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Le vaisseau spatial de la NASA visitera Apophis, autrefois la menace d’astéroïde la plus meurtrière de la Terre

Tout a commencé tard dans la nuit de juin 2004, avec un petit point nageant en vue à travers l’optique de l’observatoire national de Kitt Peak dans les montagnes de l’Arizona. L’astronome Fabrizio Bernardi et deux de ses collègues ont signalé le point comme un possible astéroïde nouvellement découvert et ont confirmé son statut de roche spatiale en peu de temps. Initialement désigné 2004 MN4, l’astéroïde était intrigant mais banal – un objet d’une largeur de quelques centaines de mètres (aujourd’hui estimée à 340 mètres) à environ 14 millions de kilomètres de la Terre. “Ce n’était pas particulièrement intéressant à ce moment-là”, explique Bernardi, qui travaille maintenant pour la société italienne de logiciels spatiaux SpaceDyS.

Six mois plus tard, cependant, une évaluation préliminaire de l’orbite de l’objet choquerait le monde. L’analyse au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Californie a suggéré que l’astéroïde avait un sur 37, ou 2,7 pour cent, chance de frapper la Terre en 2029. C’était la probabilité la plus élevée jamais trouvée pour une frappe d’astéroïdes importante dans l’histoire enregistrée, et l’objet était suffisamment gros pour que son impact puisse dévaster des régions entières. “C’était l’astéroïde le plus dangereux découvert jusqu’à présent”, se souvient Bernardi. “Les gens avaient peur.” L’astéroïde s’appellera Apophis, du nom du dieu égyptien de la destruction.

Au grand soulagement du monde, d’autres améliorations de l’orbite d’Apophis ont exclu les chances qu’il ait un impact sur la Terre. pour le siècle prochain. Pourtant, l’astéroïde se rapprochera encore extrêmement de nous en 2029, lorsqu’il passera à seulement 32 000 kilomètres de notre planète, passant sous les orbites des satellites géostationnaires. “C’est une rencontre exceptionnelle”, déclare Davide Farnocchia du Centre d’études sur les objets géocroiseurs du JPL. Les objets de cette taille ne s’approchent aussi près de la Terre qu’une fois “tous les quelques milliers d’années”. Apophis sera aussi brillant qu’un satellite lorsqu’il traversera nos cieux le 13 avril 2029, visible par des milliards d’observateurs à l’œil nu dans certaines parties de l’Europe, de l’Afrique, de l’Australie et de l’Amérique du Sud – et surveillé de près avant et après sa rencontre par les astronomes autour du monde. Lorsqu’on lui a demandé combien d’astronomes regarderont cette rencontre remarquable, Marina Brozovic du JPL a une réponse simple : “Tout le monde”.

L’approche rapprochée d’Apophis pourrait offrir plus qu’un régal pour les yeux céleste. Les scientifiques ont proposé avec impatience des missions possibles pour rencontrer l’objet sur ou autour de son passage en 2029. Maintenant, au moins un visiteur de notre planète a été confirmé : le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA, initialement lancé en 2016 pour une mission de collecte d’échantillons d’un autre astéroïde , Bennu, et les ramener sur Terre. OSIRIS-REx est actuellement sur le chemin du retour après sa rencontre réussie avec Bennu, et il est prévu de déposer ses précieux échantillons en septembre 2023. Le vaisseau spatial continuera cependant à voler dans l’espace, ce qui conduira la NASA à approuver une prolongation de 200 millions de dollars à la mission. OSIRIS-REx va maintenant rencontrer Apophis, devenant OSIRIS-APEX (OSIRIS–Apophis Explorer) dans le processus. “C’est vraiment excitant”, déclare Daniella DellaGiustina de l’Université de l’Arizona, qui dirigera les enquêtes d’OSIRIS-APEX. “Ce sera un pas en avant phénoménal” dans notre compréhension d’Apophis.

OSIRIS-APEX s’installera à Apophis quelques mois après la rencontre rapprochée de l’astéroïde avec la Terre, effectuant une reconnaissance initiale avant d’entrer en orbite autour de l’objet en août 2029. En cartographiant la surface, les scientifiques de la mission rechercheront tout changement intéressant provoqué par le bref plongeon d’Apophis. à travers l’emprise gravitationnelle de notre planète. “Les forces de marée pourraient provoquer de petits glissements de terrain et exposer des matériaux frais”, explique Mike Nolan de l’Université de l’Arizona, qui est le chef de l’équipe scientifique d’OSIRIS-REx. “Il pourrait être remodelé.”

La cartographie de surface n’est qu’une des tâches du vaisseau spatial pour son séjour d’un an et demi près de l’astéroïde ; déterminer le mouvement orbital de l’objet avec une précision à l’échelle du mètre est un autre objectif important. Cela permettra aux chercheurs de déterminer des valeurs très exactes pour la trajectoire future d’Apophis – et donc sa future menace pour la Terre. “En ce moment, nous pouvons prédire jusqu’en 2116”, déclare Farnocchia. Les mesures d’OSIRIS-APEX étendront considérablement ces prévisions, mais on ne sait pas encore exactement jusqu’où dans le futur. Une partie de l’incertitude est due à «l’effet Yarkovsky», un phénomène dans lequel un chauffage inégal de la lumière du soleil peut modifier la trajectoire d’un astéroïde dans l’espace. Le vaisseau spatial mesurera cet effet sur Apophis, ainsi que tout changement dans la vitesse orbitale et la rotation de l’astéroïde résultant de sa rencontre avec la Terre en 2029. Dans chaque cas, dit Nolan, les mesures du vaisseau spatial permettront aux scientifiques “de voir si nos idées sont correctes ou non” sur la façon dont les astéroïdes réagissent aux forces extérieures – des informations essentielles pour planifier d’éventuelles interventions contre Apophis et d’autres roches spatiales potentiellement menaçantes.

OSIRIS-APEX n’est peut-être pas la seule mission à visiter Apophis, et ce n’est pas la seule mission ayant à l’esprit la défense planétaire. également proposé un voyage vers l’astéroïde, avec un vaisseau spatial lancé en 2027 et arrivant en janvier 2029, avant le survol terrestre d’Apophis, pour mieux observer les changements structurels. Et les missions avec des engins spatiaux plus petits, comme Éclaireur d’Apophis, ont également été mis en avant. Peut-être même que certains astronautes privés, sur un véhicule SpaceX ou autre, pourraient envisager de voler jusqu’à l’astéroïde pour y poser des yeux humains, dit Brozovic. “Je ne serais pas surprise d’avoir un survol avec un équipage d’astronautes”, dit-elle. “Vous pourriez avoir quelqu’un qui part en safari spatial.” Pendant ce temps, la NASA étudie comment dévier un astéroïde avec sa prochaine mission DART (Double Asteroid Redirection Test) plus tard cette année, tandis que la Chine espère réaliser un exploit similaire vers 2025 avec un mission de déviation d’astéroïdes récemment annoncée. “La Chine cherche à développer ses propres capacités dans ce domaine”, explique Andrew Jones, un journaliste spatial qui suit de près le programme spatial chinois.

À la fin de la première mission prolongée d’OSIRIS-APEX, actuellement prévue pour octobre 2030, le vaisseau spatial s’approchera d’Apophis et tirera ses propulseurs à la surface à quelques mètres de distance. L’idée est de soulever de la matière et de jeter un coup d’œil au sous-sol, en révélant plus sur la composition et la structure de l’astéroïde. Le vaisseau spatial a également un bras extensible utilisé pour collecter des échantillons de Bennu, mais les planificateurs de mission disent qu’ils n’ont actuellement aucun plan pour faire fonctionner le bras à Apophis. Si la NASA accueille une nouvelle mission prolongée au-delà des 18 premiers mois à Apophis, DellaGiustina dit que l’utilisation du bras ou même l’atterrissage d’OSIRIS-APEX sur la surface pour agir comme une balise de suivi pourrait devenir un objectif viable de “fin de partie”. En théorie, ajoute-t-elle, si le vaisseau spatial reste en bonne santé, il pourrait même passer à un autre astéroïde.

Pour l’instant, Apophis ne représente aucune menace immédiate pour la Terre. Mais en 2029, pendant un bref instant, il tirera un coup de semonce alors qu’il souffle dans nos cieux, suivi de près par au moins un observateur curieux. En apprendre le plus possible sur cet objet maintenant plutôt que plus tard, lorsque la situation pourrait être beaucoup plus urgente, peut être le meilleur espoir d’éviter une catastrophe dans un avenir lointain. “Apophis est l’archétype du type d’astéroïde qui nous inquiète”, déclare Nolan. Avec l’aide d’OSIRIS-APEX, nous pourrions être prêts pour le prochain.

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