a testé aux côtés de Mme Haines.

Pourtant, la Russie a pratiquement atteint l’un de ses principaux objectifs : s’emparer d’un pont terrestre reliant le territoire russe à la péninsule de Crimée.

Lorsque M. Poutine a ordonné l’invasion, certains des combattants les plus qualifiés de son armée ont quitté la Crimée et le sud de la Russie, s’emparant rapidement d’un ruban de territoire ukrainien le long de la mer d’Azov. Le dernier bastion de la résistance ukrainienne dans cette région, à l’usine sidérurgique d’Azovstal à Marioupol, a été réduit à quelques centaines de soldats affamés, désormais confinés pour la plupart dans des bunkers.

Mais les efforts des forces russes pour étendre et fortifier le pont terrestre ont été compliqués par les forces ukrainiennes déployées le long d’un front est-ouest qui ondule à travers de vastes champs de blé et engloutit parfois des villages et des villes.

Bien que l’artillerie et les roquettes russes aient fait des ravages dans les zones résidentielles, rasant des maisons et terrorisant les habitants, l’armée russe n’a pas engagé suffisamment de forces pour déplacer la ligne de manière significative ou menacer le principal centre industriel de Zaporizhzhia, la plus grande ville près de la ligne de front, le colonel Oleg Goncharuk, le commandant de la 128e brigade séparée d’assaut en montagne, a déclaré dans une interview le mois dernier.

“Ils essaieront d’empêcher nos forces d’avancer et ils essaient de consolider leurs positions”, a déclaré le colonel Goncharuk, dont les forces sont déployées le long du front sud-est. “Mais nous ne connaissons pas leurs ordres ni quelles sont leurs ambitions.”

C’est dans les provinces orientales de Donetsk et Louhansk que les combats sont les plus féroces.

À l’hôpital principal de Kramatorsk, une ville de Donetsk, des ambulances affluent jour et nuit, transportant des soldats blessés au front, qui racontent être coincés par des bombardements quasi constants.

Environ 80% des patients sont blessés par des explosifs tels que des mines et des obus d’artillerie, a déclaré le capitaine. Eduard Antonovskyy, commandant adjoint de l’unité médicale de l’hôpital. Pour cette raison, a-t-il dit, très peu de patients ont des blessures graves. Soit vous êtes assez loin d’une explosion pour survivre, soit vous ne l’êtes pas, a-t-il dit.

“Nous obtenons soit des blessures modérées, soit des décès”, a déclaré le capitaine Antonovskyy.

Les forces russes contrôlent désormais environ 80% du Donbass, selon des responsables ukrainiens, et ont concentré leurs efforts sur une poche de territoire sous contrôle ukrainien avec Kramatorsk en son centre.

Tout autour de la ville, les boums des combats lointains se font entendre à toute heure et une épaisse fumée plane comme un brouillard matinal. Presque quotidiennement, les forces russes lancent des attaques à la roquette et des frappes aériennes sur la ville elle-même, mais la violence la plus punitive est réservée aux endroits à portée de l’artillerie russe.

À environ 62 miles au nord-est de Kramatorsk se trouve Severodonetsk, où l’artillerie russe stationnée à environ cinq ou six miles à l’extérieur de la ville, cède rarement, ce qui rend difficile pour les quelque 15 000 habitants qui restent de s’aventurer au-dessus du sol.

Oleg Grigorov, le chef de la police de la région de Louhansk, a comparé la violence à la bataille de Stalingrad pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsque les forces soviétiques ont renversé la vapeur contre les nazis, mais seulement après avoir subi d’énormes pertes.

“Ça ne finit jamais. Du tout », a déclaré M. Grigorov. « Des quartiers entiers sont détruits. Pendant des jours, des semaines, ils bombardent. Ils anéantissent intentionnellement nos infrastructures et la population civile.

M. Grigorov a déclaré qu’environ 200 de ses officiers sont restés dans la ville, qui a perdu l’électricité et l’eau. Leur tâche principale est de livrer de la nourriture aux personnes qui s’abritent dans leurs sous-sols et d’enterrer les morts.

Le blocus russe de l’Ukraine par la mer Noire n’a pas diminué le désir du Kremlin de prendre le contrôle d’Odessa, le port ukrainien le plus important, qui a fait l’objet de plusieurs attaques aériennes. Dernièrement, les forces russes ont tiré sept missiles, frappant un centre commercial et un entrepôt de biens de consommation et tuant au moins une personne et en blessant plusieurs autres, ont déclaré des responsables ukrainiens.

La grève est survenue quelques heures seulement après que le président du Conseil européen, Charles Michel, se soit rendu à Odessa, où il a été contraint de se réfugier dans un abri anti-bombes en raison d’une autre attaque.

M. Michel, qui a rencontré le Premier ministre ukrainien Denys Shmyhal, a critiqué la Russie pour avoir étranglé les exportations de céréales ukrainiennes qui nourrissent les gens du monde entier.

“J’ai vu des silos remplis de céréales, de blé et de maïs prêts à être exportés”, a déclaré M. Michel dans un communiqué. “Cette nourriture si nécessaire est bloquée à cause de la guerre russe et du blocus des ports de la mer Noire, entraînant des conséquences dramatiques pour les pays vulnérables.”

Le président ukrainien Volodymyr Zelensky a exhorté la communauté internationale à faire pression sur la Russie pour qu’elle lève le blocus.

“Pour la première fois depuis des décennies, il n’y a pas de mouvement habituel de la flotte marchande, aucun port habituel ne fonctionne à Odessa”, a-t-il déclaré dans une allocution du jour au lendemain. “Probablement, cela ne s’est jamais produit à Odessa depuis la Seconde Guerre mondiale.”

L’économie ukrainienne devrait reculer de 30 % cette année, la Banque européenne pour la reconstruction et le développement a déclaré mardi, aggravant ses prévisions d’il y a seulement deux mois, lorsqu’il prévoyait une contraction de 20%.

La guerre a “mis l’économie de l’Ukraine sous une pression énorme, avec la dévastation lourde des infrastructures et des capacités de production”, a déclaré la banque dans une mise à jour économique.

Il a estimé que 30 à 50 % des entreprises ukrainiennes ont fermé, 10 % de la population a fui le pays et 15 % supplémentaires sont déplacées à l’intérieur du pays.

La banque a également prévu que l’économie russe se contracterait de 10% cette année et stagnerait l’année prochaine, avec des perspectives sombres à moins qu’un accord de paix ne conduise à un assouplissement des sanctions occidentales.

Michel Schwartz rapporté de Pokrovsk, Ukraine, Marc Santora de Cracovie, Pologne, et Michel Levenson de New York. Le reportage a été fourni par Julian E. Barnes autre Emilie Cochrane de Washington, et Eshe Nelson autre Cora Engelbrecht de Londres.

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