Science

Le plus gros tas d’ordures de l’océan regorge de vie flottante

En 2019, le nageur français Benoit Lecomte a nagé plus de 300 miles nautiques à travers le Great Pacific Garbage Patch pour sensibiliser à la pollution plastique marine.

Alors qu’il nageait, il était souvent surpris de constater qu’il n’était pas seul.

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“Chaque fois que je voyais des débris de plastique flotter, il y avait de la vie tout autour”, a déclaré Lecomte.

Le patch était moins une île à ordures qu’une soupe d’ordures de bouteilles en plastique, de filets de pêche, de pneus et de brosses à dents. Et flottant à sa surface se trouvaient des nudibranches de dragon bleu, des hommes de guerre portugais et d’autres petits animaux vivant à la surface, qui sont collectivement connus sous le nom de neuston.

Les scientifiques à bord du navire soutenant la nage de Lecomte ont donc échantillonné les eaux de surface du patch. L’équipe a constaté qu’il y avait des concentrations beaucoup plus élevées de neuston dans le patch qu’à l’extérieur. Dans certaines parties du patch, il y avait presque autant de neuston que de morceaux de plastique.

“J’avais cette hypothèse selon laquelle les gyres concentrent la vie et le plastique de manière similaire, mais c’était quand même vraiment surprenant de voir tout ce que nous avons découvert là-bas”, a déclaré Rebecca Helm, professeure adjointe à l’Université de Caroline du Nord et co-auteur de l’étude. « La densité était vraiment stupéfiante. Les voir dans cette concentration était comme, wow.

Les résultats ont été publiés le mois dernier sur bioRxiv et n’ont pas encore été soumis à un examen par les pairs. Mais s’ils tiennent le coup, disent Helm et d’autres scientifiques, cela pourrait compliquer les efforts des défenseurs de l’environnement pour éliminer l’immense quantité toujours croissante de plastique dans le patch.

Les océans du monde contiennent cinq gyres, de grands systèmes de courants circulaires alimentés par les vents mondiaux et les forces créées par la rotation de la Terre. Ils agissent comme d’énormes tourbillons, de sorte que tout ce qui flotte à l’intérieur d’un sera finalement attiré en son centre. Depuis près d’un siècle, des déchets plastiques flottants se déversent dans les gyres, créant un assortiment de plaques d’ordures. Le plus grand, le Great Pacific Patch, se situe à mi-chemin entre Hawaï et la Californie et contient au moins 79 000 tonnes de plastique, selon l’Ocean Cleanup Foundation. Tous ces déchets s’avèrent être un excellent point d’appui pour les êtres vivants.

Helm et ses collègues ont tiré de nombreuses créatures individuelles hors de la mer avec leurs filets : des marins au gré du vent, des hydrozoaires flottant librement qui voyagent grâce aux brises océaniques ; les boutons bleus, cousins ​​au quart de la méduse ; et les escargots de mer violets, qui construisent des “radeaux” pour rester à flot en emprisonnant des bulles d’air dans un mucus savonneux qu’ils sécrètent d’une glande dans leur pied. Ils ont également trouvé des preuves potentielles que ces créatures pourraient se reproduire dans le patch.

“Je n’ai pas été surpris”, a déclaré Andre Boustany, chercheur au Monterey Bay Aquarium en Californie. “Nous savons que cet endroit est une zone d’agrégation pour les plastiques à la dérive, alors pourquoi ne serait-ce pas également une zone d’agrégation pour ces animaux à la dérive ?”

On sait peu de choses sur Neuston, en particulier celles que l’on trouve loin des terres au cœur des gyres océaniques.

“Ils sont très difficiles à étudier car ils se trouvent en pleine mer et vous ne pouvez pas les collecter à moins de participer à des expéditions marines, qui coûtent très cher”, a déclaré Lanna Cheng, chercheuse à l’Université de Californie à San Diego.

Parce que l’on sait si peu de choses sur l’histoire de la vie et l’écologie de ces créatures, cette étude, bien que très limitée en taille et en portée, offre des informations précieuses aux scientifiques.

Mais Helm a déclaré que l’étude avait une autre implication : les organisations travaillant à éliminer les déchets plastiques du patch pourraient également avoir besoin de réfléchir à ce que l’étude signifie pour leurs efforts.

Plusieurs organisations à but non lucratif travaillent à éliminer le plastique flottant du Great Pacific Patch. La plus grande, l’Ocean Cleanup Foundation aux Pays-Bas, a développé un filet spécifiquement pour collecter et concentrer les débris marins lorsqu’ils sont entraînés à la surface de la mer par les vents et les courants. Une fois que le filet est plein, un navire ramène son contenu à terre pour une élimination appropriée.

Helm et d’autres scientifiques avertissent que de tels filets menacent la vie marine, y compris Neuston. Bien que des ajustements à la conception du filet aient été apportés pour réduire les prises accessoires, Helm pense que tout retrait à grande échelle de plastique du patch pourrait constituer une menace pour ses habitants de neuston.

“Quand il s’agit de savoir quoi faire du plastique qui est déjà dans l’océan, je pense que nous devons être très prudents”, a-t-elle déclaré. Les résultats de son étude « soulignent vraiment la nécessité d’étudier l’océan ouvert avant d’essayer de le manipuler, de le modifier, de le nettoyer ou d’en extraire des minéraux ».

Laurent Lebreton, océanographe à l’Ocean Cleanup Foundation, n’était pas d’accord avec Helm.

“Il est trop tôt pour tirer des conclusions sur la façon dont nous devrions réagir à cette étude”, a-t-il déclaré. « Il faut tenir compte des effets de la pollution plastique sur les autres espèces. Nous collectons plusieurs tonnes de plastique chaque semaine avec notre système – du plastique qui affecte l’environnement.

Le plastique dans l’océan constitue une menace pour la vie marine, tuant plus d’un million d’oiseaux de mer chaque année, ainsi que plus de 100 000 mammifères marins, selon l’UNESCO. Tout, des poissons aux baleines, peut s’emmêler, et les animaux le confondent souvent avec de la nourriture et finissent par mourir de faim avec des estomacs pleins de plastique.

Les plastiques océaniques qui ne finissent pas par asphyxier un albatros ou emmêler un éléphant de mer finissent par se décomposer en microplastiques, qui pénètrent dans toutes les branches du réseau trophique et sont presque impossibles à éliminer de l’environnement.

Une chose sur laquelle tout le monde s’accorde est que nous devons arrêter le flux de plastique dans l’océan.

“Nous devons fermer le robinet”, a déclaré Lecomte.

© 2022 La Compagnie du New York Times

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