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Les réformes du « Big Bang 2 » révèlent les faiblesses de la City

Le dernier livre de l’écrivain est “Agent Twister”, une biographie de John Stonehouse, co-écrite avec Keely Winstone

Parmi la série d’augmentations d’impôts dans la déclaration d’automne du chancelier, une réduction d’impôt substantielle s’est démarquée comme allant à contre-courant. La réduction de cinq points de pourcentage de la surtaxe de 8 % imposée sur les bénéfices des grandes banques en 2015 à la suite de la grande crise financière coûtera au Trésor public plus d’un milliard de livres sterling par an.

Avec un trou de 55 milliards de livres sterling à combler et de solides arguments en faveur d’investissements dans les compétences et le secteur public, cela a dû être un appel serré. Et, compte tenu des profits qu’ils tirent de la hausse des taux d’intérêt et de la volatilité des marchés, ce n’est pas comme si les grandes banques avaient besoin d’argent.

La réduction d’impôt n’était pas non plus la seule concession à l’industrie des services financiers. Il a été confirmé que le plafond des bonus des banquiers serait bel et bien aboli et que les restrictions en matière de capital des compagnies d’assurance seraient assouplies grâce à une révision de Solvabilité II, un règlement inspiré de l’UE. Après 15 ans dans le froid politique, le paquet a été accueilli par l’industrie comme un signe de glasnost.

Mais ce n’est pas le moment de faire la fête. Ces réformes tactiques sont plus un signe de faiblesse de la ville que de sa force.

Le secteur des services financiers reste, bien sûr, un moteur de l’économie britannique. Il contribue à plus de 10% des recettes fiscales totales, emploie un million de personnes et est l’une des rares grandes industries britanniques à afficher un excédent commercial. Londres domine le commerce mondial des produits dérivés, des devises et de certaines parties du marché obligataire. Dans une économie en manque de croissance, de tels succès doivent être entretenus, en particulier lorsque les faiblesses structurelles de l’industrie sont également évidentes.

La City ne va pas s’effondrer, mais après plus de trois décennies de croissance depuis les réformes du Big Bang du gouvernement Thatcher, cette grande caisse enregistreuse nationale ne peut plus être tenue pour acquise. L’intelligence artificielle, l’externalisation et la migration des emplois de l’UE inspirée par le Brexit ont entraîné la disparition de 76 000 emplois dans les services financiers depuis septembre 2019, selon un récent article du groupe de réflexion New Financial. Il s’agit de dommages superficiels et pas encore graves, mais une perte de position beaucoup plus dangereuse dans les activités liées aux actions, autrefois la pierre angulaire des entreprises britanniques, est déjà en cours.

La valeur des actions cotées à Paris, autrefois lointaine deuxième dans la course à la capitale financière prééminente, est maintenant en train de pousser celle de Londres. Comme Paris, Amsterdam a également bénéficié d’une migration du négoce d’actions après le Brexit. Pour différentes raisons réglementaires et comptables, les fonds de pension et les compagnies d’assurance britanniques, gardiens traditionnels du portail des entreprises, sont fortement sous-pondérés en actions, en particulier en actions britanniques.

Dans une chute en partie liée, la part mondiale de Londres dans les introductions en bourse est passée de 25% à 5% en moins de deux décennies. Ces introductions en bourse sont absolument essentielles pour les perspectives de l’économie au sens large : ce sont généralement les petites et moyennes entreprises qui s’inscrivent sur les bourses publiques et créent une croissance future.

Autrefois, toutes les entreprises britanniques souhaitant être cotées en bourse le faisaient à Londres. Aujourd’hui, de plus en plus d’entreprises en croissance dans les secteurs de la technologie et des sciences de la vie choisissent de le faire sur le Nasdaq. L’inscription à l’étranger ne signifie pas nécessairement que l’ensemble de l’entreprise ira éventuellement à l’étranger, mais à long terme, c’est possible. Et quand l’économie doit favoriser toutes les sources de croissance, c’est un problème.

Sans devenir négligents – nous n’avons pas besoin d’un retour à une réglementation légère – les gouvernements ne peuvent pas faire grand-chose pour résister à l’inévitable. Des ajustements aux règles d’inscription de Londres peuvent aider; il en va de même pour l’abolition de Mifid II, un règlement de l’UE mis en œuvre en 2018. Destinées à accroître la transparence pour les investisseurs en séparant l’argent des gestionnaires d’actifs versé aux courtiers en flux de recherche et d’exécution, ses mesures combinaient un objectif louable avec des conséquences inattendues.

Les grands courtiers de Wall Street ont absorbé la plupart des coûts de recherche et ont écrasé les petits rivaux par des prix prédateurs. Cela a conduit à une réduction de la couverture de recherche des petites et moyennes capitalisations et à un assèchement de la liquidité du marché dans ce domaine.Le vide à Londres a encouragé de nouvelles sociétés britanniques à suivre l’argent et à s’inscrire aux États-Unis. Inverser Mifid II aiderait à rétablir la couverture de la recherche et à stimuler la liquidité du marché, mais le cheval s’est envolé vers New York où se trouve la capitale. C’est loin.

À la suite de décisions prises depuis longtemps, baisses d’impôts ou non, il n’y a pas grand-chose à faire. Les réformes de Hunt ont été suivies avec optimisme comme Big Bang 2, mais elles n’ont rien d’aussi capitales que 1986. Il s’agit plutôt d’une réponse partielle à l’intensification de la concurrence étrangère dans une industrie stratégiquement importante. Le véritable Big Bang a encouragé la domination américaine sur les marchés des capitaux, laissant peu d’institutions britanniques du côté de l’achat ou de la vente capables d’agir dans l’intérêt national. Plutôt que de risquer de perdre face aux centres financiers étrangers, le gouvernement est intervenu pour aider une industrie qui ne peut pas s’aider elle-même.

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