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Mises à jour sur l’explosion de l’hôtel Saratoga : plusieurs morts dans une fuite de gaz apparente

MEXICO CITY – Une puissante explosion a secoué le centre de La Havane vendredi matin, détruisant des parties d’un hôtel de luxe et endommageant des bâtiments voisins à quelques mètres du Capitole cubain.

Au moins 22 personnes ont été tuées et des dizaines ont été blessées, a indiqué le bureau du président. D’autres manquaient. Parmi les morts se trouvaient une femme enceinte et un enfant.

L’explosion dévastatrice est survenue alors que Cuba tentait de relancer une industrie touristique qui est un pilier clé de son économie fragile et qui avait été bouleversée par la pandémie.

Des vidéos et des photos partagées sur les réseaux sociaux montraient des ambulances se précipitant sur les lieux et une grande partie de la façade de l’hôtel Saratoga détruite. Des décombres étaient empilés dans la rue et de la fumée s’élevait dans le ciel.

“Il y avait une puanteur, comme un produit chimique, qui vous brûlait le nez”, a déclaré Miriam Díaz, 56 ans, une habitante de La Havane qui vit derrière l’hôtel et se trouvait dans un bus qui rentrait chez elle au moment de l’explosion. “Nous n’avons pas pu sortir car la porte ne s’ouvrait pas.”

L’hôtel, une destination populaire pour les visiteurs internationaux et les célébrités, était en cours de rénovation et n’était pas ouvert aux clients au moment de l’explosion, ont déclaré des responsables gouvernementaux.

Le président cubain, Miguel Díaz-Canel, s’est rendu sur les lieux peu après l’explosion, accompagné du Premier ministre Manuel Marrero Cruz. Le bureau de la présidence cubaine a déclaré sur Twitter que les enquêtes préliminaires indiquaient que l’explosion, peu avant 11 heures, avait été causée par une fuite de gaz.

Au moins 64 personnes, dont 50 adultes et 14 enfants, ont été initialement hospitalisées à la suite de l’explosion, ont indiqué des responsables. De nombreux appartements ont été endommagés et les résidents concernés ont été transférés dans un endroit sûr pendant que des réparations étaient effectuées.

“La Havane est sous le choc aujourd’hui après l’explosion accidentelle d’un réservoir d’essence à l’hôtel Saratoga, qui a provoqué l’effondrement d’une grande partie du bâtiment”, a écrit M. Díaz-Canel sur Twitter. “Nos plus sincères condoléances et notre soutien sincère aux familles et amis des victimes.”

L’explosion dans un hôtel important a rappelé une série d’attentats à la bombe dans des hôtels à La Havane dans les années 1990 liés à des exilés militants. Mais les autorités n’ont pas tardé à rejeter toute spéculation selon laquelle l’explosion avait été délibérée.

“Ce n’était en aucun cas une bombe ou un attentat”, a déclaré M. Díaz-Canel aux journalistes présents sur les lieux. C’était “un malheureux accident”.

Le bureau du président a ajouté que des efforts de recherche et de sauvetage étaient toujours en cours, avec des personnes potentiellement encore piégées dans les décombres. Les responsables ont suggéré que l’explosion s’était produite juste à l’extérieur de l’hôtel.

“J’ai senti l’explosion”, a déclaré Pablo Morales, 21 ans, étudiant en ingénierie qui habite à quelques rues de l’hôtel. « Ça a secoué la rue. Il a secoué le sol. Ça a secoué les fenêtres.

Bâtiment emblématique datant du XIXe siècle, l’hôtel Saratoga a rouvert ses portes en 2005 en tant qu’établissement de luxe cinq étoiles. L’hôtel était fermé depuis deux ans en raison de la pandémie, selon sa page Facebook, et devait rouvrir la semaine prochaine.

Parmi les bâtiments endommagés se trouvait l’école voisine Concepcion Arenal. Une enseignante de l’école qui n’a pas voulu donner son nom a déclaré que plusieurs élèves avaient été blessés. Elle a dit que les fenêtres avaient été soufflées, avec des éclats de verre volant à une distance considérable.

Le directeur local de l’éducation a déclaré aux médias cubains que cinq étudiants avaient été blessés dans l’explosion.

“C’est choquant”, a déclaré Mme Díaz, dont la fille fréquente l’école mais n’a pas été blessée par l’explosion. “C’est vraiment très dur.”

Les médias d’État ont rapporté que des enfants avaient été évacués vers le Capitole à la suite de l’explosion, et les responsables ont déclaré plus tard que les étudiants pourraient se rendre dans un autre bâtiment à partir de lundi.

Une église voisine a également été gravement endommagée.

« Les murs se sont complètement effondrés. Le toit de l’église s’est effondré », a déclaré M. Morales, qui était un paroissien. “Toutes les fenêtres, il n’y en avait plus une seule – ni dans l’église ni dans le théâtre Martí qui est devant.”

Alors que les secouristes arrivaient, M. Morales a dit qu’il avait vu des gens sortir des décombres. Au moins trois étaient morts.

“Ils ont été détruits”, a-t-il dit. “On pouvait voir beaucoup de sang.”

Le journal du Parti communiste cubain, Granma, a déclaré sur Twitter que l’explosion s’est produite “alors que du gaz liquéfié était vraisemblablement déplacé d’un camion”.

L’explosion est survenue alors que le secteur touristique très important de Cuba commençait à rebondir après avoir été durement touché pendant la pandémie. La nation insulaire avait été fermée aux visiteurs pendant des mois, plongeant Cuba dans l’une des pires crises économiques de son histoire.

“Cela doit donner aux gens une pause pour savoir si La Havane est vraiment prête à rouvrir”, a déclaré Renata Keller, experte cubaine à l’Université du Nevada, Reno. Les Cubains “ont vraiment besoin de cette reprise dans l’industrie du tourisme et cette explosion ne va pas aider”.

La disparition des touristes a privé Cuba de devises étrangères vitales dont elle dépend fortement, exacerbant les difficultés financières causées par l’embargo américain qui dure depuis des décennies.

La crise économique a déclenché l’un des plus grands mouvements de protestation de l’histoire cubaine, avec des milliers de personnes descendues dans les rues des villes du pays. Une répression gouvernementale ultérieure a conduit à la condamnation de dizaines de personnes pour des crimes, y compris la sédition.

L’explosion s’est produite quelques jours après que Cuba ait accueilli une foire internationale du tourisme dans la station balnéaire voisine de Varadero.

Peu de temps après l’explosion, des appels se sont répandus sur les réseaux sociaux pour des dons de sang afin d’aider les victimes de l’explosion. Des photos partagées en ligne montraient des Cubains faisant la queue pour faire un don dans une banque de sang à La Havane.

Le ministre mexicain des Affaires étrangères, Marcelo Ebrard, a déclaré vendredi après-midi que la prochaine visite du président Andrés Manuel López Obrador sur l’île se déroulerait comme prévu.

“Notre solidarité aux victimes et aux personnes affectées ainsi qu’au peuple de cette chère nation fraternelle”, a déclaré M. Ebrard sur Twitter.

Construit à l’origine en 1880, le Saratoga était considéré comme l’un des hôtels les plus importants de La Havane dans les années 1930, selon son site Internet. Il servait initialement d’entrepôt et de magasin de tabac, ainsi que de quelques appartements. Il a été construit à un autre endroit avant d’être déplacé à son adresse actuelle sur le Paseo del Prado, une longue et populaire avenue qui traverse La Havane. Il a été transformé en un hôtel dans les années 1930.

Désormais propriété du groupe touristique Gaviota, l’hôtel accueille des voyageurs internationaux depuis des décennies. Parmi sa clientèle notable figurent le guitariste Jimmy Page et la chanteuse Beyoncé Knowles-Carter.

Hannah Berkeley Cohen a contribué aux reportages de Columbus, Ohio. Frances Robles a contribué aux reportages de Miami, en Floride.

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