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Le “remède” de Parkinson de Grey’s Anatomy est-il réel?

Il n’est pas rare que la télévision accélère l’innovation médicale. Prenez la saison actuelle de L’anatomie de Grey, qui présentait un scénario majeur sur un «remède» contre la maladie de Parkinson. La série dramatique a suivi une équipe de chercheurs et de médecins alors qu’ils utilisaient une procédure chirurgicale révolutionnaire utilisant des cellules souches dérivées de la peau.

Dans la vraie vie, malgré des décennies de recherche et d’énormes gains de connaissances techniques sur les thérapies à base de cellules souches pour la maladie de Parkinson, ces traitements restent hors de portée pour la plupart des personnes atteintes de la maladie. La maladie de Parkinson est un trouble cérébral qui s’aggrave avec le temps et provoque la mort de certaines cellules nerveuses qui produisent normalement de la dopamine, qui aide à coordonner les mouvements musculaires. Le traitement chirurgical le plus couramment utilisé pour la maladie de Parkinson est la stimulation cérébrale profonde, qui délivre des impulsions électriques aux zones cérébrales affectant les symptômes moteurs, tels que les tremblements et la rigidité.

Pourtant, étant donné les enjeux de cette maladie neurologique progressive chronique à laquelle sont confrontés environ 1 million d’Américains, il vaut la peine de déballer à quel point la représentation hollywoodienne est – ou n’est pas – farfelue.

Une percée télévisée sur les cellules souches

Dans l’émission, les médecins prélèvent des cellules souches d’une biopsie cutanée d’un personnage atteint de la maladie de Parkinson et, “par un processus complexe”, transforment ces cellules en cellules productrices de dopamine. Les personnes atteintes de la maladie de Parkinson ont généralement de faibles niveaux de dopamine dans le putamen, une partie du cerveau impliquée dans le mouvement. En injectant de nouvelles cellules productrices de dopamine dans le cerveau antérieur du personnage, où se trouve le putamen, les médecins visent à augmenter les niveaux de dopamine.

La procédure débute par un scanner, qui donne à l’équipe chirurgicale des images de ce qui est décrit comme “une feuille de route 3D interactive” du cerveau du personnage. Après quelques étapes rapides supplémentaires – y compris le perçage de trous de bavure pour empêcher la pression de s’accumuler dans le cerveau – un bras robotique met en place une aiguille creuse. Un chercheur retire ensuite les cellules souches d’une glacière et les examine au microscope pour confirmer qu’un nombre suffisant de cellules sont vivantes. Enfin, les cellules sont injectées dans le cerveau antérieur du personnage, en commençant par un côté puis en se déplaçant vers l’autre.

Une grande partie de ce qui est représenté dans l’émission est réaliste – bien que simplifiée et futuriste – selon Willard Kasoff, MD, professeur agrégé de neurochirurgie à la Lewis Katz School of Medicine de Temple University et directeur de la neurochirurgie stéréotaxique et fonctionnelle au Temple University Hospital.

“Ce n’est pas de la science-fiction, mais c’est une future série”, dit-il.

La réalité des traitements par cellules souches pour la maladie de Parkinson

Il y a eu ces dernières années plusieurs innovations passionnantes en matière de cellules souches ciblant la maladie de Parkinson qui, à première vue, rappellent L’anatomie de Greyest télévisée “remède”.

En 2017 et 2018, par exemple, les médecins reprogrammé des cellules cutanées prélevées sur une personne atteinte de la maladie de Parkinson pour créer des «neurones dopaminergiques de remplacement», qui ont été implantés dans le cerveau de la personne. Plus récemment, un essai clinique consistait à injecter des cellules souches dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie de Parkinson afin de rétablir leurs niveaux de dopamine, avec un scanner cérébral de type GPS montrant aux neurochirurgiens où injecter les cellules. A venir essais cliniques utilisera également les cellules cutanées des patients atteints de la maladie de Parkinson pour produire des neurones dopaminergiques de remplacement destinés à la transplantation.

Mais de tels traitements ne seront pas nécessairement largement disponibles de sitôt, selon Kasoff. “La transplantation de cellules est incroyablement difficile et compliquée, dit-il. Cela fait des décennies que l’on y travaille, et il en est encore aux premiers essais de recherche. Donc, même ce type de thérapie est probablement dans des années et des années.”

Certaines des thérapies reposent sur le génie génétique pour convertir les cellules souches en cellules progénitrices neurales, qui peut se transformer en divers types de cellules présentes dans le cerveau – un processus connu sous le nom de différenciation. Les neurochirurgiens peuvent également diriger comment les cellules progénitrices neurales changent, par exemple en les guidant pour devenir des neurones dopaminergiques. L’espoir est qu’une fois que ces cellules seront transplantées dans le cerveau, elles “sauront quoi faire ou se feront dire quoi faire par les cellules environnantes”, explique Kasoff.

Un futur remède ?

Même si les essais réussissent, ils peuvent ne pas représenter un remède. Parce que les traitements sont dirigés vers le putamen et la substantia nigra (une zone où la perte de neurones peut affecter les niveaux de dopamine), ils ne traitent que les symptômes moteurs. La maladie de Parkinson affecte également les capacités de réflexion, l’équilibre et d’autres fonctions dans tout le corps. Le déclin cognitif peut entraîner la démence et la mort.

“L’idée que vous pouvez guérir la maladie de Parkinson en mettant des cellules dans la substance noire ou le putamen n’est probablement pas vraie”, déclare Kasoff.

De plus, la maladie de Parkinson est souvent considérée comme une maladie d’un seul type de cellule : les cellules dopaminergiques de la substantia nigra. Mais en réalité, explique Kasoff, il s’agit probablement d’une maladie avec “des milliers de types de cellules”, ce qui rend extrêmement complexe tout remède potentiel dérivé de cellules souches. Le diabète de type 1, en revanche, est une maladie d’un seul type de cellule, et de nouvelles traitements l’utilisation de cellules productrices d’insuline dérivées de cellules souches pourrait constituer un remède.

Quant à la maladie de Parkinson, dit Kasoff, “il se peut que le prochain essai sur les cellules souches remporte le jackpot, et nous passerons alors à l’étape suivante”. Cela pourrait signifier déterminer où transplanter des cellules souches pour les symptômes cognitifs et liés à l’équilibre de la maladie, par exemple.

En fin de compte, dit-il, “l’espoir est que ce qui se passe dans la série soit exactement ce qui se passera à un moment donné dans le futur”.

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