Science

Le coûteux télescope SOFIA risque d’être résilié après des années de problèmes

La NASA et le Centre aérospatial allemand ferment définitivement l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge (SOFIA), un télescope embarqué sur un avion qui est examiné depuis des années pour son coût élevé et sa faible production scientifique. Depuis 2014, l’observatoire a effectué des centaines de vols au-dessus de la vapeur d’eau dans l’atmosphère terrestre pour obtenir une vue dégagée des objets célestes et recueillir des données aux longueurs d’onde infrarouges.

SOFIA a mesuré les champs magnétiques dans les galaxies, repéré de l’eau sur les parties ensoleillées de la Lune et détecté le premier type d’ion qui s’est formé dans l’Univers, l’hydrure d’hélium. Mais son fonctionnement coûte environ 85 millions de dollars par an à la NASA, soit presque autant que les dépenses de fonctionnement du télescope spatial Hubble. Le 28 avril, la NASA et le Centre aérospatial allemand, les deux partenaires de SOFIA, ont annoncé qu’ils fermeraient l’observatoire d’ici le 30 septembre.

Le prix élevé de l’observatoire, combiné à sa production scientifique relativement faible jusqu’à récemment, lui vaut un mauvais classement dans enquête sur la décennie de l’année dernière de l’avenir de l’astronomie et de l’astrophysique américaines. La NASA a cité la recommandation de l’enquête de fermer SOFIA – avancée par la communauté astronomique – lorsqu’elle a annoncé sa décision. L’observatoire devait à l’origine avoir une durée de vie de 20 ans, mais il sera désormais mis hors service après seulement 8 ans.

“C’est une décision très difficile, et certainement très douloureuse pour tous ceux qui ont travaillé sur la mission”, déclare John O’Meara, scientifique en chef à l’observatoire WM Keck à Kamuela, Hawaï, qui a travaillé sur des plans à long terme pour l’astronomie et Astrophysique aux États-Unis. Mais “c’est le bon choix”.

SOFIA coûte plus cher à exécuter chaque année que la plupart des autres missions d’astrophysique de la NASA combinées. Le Centre aérospatial allemand contribue à hauteur de 20 % aux frais de fonctionnement. L’observatoire coûte cher car contrairement aux télescopes spatiaux, il nécessite des pilotes et un personnel pour le faire voler et le ravitailler.

« Unique au monde »

SOFIA est un Boeing 747 avec un trou percé sur le côté pour accueillir un télescope de 2,5 mètres de large et 17 tonnes, qui scrute l’Univers alors que l’avion vole à des altitudes comprises entre environ 11 et 14 kilomètres. Il a effectué environ 800 vols scientifiques depuis qu’il est devenu opérationnel en 2014. L’avion vole principalement depuis sa base d’attache à Palmdale, en Californie, bien qu’il ait également été déployé dans des endroits comme l’Allemagne, le Chili et la Nouvelle-Zélande – ces deux derniers pour observer des objets célestes. qui ne sont visibles que de l’hémisphère sud.

SOFIA collecte des données qui ne sont pas recueillies par des observatoires au sol ou des télescopes infrarouges spatiaux, tels que le télescope spatial James Webb, qui a été lancé l’année dernière. C’est le seul observatoire qui peut actuellement faire des observations à certaines longueurs d’onde de l’infrarouge lointain. “SOFIA est unique au monde”, a déclaré Walther Pelzer, directeur de l’agence spatiale allemande, dans un communiqué annonçant sa fermeture.

Ses capacités infrarouges permettent à SOFIA de faire d’autres observations uniques, comme celles qui ont conduit à la détection d’eau sur la Lune éclairée par le soleil. “L’arrêt est malheureux pour la science et l’exploration lunaires, car nous venons de commencer à cartographier l’eau sur la Lune avec SOFIA”, déclare Paul Lucey, planétologue à l’Université d’Hawaï à Manoa à Honolulu. “La capacité de SOFIA est unique – il n’y a pas d’autres observatoires ou engins spatiaux capables de cartographier la molécule d’eau sur la Lune illuminée.”

Sous surveillance

La production scientifique de SOFIA a longtemps été remise en question. En 2019, une paire d’examens commandés par la NASA Souligné que l’observatoire n’avait pas donné lieu à un grand nombre de publications très citées. Au cours des 6 premières années après le début des opérations, il a produit 178 articles scientifiques, contre plus de 900 au cours des 6 premières années de Hubble.

En réponse aux critiques, SOFIA a engagé une nouvelle directrice, Margaret Meixner, et a intensifié son attention sur la productivité scientifique. “SOFIA s’est transformée au cours des trois dernières années”, déclare Meixner, doublant son taux de publication annuel au cours de cette période. Elle dit que sa production scientifique est comparable à celle de l’observatoire spatial Herschel de l’Agence spatiale européenne, qui était le télescope spatial le plus récent à fonctionner dans l’infrarouge lointain, et que la science de SOFIA répond à de nombreuses priorités de recherche future qui sont énoncées dans le enquête sur la décennie.

Lorsqu’on lui a demandé si la NASA avait pris en compte les récentes découvertes de SOFIA lors de sa prise de décision, la porte-parole de l’agence, Alise Fisher, a souligné l’enquête décennale, qui déclare qu’elle “n’a trouvé aucune preuve que SOFIA pourrait, en fait, passer à un avenir nettement plus productif”.

Charles Woodward, astronome à l’Université du Minnesota à Minneapolis, affirme que la fermeture de SOFIA a provoqué un sentiment de “mélancolie” parmi les astronomes infrarouges, étant donné que sa productivité avait augmenté. “Une partie importante de la communauté pensera que SOFIA a eu le petit bout du bâton”, dit-il.

Ces dernières années, plusieurs demandes budgétaires de présidents américains ont recommandé de mettre fin à SOFIA. Dans chaque cas, le Congrès – généralement dirigé par le chef de la minorité de la Chambre des représentants, Kevin McCarthy, qui représente un district près de Palmdale – a fourni des fonds pour le maintenir. La dernière décision pourrait rendre les souhaits du Congrès sans objet.

D’ici le 30 septembre, SOFIA devrait faire ses dernières observations, y compris éventuellement un déploiement en Nouvelle-Zélande. La NASA et l’agence spatiale allemande mettront ensuite hors service l’avion.

Cet article est reproduit avec permission et ce que première publication le 28 avril 2022.

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