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Les avions électriques décollent – Scientific American

FIL CLIMATIQUE | La compagnie aérienne américaine Textron Inc. a annoncé la semaine dernière qu’elle allait « accélérer » son développement d’une flotte électrique, en commençant par l’achat d’une compagnie slovène d’avions électriques.

Textron a payé 235 millions de dollars pour Pipistrel, qui a produit le premier avion à propulsion électrique au monde à être certifié internationalement comme étant sûr pour les vols de passagers. Pipistrel fera partie d’une nouvelle division axée sur le développement d’avions électriques à batterie et à pile à combustible.

Le PDG de Textron, Scott Donnelly, a prédit que la fusion contribuera à faire de son entreprise “un leader mondial des avions durables pour un large éventail de missions”. Textron produit des avions Cessna et Beechcraft, ainsi que des hélicoptères Bell.

Cette décision est la dernière d’une course mondiale croissante pour développer des avions électriques. Le National Renewable Energy Laboratory estime que 170 projets dans le monde se concentrent sur de tels avions, soit le double du nombre en cours en 2018.

Un rapport du NREL – l’un des laboratoires au service du ministère de l’Énergie – prédit que le marché pourrait connaître “une forte croissance à partir de 2028”, lorsque les premiers avions électriques de 50 à 70 places devraient apparaître.

“C’est excitant de voir toutes les différentes approches qui sont poursuivies”, a déclaré Jesse Bennett, ingénieur et auteur principal du rapport NREL. Les projets vont de petits avions utilisés pour former de nouveaux pilotes et transporter du fret à des avions légèrement plus gros qui pourraient transporter des passagers des zones rurales et des petites villes vers les principaux aéroports américains, a-t-il déclaré.

Les États-Unis abritent 5 050 aéroports plus petits qui pourraient servir de créneau pour les avions électriques, qui pourraient être utilisés pour déplacer rapidement les passagers vers les 30 principaux aéroports desservant les grandes villes américaines.

Cela pourrait nécessiter que les réseaux électriques américains alimentent les bornes de recharge électrique des petits aéroports. La NASA étudie également actuellement si les petits aéroports peuvent avoir suffisamment de superficie vacante pour les fermes solaires pour ravitailler les avions électriques.

Une étude de la NASA publiée l’année dernière a noté qu’une utilisation plus large des avions électriques permettrait d’économiser du carburant. De la moitié aux deux tiers de l’énergie des avions à réaction ou à pistons conventionnels “sortent directement du tuyau d’échappement”, a-t-il noté, tandis qu’un moteur électrique utilise 90% de l’énergie qu’il tire des batteries pour faire tourner les hélices.

Textron est l’une des nombreuses compagnies aéronautiques qui se voient pionnières dans une variété de façons rentables d’utiliser des avions électriques.

Boeing Co. travaille avec General Electric Aviation et la NASA sur la modification d’un avion conventionnel avec des turbopropulseurs électriques pour transporter entre 30 et 36 passagers.

Boeing investit également 450 millions de dollars dans un taxi aérien électrique, un petit avion qui peut décoller et atterrir comme un hélicoptère. Il est développé par Wisk, une société basée en Nouvelle-Zélande et à San Francisco, qui voit un marché dans le transport de passagers vers de plus grands aéroports « sans émissions ».

Wisk prévoit de développer des avions de passagers et de fret pouvant être pilotés de manière autonome, guidés par des pilotes au sol. Dans un rapport de janvier, la société a décrit son “eVTOL” autonome, ou taxi aérien électrique à décollage et atterrissage verticaux, comme un moyen pour les passagers de “sauter le trafic et d’arriver à destination plus rapidement”.

Airbus, un autre avionneur mondial, travaille en France pour développer “EcoPulse”, un avion à six moteurs utilisant des batteries lithium-ion à plus haute tension.

Du deltaplane aux chauves-souris

En rachetant Pipistrel, Textron hérite du pouvoir vedette de son fondateur, Ivo Boscarol.

Boscarol est entré dans l’industrie aéronautique par son passe-temps : voler en deltaplane. Dans les années 1980, un certain nombre de passionnés essayaient de faire aller plus vite et plus loin les avions légers ressemblant à des cerfs-volants, mais Boscarol, qui dirigeait une petite entreprise de photographie, les a tous battus, en commençant par de petits moteurs électriques et un fuselage en forme de tricycle.

Piloter des avions motorisés sans licence était illégal en Slovénie, mais Boscarol en a fait passer un en contrebande depuis l’Italie et a commencé à l’améliorer, en testant des versions dans l’obscurité protectrice des débuts de soirée. Les spectateurs ont surnommé son engin “pipistrel”, dérivé du mot italien pour chauve-souris.

“Ma philosophie est simple : fixez des objectifs trop élevés, ou vous êtes mort”, a déclaré Boscarol Avion et Pilote magazine en 2016. À ce moment-là, Pipistrel avait essayé des milliers de variantes d’avions électriques et avait trouvé le succès dans plusieurs modèles.

En 2011, Pipistrel a remporté un prix de 1,1 million de dollars dans un «défi de vol vert» parrainé par la NASA utilisant des batteries lithium-ion polymère. En 2020, la société a introduit un biplace avec un cockpit fermé appelé Velis Electro. Il s’agit du premier et, à ce jour, du seul avion électrique à recevoir une certification complète de l’Agence de la sécurité aérienne de l’Union européenne.

Selon Rob Scholl, qui dirige la nouvelle division de Textron pour fabriquer des avions électriques, Boscarol sera consultant pour aider Velis Electro à percer dans le premier business émergent pour les avions électriques, qui sera de former des pilotes commerciaux.

“Il nous accompagnera en tant que président émérite et sera une ressource très précieuse pour nous auprès des clients et des régulateurs”, a déclaré Scholl.

La formation des pilotes est la clé du succès, a ajouté Scholl.

“Nous devrons nous habituer à voler dans ces avions”, a-t-il déclaré. “Ce que beaucoup de gens sous-estiment, c’est que l’aviation commerciale a un bilan incroyablement sûr. Nous devons continuer à travailler avec le public pour être à l’aise avec ces nouveaux avions.”

Réimprimé de E&E News avec la permission de POLITICO, LLC. Droits d’auteur 2022. Actualités E&E apporte l’essentiel de l’actualité aux professionnels de l’énergie et de l’environnement.

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