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L’impasse sur l’État de droit menace un nouveau financement de l’UE à la Pologne

Bruxelles est prête à geler les paiements d’aide régionale à la Pologne en raison de menaces à l’indépendance judiciaire, alors que l’impasse sur les violations de l’État de droit pèse sur des lignes de financement d’une valeur de dizaines de milliards d’euros à Varsovie.

Le non-respect par Varsovie des exigences cruciales de l’UE en matière de droits fondamentaux signifie que la majeure partie des paiements dans le cadre du nouveau cycle de dépenses de cohésion de l’Union sera retenue par la Commission européenne jusqu’à ce que la question soit résolue, ont déclaré des responsables. La Pologne s’attend à recevoir un financement de cohésion d’une valeur de 76,5 milliards d’euros de 2021 à 2027.

Cette décision augmente les enjeux financiers d’un conflit juridique de longue date entre Bruxelles et le parti au pouvoir Droit et Justice en Pologne sur des questions d’état de droit. Le conflit est centré sur l’assujettissement du pouvoir judiciaire à l’exécutif – et jusqu’où Varsovie devra aller pour desserrer son emprise sur les tribunaux pour se conformer au droit de l’UE.

« Les fonds de cohésion sont comme de l’oxygène. . . en ce moment encore plus à cause de la situation en Ukraine », a déclaré Andrzej Szumowski, ancien vice-ministre polonais chargé de l’intégration européenne. “Nos entreprises, nos ONG et notre société ont absolument besoin d’obtenir des fonds.”

Les programmes de cohésion de l’UE sont considérés par les États les plus pauvres d’Europe de l’Est comme la contrepartie de l’ouverture de leurs économies aux pays occidentaux plus riches lorsqu’ils rejoignent le bloc. La Pologne a été le plus grand bénéficiaire des initiatives de financement structurel de l’UE.

Varsovie tente également de convaincre la commission de débloquer son premier paiement au titre du fonds de relance Covid-19 de 800 milliards d’euros de l’UE – un décaissement séparé qui est également bloqué en raison de violations de l’état de droit.

La querelle sur l’argent de l’UE a basculé au sommet de l’agenda national en Pologne alors qu’elle se prépare pour les élections de l’année prochaine. Les tensions couvent au sein de la coalition au pouvoir alors que les politiciens de l’opposition accusent le gouvernement de sacrifier l’argent de l’UE afin de maintenir des restrictions sur le système judiciaire.

Lors du dernier remaniement gouvernemental, la Pologne a remplacé cette semaine son ministre des affaires européennes. Szymon Szynkowski vel Sęk a succédé à Konrad Szymański, qui avait été vu à Bruxelles comme une figure conciliante conseillant le Premier ministre Mateusz Morawiecki.

La Commission a récemment approuvé trois des programmes de cohésion de la Pologne dans le cadre du budget actuel de l’UE. Les programmes couvrent de grands projets d’infrastructure et des investissements verts. Les deux parties travaillent à en finaliser d’autres.

Les responsables ont confirmé que la majorité des nouveaux fonds de cohésion de la période actuelle sont pour l’instant inaccessibles. Seule une tranche de préfinancement, versée annuellement sans condition et ne représentant que 0,5 % du montant global, a été reçue. Varsovie est toujours en mesure de puiser dans les fonds de cohésion de la période budgétaire 2014-2020.

Le gel probable est le résultat de dispositions liées à la charte des droits fondamentaux de l’UE qui font désormais partie de la législation budgétaire de l’Union. Les fonctionnaires de la Commission doivent vérifier le respect de la charte avant de rembourser les États membres avec les paiements du fonds de cohésion. La suppression de l’indépendance judiciaire par la Pologne est susceptible d’entraver les paiements, selon deux personnes proches des discussions.

Varsovie a tenté de convaincre Bruxelles que les réformes de cette année de son système de discipline des juges sont suffisantes pour répondre aux préoccupations de la commission en matière d’état de droit. Mais les hauts fonctionnaires de l’UE estiment qu’ils ne vont pas encore assez loin.

S’exprimant cette semaine au comité des régions de l’UE, un organe consultatif représentant les autorités locales et régionales, Marc Lemaître, de la division du développement régional de la Commission, a reconnu que la Pologne était en mesure d’accéder au préfinancement de l’UE pour ses plans de dépenses de cohésion approuvés. Mais tant que la « condition habilitante » de la charte des droits fondamentaux n’est pas remplie, les factures envoyées à Bruxelles ne sont pas remboursées.

Cela ne signifiait pas que l’argent ne serait finalement pas versé, a-t-il souligné.

Un responsable polonais a minimisé tout effet potentiel d’un retard de décaissement sur la situation budgétaire de Varsovie, affirmant que les demandes de paiement dans le cadre du nouveau cycle de financement de la cohésion ne commenceraient à être faites que l’année prochaine, date à laquelle la situation de l’état de droit serait, espérons-le, résolue.

« Les fonds seront accessibles, sous [the recovery fund] et de cohésion, en temps voulu », a insisté le responsable.

Le Fonds de développement polonais et le ministère de la politique régionale n’ont pas abordé la question spécifique de l’aide régionale future de l’UE, mais ont plutôt défendu la performance globale du pays en matière d’État de droit. “Le gouvernement polonais veille à ce que personne dans notre pays ne soit victime de discrimination de quelque manière que ce soit”, a déclaré le ministère dans une réponse par courrier électronique. « L’accord de partenariat (pour les financements régionaux) confirme qu’aucune discrimination n’est autorisée lors de la préparation, de la mise en œuvre, du suivi, du reporting et de l’évaluation des programmes. Ce qui est très important [is that] la Commission européenne partage notre avis sur cette question.

Cependant, Szumowski a déclaré que la menace de perdre l’accès aux fonds de cohésion était un problème sérieux pour son pays.

Szumowski a averti que l’accès à l’argent de l’UE était devenu l’otage de la politique intérieure. “En signant nos engagements lors de notre adhésion à l’Union européenne, nous sommes entrés dans le club non pas pour quatre ans, d’élection en élection, mais tant que l’UE existe”, a-t-il ajouté.

Le gouvernement de coalition de Varsovie a affirmé qu’il progressait dans ses différends sur l’état de droit avec Bruxelles après avoir obtenu l’approbation de son plan global dans le cadre du fonds de relance de 800 milliards d’euros. Magdalena Rzeczkowska, ministre des Finances, a déclaré au Financial Times que Varsovie était “sur le point d’obtenir cet argent” et que son gouvernement pourrait déposer une première demande de paiement – pour 2,85 milliards d’euros de subventions et 1,37 milliard d’euros de prêts – avant décembre.

Certains diplomates et responsables de l’UE affirment que les progrès politiques dans les discussions sur l’indépendance judiciaire restent lents.

Un porte-parole de la commission a confirmé que Bruxelles avait récemment approuvé le contenu d’un trio de programmes de cohésion soumis par la Pologne. Mais du fait de la non-satisfaction des « conditions habilitantes » liées à la charte des droits fondamentaux, elle n’a pu effectuer aucun remboursement des dépenses présentées par la Pologne — autres que pour l’assistance technique et les dépenses visant à remplir les conditions.

“La commission et la Pologne continueront à travailler ensemble pour surmonter les problèmes restants”, a déclaré le porte-parole.

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