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Les chèvres de montagne se battent contre les mouflons d’Amérique pour des ressources limitées par le climat

En regardant à travers une longue-vue dans les montagnes Rocheuses du Montana, l’écologiste de la conservation Joel Berger et son doctorant Forest Hayes ont vu quelque chose d’étrange. Sur une crête aride à un mile de distance, un groupe de chèvres de montagne et de mouflons d’Amérique rôdaient autour de “ces petits endroits boueux et humides”, se souvient Berger. “C’est très inhabituel de les voir ensemble comme ça.”

Les deux chercheurs n’avaient aucune idée de ce que faisaient les animaux, et leur perplexité augmenta en voyant un bouc s’approcher d’un groupe de moutons. La chèvre a baissé la tête vers le mouton dans un geste agressif, et avant qu’il ne puisse entrer en contact, “le mouton s’est éloigné assez rapidement”, raconte Berger. “Les chèvres ont ces cornes en forme de sabre que même les moutons savent probablement qu’elles ne sont pas bonnes.”

La curiosité piquée, Berger et Hayes ont décidé d’enquêter plus avant sur ces apparentes tensions interspécifiques. Après avoir passé des jours assis dans le froid et le vent alpins, à regarder les chèvres de montagne s’approcher de manière agressive et chasser les mouflons d’Amérique à travers des jumelles et des longues-vues, ils ont eu leur réponse : les animaux se disputaient les gisements de minéraux dans les “endroits boueux” qui sont créés Accessible lorsque les glaciers de montagne fondent.

Dans une étude décrivant leurs découvertes, publiée lundi dans Frontières de l’écologie et de l’évolutionles chercheurs émettent l’hypothèse qu’une telle les conflits interspécifiques pourraient devenir plus fréquents avec le changement climatique affecte la disponibilité de ressources abiotiques inégales telles que les minéraux, l’eau et la neige. “La plupart du public pense en termes de ce que les extrêmes climatiques font pour nous,dit Berger, professeur à la Colorado State University et chercheur principal à la Wildlife Conservation Society. “Mais différentes espèces d’animaux sont également confrontées à cela. Et les conflits pourraient s’intensifier en raison des problèmes climatiques radicaux auxquels la planète est confrontée.

Les conflits entre animaux, comme les conflits entre les personnes, peuvent prendre la forme de “sang et tripes” répandus au combat, note Berger. Mais elle se manifeste aussi par une compétition pour les ressources, un autre type de conflit qui anime les relations écologiques. Les conflits entre animaux d’une même espèce sont un phénomène couramment étudié, mais on en sait beaucoup moins sur les hostilités entre espèces. Berger dit que ce manque de données de base est particulièrement problématique pour tout chercheur qui espère comprendre les nuances des impacts actuels et futurs du changement climatique sur la faune.

Pour commencer à combler les inconnues, Berger, Hayes et leur co-auteur Mark Biel du parc national des Glaciers dans le Montana ont d’abord examiné de manière exhaustive des décennies d’études pour trouver des exemples documentés de conflits entre espèces animales non humaines. Ils se sont concentrés sur des paysages extrêmes tels que les montagnes, l’Arctique et les déserts, des environnements où les ressources sont rares même dans le meilleur des cas et où, dans de nombreux cas, le changement climatique a déjà un effet prononcé.

Les chercheurs ont trouvé environ deux douzaines d’exemples. Ceux-ci comprenaient des chevaux sauvages chassant des pronghorns, des cerfs mulets et des mouflons d’Amérique loin des points d’eau de l’Ouest américain; du rhinocéros noir chassant le gemsbok (un type d’antilope) hors des endroits ombragés du désert de Namibie ; et du yak domestique dominant le takin (un grand ongulé) sur les gisements minéraux de l’Himalaya au Bhoutan. Sans surprise, lorsqu’il s’agit de pousser des ressources limitées, les chercheurs ont découvert que les animaux de plus grande taille ont tendance à gagner.

Les mouflons d’Amérique et les chèvres de montagne sont de taille similaire. Mais dans des études sur le terrain, Berger et ses collègues ont constaté que les chèvres gagnent presque toujours. À trois sites alpins—Caw Ridge en Alberta, le parc national des Glaciers et Mount Evans dans le Colorado – ils ont observé plus de 120 accrochages entre chèvres et moutons au cours desquels l’un des deux animaux a été chassé par l’autre. Ces affrontements concernaient principalement les minéraux à lécher, qui sont des dépôts de sels et d’autres minéraux essentiels que certains animaux utilisent pour compléter leur alimentation. Les chèvres ont initié chaque rencontre et ont été les vainqueurs 98% du temps. Habituellement, les moutons s’éloignaient ou s’enfuyaient avant qu’une altercation physique n’éclate réellement. Comme des enfants fuyant une cour de récréation devant un tyran agressif qui s’approche les poings levés, “dans le cas des mouflons d’Amérique, ils n’avaient pas besoin d’être frappés par les chèvres de montagne pour obtenir le message clair”, explique Berger.

Plutôt que de conduire à une conclusion simple, dit Berger, ces découvertes démontrent la complexité d’essayer de comprendre et de conserver les espèces dans un monde en mutation. Les projets de construction de routes ont détruit de nombreux blocs de minéraux à basse altitude dont dépendaient auparavant les chèvres de montagne, les mouflons d’Amérique et d’autres espèces. Donc, d’une certaine manière, c’est une évolution positive que le recul des glaciers ouvre de nouvelles ressources et de nouveaux habitats. Cependant, étant donné que ces nouvelles ressources sont limitées et inégales, il y aura des gagnants et des perdants en matière d’accès. Dans ce cas, les chèvres sont clairement les gagnantes – une découverte qui implique d’autres complications car les chèvres de montagne ne sont pas originaires du Colorado et de certains autres États. Les responsables de la faune les ont délibérément introduits il y a des décennies pour fournir une nouvelle source de revenus provenant de la vente de permis de chasse.

Le défi pour les gestionnaires de la faune est de peser les faits et de décider quelles mesures, le cas échéant, ils devraient prendre pour aider à atténuer les impacts anthropiques – y compris du développement, des espèces envahissantes et du changement climatique – sur les animaux qu’ils souhaitent protéger. Les gestionnaires pourraient envisager d’ajouter des pierres à lécher artificielles aux endroits qui en manquent, par exemple, ou d’exterminer les chèvres dans les zones où elles ont été introduites. Pour les scientifiques, ajoute Berger, la nouvelle recherche de son équipe est un appel à l’action pour combler les nombreuses inconnues qui pourraient aider à éclairer ces décisions.

“Ce rapport fascinant devrait être le catalyseur d’un domaine d’étude en plein essor, à savoir comment le changement climatique stimule les interactions entre les espèces”, déclare Joanna Lambert, écologiste de la faune à l’Université du Colorado-Boulder, qui n’a pas participé à la nouvelle étude. . « Il n’y a pas de références ici, et si nous souhaitons documenter le changement, nous avons besoin de points de départ. Ces trois biologistes font exactement cela.

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