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Les décharges d’eaux usées de Southern Water montrent l’ampleur du travail de nettoyage pour le propriétaire australien

L’eau de mer brune putride qui a empêché les gens de nager sur des étendues de plages anglaises populaires pendant certaines des journées les plus chaudes jamais enregistrées cet été était le résultat d’une forte augmentation des pannes dans les stations de pompage des eaux usées de Southern Water – et un signe de l’ampleur de la tâche à accomplir. son propriétaire, Macquarie.

Un an après que le gestionnaire d’actifs australien a repris le monopole régional de l’eau dans le cadre d’un refinancement d’urgence d’un milliard de livres sterling, Southern fait face à un torrent de problèmes de maintenance.

Plus de la moitié des incidents de pollution dans son réseau – qui comprend les destinations touristiques populaires de Herne Bay, Whitstable et Brighton – étaient dus à une augmentation des pannes dans les stations de pompage, tandis que le vieillissement des infrastructures signifie que des défaillances opérationnelles se produisent avec une «fréquence et une gravité» accrues à travers le réseau, selon les documents déposés par les entreprises consultés par le Financial Times.

Southern a également suscité la colère de certains de ses 4,2 millions de clients dans le Kent, le Sussex et le Hampshire lorsqu’elle est devenue la première compagnie des eaux à interdire les tuyaux d’arrosage en août. La plupart de ses canalisations principales ont plus de 100 ans, ce qui entraîne la perte d’un cinquième de l’eau traitée par fuite.

Southern n’a pas été le seul fournisseur à polluer les plages et à interdire les tuyaux d’arrosage cet été ; il y a eu un tollé national contre les groupes d’eau et de déchets qui ont été privatisés avec un don gouvernemental de 1,6 milliard de livres sterling pour améliorer leurs réseaux il y a plus de 30 ans.

Mais Southern est l’un des plus tendus financièrement, ce qui rend les mises à niveau plus difficiles.

Le milliard de livres sterling de fonds propres injecté par Macquarie dans l’entreprise en septembre 2021 a empêché Southern de s’effondrer après que ses anciens propriétaires, un consortium dirigé par JPMorgan, l’aient averti qu’il risquait de ne pas rembourser ses prêts.

Seulement 230 millions de livres sterling ont été utilisés pour améliorer les opérations de Southern, selon une consultation du régulateur Ofwat sur le transfert de propriété qui s’est terminé la semaine dernière. Le reste a été utilisé pour réduire les prêts entre le réseau complexe de sociétés holding utilisées par ses anciens propriétaires, qui conservent une participation de 38 %.

Des documents d’entreprise distincts consultés par le FT avertissent que le “profil de risque de Southern s’est détérioré au cours de l’année” et que “la société continue d’être exposée au risque d’une dégradation de sa cote de crédit en raison de mauvaises performances opérationnelles”.

La dette nette de la société est passée de 5 à 6 milliards de livres sterling au cours de l’année écoulée, ce qui, selon Macquarie, était dû à la hausse de l’inflation plutôt qu’à de nouveaux emprunts. Déjà au moins un cinquième de la facture typique d’un ménage de 400 £ par an est consacrée au paiement d’intérêts plutôt qu’à l’amélioration des infrastructures et des services.

Pendant ce temps, le nombre d’alertes à la pollution cet été de Surfers Against Sewage, qui utilise les informations en temps réel des moniteurs sur les principaux tuyaux d’évacuation pour avertir les nageurs des risques pour la santé, suggère que les décharges d’eaux usées sont beaucoup plus courantes que les données de l’Agence pour l’environnement ne l’indiquent.

Une zone de la côte à côté de laquelle des eaux usées brutes auraient été rejetées après de fortes pluies en août à Seaford, Sussex
Une zone de la côte à côté de laquelle des eaux usées auraient été rejetées après de fortes pluies en août à Seaford, Sussex © Dan Kitwood/Getty Images

Martin Bradley, responsable de l’équipe européenne des actifs réels de Macquarie Asset Management, a insisté sur le fait qu’un programme de redressement montrait déjà “des signes précoces d’amélioration opérationnelle”.

Cela comprend une augmentation de 50% des investissements en capital, à 632 millions de livres sterling d’ici mars 2022, pour réduire de moitié les incidents de pollution tels que définis par l’EA par rapport à l’année dernière.

Macquarie investit également dans 30 000 moniteurs à travers le réseau “dans le cadre d’une transformation à long terme qui verra Southern Water devenir plus durable et résiliente”, a déclaré Bradley.

Mais on ne sait toujours pas comment Macquarie peut faire face à un arriéré de travail de plusieurs décennies à un moment où la crise du coût de la vie rend plus difficile l’augmentation des factures et le risque de non-paiement augmente, d’autant plus que les compagnies des eaux sont empêchées par la loi. de couper les fournitures.

“Les taux d’intérêt ont été exceptionnellement bas au cours de la dernière décennie et cela aurait été le moment idéal pour financer de grands programmes d’investissement”, a déclaré Colm Gibson, responsable de la pratique réglementaire du Berkeley Research Group. “Avec la hausse des taux, ce sera plus difficile maintenant.”

Macquarie est surtout connue pour avoir détenu pendant une décennie le plus grand groupe d’eau et de déchets d’Angleterre, Thames Water, qu’elle a vendu en 2017. La société a été critiquée pour avoir augmenté la dette de Thames, retiré des dividendes et payé peu d’impôt sur les sociétés – tout en présidant les fuites et les défauts de pollution. Macquarie a souligné que 12 milliards de livres sterling avaient été investis dans le réseau au cours de la période.

Depuis 2005, le gestionnaire d’actifs australien a acheté plus de 50 milliards de livres sterling d’actifs d’infrastructure au Royaume-Uni, dont beaucoup sont d’anciens monopoles d’État qui bénéficient d’un flux de revenus stable soutenu par le gouvernement. Il s’agit notamment de Cadent Gas, le plus grand réseau de distribution de gaz au Royaume-Uni, d’une participation dans l’activité de transport de gaz de National Grid et de South East Water.

Ofwat a noté lors de la consultation sur la prise de contrôle par Southern que Thames avait “de mauvais résultats sur un certain nombre de paramètres et des inquiétudes ont été soulevées concernant la gestion financière de l’entreprise”.

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On craint maintenant que cela ne se reproduise à Southern.

En juillet, Macquarie a nommé deux anciens dirigeants de Thames à Southern – Lawrence Gosden en tant que directeur général et Bob Collington en tant que directeur de l’exploitation. Le nouvel actionnaire majoritaire de Southern est domicilié offshore dans un Luxembourg fiscal favorable.

Macquarie a également signalé un possible retour aux dividendes dès l’année prochaine si “la performance de Southern est sur une voie d’amélioration”.

Le gestionnaire d’actifs australien a déclaré que le capital qu’il fournissait “permettrait à Southern Water d’investir de manière significative pour moderniser son réseau avec 2 milliards de livres sterling à investir au cours des quatre prochaines années de la période réglementaire actuelle pour réparer les conduites, les stations de pompage et les égouts, qui sont sous-performant et causant des dommages à l’environnement local ».

Il s’est également engagé à simplifier la structure d’entreprise de Southern, y compris le remplacement des sociétés de financement enregistrées aux îles Caïmans, qui, selon lui, aurait lieu la semaine prochaine.

Ofwat reste optimiste quant à l’amélioration de la situation à Southern. Le régulateur a déclaré qu’il avait clairement indiqué que “des changements très profonds sont nécessaires et très en retard pour améliorer et renforcer” les performances de Southern compte tenu de son rôle de fournisseur d’un service public essentiel.

Mais Kate Bayliss, experte en financement d’infrastructures à l’Université SOAS de Londres, a déclaré que l’histoire précédente “suggère que le rendement des investisseurs sera toujours la priorité de Macquarie plutôt que le bien-être social et environnemental à long terme des opérations de la compagnie des eaux”.

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