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Les États-Unis viennent de perdre 26 ans de progrès en matière d’espérance de vie

À quelques exceptions notables, comme lors de la pandémie de grippe de 1918, de la Seconde Guerre mondiale et de la crise du VIH, l’espérance de vie aux États-Unis a connu une trajectoire ascendante progressive au cours du siècle dernier. Mais ces progrès se sont fortement inversés au cours des deux dernières années, car le COVID et d’autres tragédies ont coupé des millions de vies courtes.

NOUS l’espérance de vie a diminué de 2,7 ans au total entre 2019 et 2021 à 76,1 ans – le plus bas depuis 1996, selon des données provisoires récemment publiées par le National Center for Health Statistics (NCHS) des Centers for Disease Control and Prevention. La baisse était de 3,1 ans pour les hommes et de 2,3 ans pour les femmes. Les Amérindiens non hispaniques et les Amérindiens de l’Alaska ont connu la plus forte baisse, soit 6,6 ans. Mais chaque groupe racial et ethnique a souffert : l’espérance de vie a diminué de 4,2 ans dans la population hispanique, de quatre ans dans la population noire non hispanique, de 2,4 ans dans la population blanche non hispanique et de 2,1 ans dans la population asiatique non hispanique. population.

Le graphique linéaire montre l'espérance de vie à la naissance aux États-Unis par sexe de 1980 à 2021.
Crédit : Amanda Montanez ; Source : Centres de contrôle et de prévention des maladies

“Fondamentalement, tous les gains entre 1996 et 2019 sont comme s’ils ne s’étaient jamais produits”, déclare Elizabeth Arias, directrice du programme américain des tables de mortalité au NCHS et co-auteur d’un rapport sur les nouvelles données.

Les décès par COVID ont entraîné une grande partie de la baisse alors que le pays était aux prises avec la pire pandémie au monde depuis un siècle. Mais les blessures non intentionnelles – largement dues aux surdoses de drogue – ont également joué un rôle important, selon les données. L’augmentation des décès dus aux maladies cardiaques, aux maladies chroniques du foie et au suicide y a également contribué.

“Ce n’est pas censé arriver”, déclare Philip Cohen, professeur de sociologie à l’Université du Maryland, qui étudie les tendances démographiques et les inégalités. «Je pense que c’est un signal d’alarme pour nous … que nous ne pouvons pas mettre la santé publique sur le pilote automatique; que nous n’avons pas cette main invisible du développement qui ne fait qu’élever le niveau de vie au fil du temps.”

La baisse de l’espérance de vie aurait été encore plus grave si elle n’avait pas été partiellement compensée par la baisse des décès dus à la grippe et à la pneumonie, qui ont probablement été réduites par des précautions liées à la pandémie telles que le masquage et la distanciation sociale.

Arias et ses collègues ont calculé l’espérance de vie à l’aide d’une technique appelée table de mortalité périodique. Cela impliquait que les chercheurs imaginent un groupe de 100 000 nourrissons hypothétiques et appliquent les taux de mortalité observés pour la population réelle en 2021 pour chaque année de la vie de ces nourrissons. Le résultat n’est pas l’espérance de vie d’une cohorte de bébés réels nés en 2021, mais plutôt un aperçu de la façon dont les taux d’espérance de vie s’appliqueraient à divers groupes d’âge à un moment précis, explique Arias.

Le graphique linéaire montre l'espérance de vie à la naissance aux États-Unis par race ou origine ethnique de 2006 à 2021.
Crédit : Amanda Montanez ; Source : Centres de contrôle et de prévention des maladies

Les données montrent qu’en 2021, les populations amérindiennes et autochtones de l’Alaska avaient l’espérance de vie la plus faible de toutes les races ou ethnies : 65,2 ans. Cela équivaut à l’espérance de vie de la population totale des États-Unis en 1944, ont écrit Arias et ses collègues. Les peuples autochtones, qui avaient déjà des taux élevés de maladies chroniques et un accès limité aux soins de santé avant la pandémie, ont été touchés de manière disproportionnée par la COVID.

Ces résultats ont leurs racines dans les politiques colonialistes du gouvernement américain, explique Crystal Lee, professeure adjointe au College of Population Health de l’Université du Nouveau-Mexique et PDG de l’organisation à but non lucratif United Natives, ainsi que d’une société de services de santé appelée Indigenous Health. “Il y a eu tellement de politiques qui ont nui aux Amérindiens au cours de toutes ces années”, déclare Lee, qui est Diné et de la Nation Navajo. Les tribus amérindiennes sont officiellement reconnues comme souveraines. Mais ils sont également toujours désignés comme des «nations dépendantes nationales», ce qui signifie qu’ils sont soumis au gouvernement fédéral américain. Le gouvernement fournit des fonds pour l’éducation, le logement et les soins de santé – ces derniers par le biais du service de santé indien – mais tous ces éléments sont depuis longtemps sous-financés, selon Lee. “Nous n’avons ni les ressources, ni l’infrastructure, ni même le personnel médical adéquat”, dit-elle.

Lorsque la pandémie a frappé, Lee et son organisation à but non lucratif ont aidé à distribuer des fournitures telles que des masques et des produits de nettoyage à la nation Navajo et aux nations Apache, dit-elle. Elle a également lancé la santé autochtone pour aider à fournir des logements de quarantaine aux Amérindiens exposés au COVID. Beaucoup d’entre eux avaient des logements surpeuplés – ou pas de logement du tout – où retourner, et certains étaient aux prises avec une dépendance, dit-elle.

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Des personnes en deuil de la nation Navajo lors des funérailles d’une personne décédée du COVID en mai 2020. La nation Navajo et d’autres tribus ont été particulièrement touchées par la pandémie, et les peuples autochtones d’Amérique et d’Alaska ont subi la plus forte baisse d’espérance de vie de tous groupe de 2019 à 2021. Crédit : Brian van der Brug/Temps de Los Angeles via Getty Images

Le deuxième contributeur le plus important à la baisse de l’espérance de vie de la population totale des États-Unis était les blessures non intentionnelles, dont une grande partie étaient des surdoses d’opioïdes et d’autres drogues. Ces décès, ainsi que ceux liés à l’alcool et au suicide, parfois appelés “morts de désespoir» – ont augmenté au cours des années qui ont précédé et pendant la pandémie. Les décès par surdose de drogue ont atteint plus de 100 000 par an au cours des 12 mois se terminant en avril 2021. Les surdoses d’opioïdes étaient initialement concentrées parmi la population blanche, mais elles sont maintenant devenues plus courantes dans les populations autochtones, hispaniques et noires également.

Cohen dit que COVID a peut-être exacerbé la crise des opioïdes parce que les personnes qui ont perdu des membres de leur famille et des emplois se sont tournées vers la drogue et ont peut-être moins pu accéder au traitement. « Une crise n’en attend pas une autre » pour finir, dit-il.

Le graphique montre comment les variations de la mortalité attribuables à diverses causes ont contribué à une diminution nette de l'espérance de vie de 2020 à 2021.
Crédit : Amanda Montanez ; Source : Centres de contrôle et de prévention des maladies

Les Amérindiens et les Amérindiens de l’Alaska, ainsi que les Hispaniques et les Noirs, ont subi des taux de mortalité disproportionnellement élevés au cours de la première année de la pandémie, car beaucoup travaillaient dans des emplois essentiels avec un risque élevé d’exposition au COVID. Mais le groupe avec la deuxième plus forte baisse d’espérance de vie de 2020 à 2021 était la population blanche non hispanique. Près de la moitié de la perte totale d’espérance de vie de la population blanche s’est produite au cours de la deuxième année de la pandémie, dit Arias. Des taux de vaccination plus faibles et une plus grande résistance au masquage et à d’autres précautions parmi la population blanche des États-Unis (par rapport aux autres races ou ethnies) sont une explication possible. Les Américains blancs sont plus susceptibles d’avoir voté pour Donald Trump, et les régions qui ont voté pour Trump ont enregistré des taux plus élevés de décès par COVID depuis l’automne 2020. De plus, COVID a mis plus de temps à atteindre les régions rurales du pays, qui sont plus susceptibles d’avoir une population majoritairement blanche.

L’écart entre les sexes en matière d’espérance de vie s’est également creusé. Historiquement, les femmes ont vécu plus longtemps que les hommes dans toutes les races et ethnies. Cependant, l’écart entre l’espérance de vie des hommes et celle des femmes s’est rétréci au cours de la dernière décennie. Les femmes vivaient 4,8 ans de plus que les hommes en 2010, mais la pandémie a effacé une partie de ce rétrécissement et l’écart s’est creusé à 5,9 ans en 2021. Les hommes sont plus susceptibles que les femmes de mourir du COVID, études ont montré. De plus, les décès accidentels par suite de blessures (essentiellement des surdoses) – qui ont augmenté – sont plus fréquents chez les hommes.

Bien qu’il soit le pays le plus riche du monde, le Les États-Unis ont l’une des espérances de vie les plus basses de tout pays développé. Et il a vu l’un des plus fortes baisses de l’espérance de vie parmi ces pays pendant la pandémie, selon les données de la Banque mondiale. Cela découle probablement en partie d’un taux élevé d’inégalités socioéconomiques.

“L’une des choses qui m’a le plus affecté, même si j’ai l’habitude de voir ces chiffres, c’est le fait qu’il existe de si grandes disparités dans l’espérance de vie aux États-Unis”, déclare Arias. La population amérindienne a une espérance de vie comparable à celle de certains des pays les plus pauvres d’Afrique, note-t-elle. “C’est assez incroyable, quand on s’assoit et qu’on y pense, que nous ayons dans ce pays une population qui a la même espérance de vie qu’un pays en développement vraiment pauvre.”

Pour combler ces écarts d’espérance de vie, les États-Unis devraient revoir leur système de santé et le faire fonctionner pour tout le monde, selon de nombreux experts. Pour les Amérindiens en particulier, cela signifie sensibilisation du public, alliance et responsabilité. “Nous devons tenir le gouvernement américain responsable en honorant les traités existants”, a déclaré Lee. Elle pense qu’il faut également mieux faire connaître les Amérindiens, qui disent qu’elle est devenue invisible. Les gens doivent savoir, dit-elle, “que nous sommes toujours ici aux États-Unis et que nous existons toujours”.

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