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Le président de SpaceX met à jour le calendrier des débuts du lancement orbital de Starship

Le directeur de l’exploitation et président de SpaceX, Gwynne Shotwell, a déclaré que la société s’attend maintenant à ce que Starbase soit prête pour la première tentative de lancement orbital de Starship dès juin ou juillet, repoussant le calendrier d’un mois ou deux.

Pour accomplir cet exploit, SpaceX devra plus ou moins réussir un large éventail de tests difficiles et non prouvés et passer une série d’examens bureaucratiques exhaustifs, augmentant considérablement les chances que le lancement orbital de Starship soit en fait plus proche de 3 à 6 mois. Bien que SpaceX puisse techniquement réaliser un miracle ou même tenter de lancer du matériel qui n’a été que partiellement testé, même les scénarios hypothétiques les plus optimistes dépendent toujours de choses largement hors du contrôle de l’entreprise.

Est-ce que la FAA ou pas la FAA ?

Les deux tournent autour de la Federal Aviation Administration (FAA), qui – dans le cas de SpaceX – est chargée de réaliser une « évaluation environnementale programmatique » (PEA) des lancements orbitaux de Starship depuis Boca Chica, au Texas. autre délivrer une licence de lancement pour la fusée la plus grande et la plus puissante jamais construite. À certains égards, les deux tâches sont sans précédent, mais les processus bureaucratiques impliqués sont toujours en grande partie les mêmes que ceux que SpaceX a navigués avec succès au cours des deux dernières décennies.

Tout d’abord, l’examen environnemental de la FAA. Jusqu’à très récemment, le sort du PEA de Starbase était presque totalement indéterminable et aurait pu prendre de nombreuses voies – dont la plupart ne seraient pas favorables à SpaceX. Cependant, il y a quelques jours à peine et environ une semaine après la dernière annonce de retard PEA d’un à deux mois de la FAA, l’agence a mis à jour un tableau de bord en ligne pour montrer que le quatrième des cinq principaux processus PEA avait été mené à bien. La partie la plus importante de la mise à jour est l’implication que SpaceX et la FAA ont maintenant terminé presque tous les aspects du PEA qui nécessitent une coopération avec d’autres agences fédérales et des parties prenantes locales.

Un seul processus coopératif de plus – assurer la conformité à la « Section 4(f) » – doit encore être achevé. Sans entrer dans les détails, il n’y a aucune preuve convaincante suggérant que cette étape particulière sera un obstacle, bien que SpaceX doive faire des compromis sur certains aspects des opérations de Starbase pour l’achever. Une fois Article 4(f) est derrière eux, la seule chose qui se dresse entre la FAA et SpaceX et un PEA final est l’achèvement et l’approbation de tous les documents pertinents. En d’autres termes, pour la toute première fois, la date d’achèvement ciblée par la FAA – actuellement le 31 mai 2022 – pourrait en fait être réalisable.

Pourtant, comme la FAA elle-même aime à le souligner à plusieurs reprises, “l’achèvement du PEA ne garantira pas que la FAA délivrera une licence de lancement – la demande de SpaceX doit également répondre aux exigences de sécurité, de risque et de responsabilité financière de la FAA.” Même si le PEA est parfait, SpaceX doit encore obtenir une licence de lancement de la FAA pour la fusée la plus grande et la plus puissante de l’histoire. On ne sait pas si SpaceX et la FAA ont déjà commencé ce pénible va-et-vient ou si des petits caractères fastidieux l’empêchent de commencer avant qu’un examen environnemental ne soit en place. Sans en savoir plus, la licence de lancement peut prendre de quelques jours à plusieurs mois.

Une série de tubes

Sans la licence de lancement et l’approbation environnementale de la FAA, aucune construction de Starship SpaceX ne peut légalement être lancée depuis Starbase. De l’autre côté de la médaille, cependant, il est tout aussi vrai que les signes d’approbation de la FAA valent à peu près autant que le papier sur lequel ils sont écrits sans une fusée prête à être lancée. Dans un monde parfait, SpaceX aurait un booster Starship et Super Heavy pleinement qualifié, empilé et assis sur le site de lancement orbital de Starbase lorsque la FAA donnera enfin son feu vert. Cependant, ce n’est pas assez quelle est la réalité de SpaceX aujourd’hui.

SpaceX a fait des progrès significatifs au cours du dernier mois et demi, mais contrairement aux espoirs du PDG Elon Musk au 21 mars, la société ne sera absolument pas prête à tenter un lancement orbital d’ici la fin mai. de “juin ou juillet” n’est peut-être pas complètement hors de portée. Depuis le tweet de Musk, SpaceX a terminé l’assemblage de Super Heavy Booster 7, a fait rouler la fusée jusqu’au site de lancement le 31 mars et a effectué plusieurs tests majeurs début avril. Cependant, lors du dernier test, une erreur apparente de l’opérateur a considérablement endommagé une grande partie installée à l’intérieur du booster, obligeant SpaceX à renvoyer Super Heavy B7 sur le site de construction de Starbase. Après deux semaines et demie de réparations, Booster 7 est retourné sur le site de lancement le 6 mai et a effectué un autre test de “cryoproof”, vérifiant apparemment que ces réparations rapides ont fait le travail.

Si Booster 7 n’avait pas nécessité de réparations, il n’est pas impossible (mais toujours difficile) d’imaginer que SpaceX aurait pu avoir un booster Super Heavy prêt à être lancé d’ici la fin mai. et pourrait prendre des mois à compléter. À ce jour, SpaceX n’a ​​jamais allumé plus de six Raptors à la fois sur un prototype de vaisseau spatial, tandis que Super Heavy devra probablement effectuer plusieurs tests de 33 moteurs avant de pouvoir être considéré en toute sécurité comme prêt pour le vol. Pire encore, rien ne garantit que SpaceX veuille réellement faire voler Booster 7 après les dommages qu’il a subis. Si Booster 8 porte le flambeau à la place, les débuts du lancement orbital de Starship pourraient facilement glisser à la fin du troisième ou du quatrième trimestre 2022.

Pendant ce temps, Super Heavy n’est que la moitié de la fusée. Lorsque Musk a tweeté son estimation “espérons-le en mai”, SpaceX était loin de terminer le vaisseau spatial – Ship 24 – qui aurait été affecté aux débuts du lancement orbital. Cependant, SpaceX a finalement accéléré l’assemblage du vaisseau 24 au cours des dernières semaines et a finalement fini d’empiler le vaisseau amélioré le 8 mai. Il reste encore beaucoup de travail pour vraiment terminer le navire 24, mais SpaceX devrait être prêt à l’envoyer sur un banc d’essai d’ici une semaine ou deux. Même si les tests que le navire 24 devra effectuer ont déjà été effectués par le navire 20, ce qui rend sa progression moins risquée que celle du Booster 7, le navire 24 fera ses débuts avec un certain nombre de modifications de conception majeures et nécessitera probablement au moins deux mois de tests pour atteindre un niveau de base de préparation au vol.

Enfin et surtout, il y a la question du site de lancement orbital (OLS) lui-même. La monture de lancement est-elle prête à survivre à un feu statique Super Heavy complet ? Le parc de réservoirs du pad est-il prêt à remplir Starship et Super Heavy de plusieurs milliers de tonnes de propulseur cryogénique inflammable et explosif ? Si c’est un objectif du vol d’essai, la tour de lancement est-elle prête pour qu’un propulseur Super Heavy tente d’atterrir dans ses bras ? Bien qu’il y ait des raisons de croire que la réponse à certaines de ces questions est “oui”, beaucoup d’incertitudes demeurent et beaucoup de travail est encore incomplet.

En fin de compte, l’objectif de juin de Shotwell est presque certainement irréalisable. Fin juillet, cependant, pourrait être dans le domaine du possible, mais seulement dans le cas improbable où tous les tests du Booster 7 et du Ship 24 seraient terminés presque parfaitement et sans plus tarder. Pour le lecteur pragmatique, août ou septembre est un pari plus sûr. Heureusement, au moins une chose est certaine : l’activité à Starbase est sur le point de devenir beaucoup plus excitante.

Le président de SpaceX met à jour le calendrier des débuts du lancement orbital de Starship






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