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Les “clans” de cachalots du Pacifique marquent leur culture par des chants

Sept anciens “clans” de cachalots vivent dans le vaste océan Pacifique, proclamant leur identité culturelle par des motifs distinctifs de clics dans leurs chants, selon une nouvelle étude.

C’est la première fois que des marqueurs culturels sont observés chez les baleines, et ils imitent des marqueurs d’identité culturelle parmi des groupes humains, comme des dialectes distinctifs ou des tatouages.

La découverte est également une étape vers une compréhension scientifique de ce que les baleines se disent dans leurs chants sous-marins – quelque chose qui reste un mystère malgré des années de recherche.

Le bioacousticien Taylor Hersh, chercheur postdoctoral à l’Institut Max Planck de psycholinguistique de Nimègue aux Pays-Bas et auteur principal de l’étude publié ce mois-ci dans les Actes de l’Académie nationale des sciences, a déclaré que les cachalots échangent souvent des flux de clics forts entre eux lorsqu’ils se reposent près de la surface entre des plongées dans des eaux plus profondes – parfois à plus d’un mile de profondeur – pour des proies comme les calmars et les poissons .

Les flux de clics sont divisés en ce qu’on appelle des « codas » et les appels sont connus sous le nom de « chansons » de cachalot – bien qu’ils soient pas très musical et peut ressembler un peu à un martèlement et à un grincement (les opérateurs de sonar de la marine avaient l’habitude d’appeler les cachalots “poisson charpentier” pour cette raison).

Personne ne sait ce que signifient toutes les codas de cachalot, mais elles peuvent avoir des rythmes et des tempos distincts, appelés «dialectes», a déclaré Hersh. Et la nouvelle étude montre qu’ils incluent des modèles spécifiques – des rafales de clics qui ne durent que quelques secondes, comme des fragments de code Morse – que les baleines utilisent comme “codas d’identité” pour proclamer leur appartenance à un clan particulier.

“Les codas d’identité sont vraiment uniques aux différents groupes culturels de baleines”, a-t-elle déclaré.

L’étude montre également que les cachalots mettent l’accent sur leurs dialectes lorsque des clans rivaux sont à proximité – un comportement révélateur également observé chez les humains – avec pour résultat que les baleines de différents clans n’interagissent généralement pas les unes avec les autres lorsqu’elles occupent les mêmes eaux, elle a dit.

L’étude a analysé plus de 40 ans d’enregistrements d’appels de cachalots sous-marins effectués à 23 endroits de l’océan Pacifique, du Canada à la Nouvelle-Zélande, du Japon à l’Amérique du Sud. À partir de ceux-ci, les chercheurs ont extrait plus de 23 000 modèles de clics, puis ont utilisé un système d’intelligence artificielle pour déterminer lesquels d’entre eux étaient des codas d’identité distinctifs.

Ils ont maintenant déterminé qu’il existe au moins sept “clans vocaux” distincts de cachalots dans l’océan Pacifique, chacun avec ses propres codas d’identité, a déclaré Hersh.

Chaque clan pourrait être composé de milliers de cachalots individuels, et les appels des membres du même clan ont été enregistrés aux extrémités de l’océan Pacifique, parfois à plus de 9 000 milles de distance. On ne sait pas combien de cachalots existent dans les océans du monde, mais c’est estime qu’il pourrait y avoir aussi peu que 360 ​​000; grossièrement aidés d’entre eux pourraient vivre dans le Pacifique.

Et les clans de cachalots peuvent avoir des milliers d’années. Hersh a déclaré que les cachalots mère et fille partagent toujours le même clan vocal. Les mâles, cependant, voyagent souvent entre les groupes et peuvent être plus fluides dans leur appartenance au clan.

Étant donné que les cachalots vivent environ 70 à 90 ans, l’âge d’une grand-mère et de sa petite-fille peut s’étendre sur environ 150 ans. “Ainsi, les clans semblent définitivement avoir des centaines d’années, et peut-être bien plus longtemps”, a-t-elle déclaré.

Les cachalots passent la majeure partie de leur vie loin des humains et dans un environnement très différent – plongeant dans les profondeurs de l’océan – si peu de choses sont connues sur leur comportement. Bien que les chercheurs ne puissent pas encore dire comment les codas d’identité dans les chants des cachalots reflètent d’autres aspects distinctifs de leur culture clanique, il existe des preuves que différents clans utilisent différentes techniques pour chasser leurs proies, a déclaré Hersh.

Gašper Beguš, professeur adjoint de linguistique à l’Université de Californie à Berkeley qui n’a pas participé à l’étude, compare les clans vocaux des cachalots à des groupes de dialectes parmi les humains.

Une étude linguistique bien connue il y a plusieurs décennies a révélé que les insulaires de Martha’s Vineyard étaient plus susceptibles de mettre l’accent sur leur dialecte insulaire distinctif lorsqu’ils parlaient avec des personnes qui n’étaient pas de l’île, a-t-il déclaré.

De la même manière, les chercheurs de la dernière étude ont découvert que les cachalots étaient plus susceptibles de mettre l’accent sur leurs dialectes claniques de clics dans les régions où il était plus probable qu’ils rencontreraient des membres d’autres clans, a-t-il déclaré.

Begus fait partie de Projet CETI – l’initiative de traduction des cétacés – qui a été créé l’année dernière pour déchiffrer les sons des cachalots. Le projet combinera des études linguistiques et l’apprentissage automatique pour comprendre ce que les cachalots se disent, et peut-être pour permettre la communication interspécifique avec eux.

“Nous commençons à collecter des données avec des microphones sur les baleines et dans l’eau”, a-t-il déclaré. “Nous suivons leur comportement et nous en apprenons beaucoup sur leur environnement et leur structure sociale.”

Bien que l’on sache auparavant que les cachalots échangent des informations dans les codas, c’est la première fois que les codas d’identité des clans de baleines sont déterminées – une découverte qui sera cruciale pour déchiffrer l’intégralité de leurs chants, a-t-il déclaré.

Janet Mann, spécialiste des dauphins et des baleines, professeur de biologie et de psychologie à l’Université de Georgetown, qui n’a pas non plus participé à la dernière étude, a convenu que la recherche pourrait aider à mieux comprendre le discours des cachalots.

“Comme le notent les auteurs, nous comprenons encore peu la fonction des codas de cachalot”, a-t-elle déclaré dans un e-mail. “Il s’agit d’une étape importante pour déterminer non seulement la fonction et la signification des codas, mais aussi les forces qui façonnent l’évolution culturelle chez les animaux.”

Cet article a été initialement publié le NBCNews.com

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