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Les équipes de secours ukrainiennes en première ligne de la guerre travaillent pour évacuer les personnes âgées

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VOLODYMYRIVKA, Ukraine — Le trajet en ambulance vers Volodymyrivka est long et solitaire. Plus le conducteur se rapproche de la ville et des combats juste au-delà, plus la circulation diminue. Les nids-de-poule s’approfondissent, le véhicule qui accélère rebondit plus haut et, kilomètre après kilomètre, le temps passe.

Les missions d’évacuation comme celle-ci sont une course contre la montre. Au fur et à mesure que les forces russes avancent, les villes et villages pour lesquels elles se battent dans l’est de l’Ukraine se vident, laissant principalement les personnes âgées derrière elles. Les volontaires lancent des dizaines d’opérations de sauvetage quotidiennes, souvent au cœur des combats, pour les sauver.

Contrairement aux résidents plus jeunes, les personnes à mobilité réduite sont incapables de se précipiter dans les sous-sols lorsque des obus d’artillerie ou des missiles atterrissent à proximité. Dans les immeubles de grande hauteur, les plus fragiles sont parfois restés sur les mêmes chaises, incapables de bouger, regardant à travers les fenêtres bombardées les explosions secouer la terre. Dans des villages isolés comme Volodymyrivka, les personnes âgées ont parfois passé des semaines à implorer de l’aide, laissant même leur porte d’entrée grande ouverte dans l’espoir que quelqu’un s’en aperçoive.

Les volontaires disent qu’il peut être difficile de les trouver et qu’ils entendent souvent parler de nouvelles cibles d’évacuation indirectement, par le bouche à oreille.

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Sasha, l’un des bénévoles, a déclaré qu’il avait parfois conduit des heures dans une région éloignée, pour trouver l’endroit inaccessible. “Nous devons nous dire que ce ne sont pas des missions ratées”, a déclaré Sasha, qui a demandé que son nom de famille ne soit pas utilisé pour des raisons de sécurité. « Même conduire dans une zone donne aux gens l’espoir que nous pouvons toujours les atteindre.

En arrivant à Volodymyrivka la semaine dernière, Sasha a ralenti son ambulance en rampant alors qu’il tentait de faire correspondre le chemin de terre à la broche GPS de son téléphone portable. Puis il la vit : debout à la grille, les bras croisés et le visage inquiet. Oksana Sudavtsova, 41 ans, a fait un geste vers la maison dans laquelle sa mère de 72 ans, Liubov, était assise affaissée sur le canapé, incapable de marcher depuis qu’un accident vasculaire cérébral des semaines auparavant l’avait laissée paralysée de la taille aux pieds. Alors que Sasha attrapait la civière portable, un missile passa à toute allure et Oksana, terrifiée, se précipita vers la maison.

À l’intérieur, Liubov était dans un état presque enfantin, les yeux écarquillés et les lèvres tremblantes. Au moment où Sasha l’a aidée à monter sur la civière, elle avait à peine prononcé un mot. “Elle a eu tellement peur ici”, a déclaré Oksana. Des larmes coulaient sur les joues de sa mère.

Oksana a couvert son visage pendant que Sasha emmenait Liubov.

On pense que plus de 12 millions de personnes ont fui leur foyer en Ukraine depuis le 24 février, dont au moins 5,7 millions se sont déversées dans les pays voisins. Mais des gens comme Liubov, et d’autres évacués avec elle ces derniers jours, n’ont aucune idée d’où ils pourraient aller. Des organisations bénévoles comme Save Ukraine, où Sasha travaille, les transportent hors de chez eux et les aident à atteindre la sécurité relative de l’ouest de l’Ukraine.

Dans la ville orientale de Pokrovsk, une église est devenue un relais. Les nonnes distribuaient du thé chaud et du bortsch. À une table, trois femmes âgées portant des foulards aux couleurs vives chuchotaient de manière conspiratrice. “Hé, tu manges ?” leur a demandé une religieuse. Les femmes pouffèrent de rire et retournèrent à leur soupe.

Lorsqu’un véhicule d’évacuation arrive pour eux, les résidents hésitent parfois à quitter rapidement leur domicile. “Ils ne comprennent pas ce qui se passe, ou ils ont peur du voyage”, a déclaré Sasha. “Nous devons expliquer très soigneusement.”

Valentina Lushenko, 80 ans, qui avait été arrachée à son domicile après des semaines d’attente, a rejoint Liubov à l’arrière de l’ambulance jeudi. Emmitouflée dans des manteaux d’hiver, elle était toute petite. Elle a dit qu’elle n’avait pas de parents pour l’aider; son mari était mort et son seul fils survivant était en prison. La seule personne qui l’avait surveillée depuis le début de la guerre était un chauffeur de bus local qui lui apportait des provisions.

L’ambulance a rebondi violemment alors qu’elle fonçait sur la route de Pokrovsk. Save Ukraine avait réservé 40 places dans le train d’évacuation quotidien, et le temps était compté. Liubov grimaça de douleur. Valentina était effrayée et agitée. Elle avait aussi l’air profondément triste. Elle n’arrêtait pas de parler de ses parents, ouvrant à un moment donné son sac à main pour regarder des photos en noir et blanc d’eux. “Ils sont morts”, a-t-elle dit, et elle s’est mise à pleurer.

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Il y avait des dizaines d’autres évacués à la gare de Pokrovsk, et ils étaient arrivés par tous les moyens possibles. Un bus venait d’Ogledar, où les forces russes avaient avancé ces derniers jours au milieu de violents combats. D’autres venaient de Kramatorsk, une ville à 80 km au sud où la gare a été bombardée le 8 avril par un missile russe qui a tué plus de 50 personnes. Un train bleu s’est arrêté et les familles sont montées à bord. “Le train de 4h30 est prêt à partir”, dit la voix dans le haut-parleur. “Voiture 4 pour Dnipro, Voiture 23 pour Lviv.”

Sur la plate-forme à l’extérieur de la voiture 20, Sasha a ouvert les portes de son ambulance et le personnel a soigneusement emmené Liubov et Valentina.

Les deux femmes semblaient inquiètes et le personnel du quai tenta de les réconforter. Les hommes ont soigneusement roulé Liubov d’une civière à l’autre, puis sur une plate-forme métallique qu’ils utiliseraient pour la transporter à bord. Svitlana Glotova, une médecin aux cheveux roux et aux manières chaleureuses, a déclaré qu’elle veillerait sur les deux femmes tout au long du voyage. “Tout ce que nous pouvons faire dans le train, c’est être gentil avec eux et leur montrer de l’amour”, a-t-elle déclaré.

Alors que Liubov était soulevé lentement sur la plate-forme métallique, un cheminot lui a pris la main. Un autre sourit largement en la rassurant. “Ne t’inquiète pas, chérie, ne t’inquiète pas,” lui répétait-il sans cesse. « Lorsque cette guerre sera terminée, nous vous ramènerons à la maison. Ne vous inquiétez pas, mon cher. Ce n’est pas un au revoir.”

Dmytro Plotnikov à Volodymyrivka a contribué à ce rapport.

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