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Perseverance Mars Rover fait une découverte “fantastique” dans la recherche d’une vie passée

Depuis juillet, le rover Perseverance de la NASA a foré et collecté quatre noyaux minces de roche sédimentaire, formés dans ce qui était autrefois un lac sur Mars. Ce sont les premières roches de ce type à être recueillies sur un autre monde, et les scientifiques sont ravis car au moins deux des noyaux contiennent probablement des composés organiques.

Sur Terre, les matières organiques, qui sont des molécules contenant du carbone, sont souvent associées à des êtres vivants, bien qu’elles puissent se former sans l’intervention d’organismes.

Ajoutant au buzz sur les échantillons de roche, Perseverance les a collectés dans un ancien delta du cratère Jezero de Mars, où une rivière a autrefois déposé des couches de sédiments et peut-être d’autres matières. Les deltas des rivières sur Terre regorgent souvent d’organismes vivants. Si jamais la vie a existé à Jezeroces noyaux sont probablement la meilleure chance de la NASA de le trouver.

Avoir les noyaux est “fantastique”, si jamais les scientifiques espèrent répondre à cette question, déclare Tanja Bosak, géobiologiste au Massachusetts Institute of Technology de Cambridge.

Dans les années à venir, la NASA et l’Agence spatiale européenne prévoient d’envoyer d’autres engins spatiaux à Jezero pour récupérer les noyaux que Perseverance a collectés et les ramener sur Terre, où les scientifiques les analyseront avec des techniques de laboratoire avancées. Les échantillons, qui devraient arriver au plus tôt en 2033, seront les premiers jamais renvoyés de Mars.

“Pour entreprendre le défi et les dépenses d’une mission de retour d’échantillons sur Mars, nous avons besoin d’une grande suite de roches à ramener”, a déclaré Laurie Leshin, directrice du Jet Propulsion Laboratory à Pasadena, en Californie, lors d’un point de presse le 15 septembre. . “Nous avons pris un excellent départ.”

Recherche sédimentaire

La persévérance a atterri dans le cratère Jezero de 45 kilomètres de large en février 2021. Son objectif principal est de rechercher des signes de vie passée, et sa destination principale est le delta du fleuve vieux de 3,5 milliards d’années, où les sédiments se sont transformés il y a longtemps en roche.

Persévérance a mis plus d’un an à se rendre dans le delta pour y faire ses principales études. Après avoir atterri plus loin du delta que les scientifiques ne l’avaient espéré, il contourna le sol de Jezero, où il a étonnamment trouvé des roches “ignées” formé directement à partir de magma en fusion ou de l’activité volcanique. Les scientifiques s’attendaient à ce que le fond du cratère, autrefois le fond d’un lac, contienne des roches sédimentaires.

Ce n’est qu’en avril 2022, lorsque Persévérance est enfin arrivée dans le delta, que les scientifiques ont trouvé ce qu’ils cherchaient. Au cours des derniers mois, le rover a collecté deux paires de carottes de différents types de roches sédimentaires qui composent le bord du delta.

Une paire provient d’un affleurement rocheux connu sous le nom de Skinner Ridge, qui est fait de grès à grain fin semblable à un type de roche vu dans de nombreux endroits sur Terre. Vues de près dans les tubes d’échantillonnage de Persévérance, les carottes de Skinner Ridge apparaissent de couleur claire et parsemées de grains ronds de matériau sombre. Ces grains plus foncés ont probablement été transportés par l’ancienne rivière qui coulait autrefois dans Jezero depuis des régions situées peut-être à des centaines de kilomètres. Ainsi, l’étude des grains pourrait renseigner les scientifiques sur l’histoire de régions lointaines de Mars.

L’autre paire de carottes récemment collectée provient d’un endroit appelé Wildcat Ridge, situé à seulement 20 mètres de Skinner Ridge. Ces échantillons sont de couleur plus claire et sont plus homogènes. Ils semblent être un mudstone – encore plus fin que les noyaux de Skinner Ridge. Plus les grains d’une roche sont fins, plus il y a de chances qu’elle contienne des traces de vie passée. Sur Terre, les petits grains ont tendance à se déposer dans des environnements à faible énergie tels que le fond d’un étang, où ils peuvent conserver des organismes en décomposition ou d’autres signes de vie qui s’y installent.

Wildcat Ridge est également l’endroit où les scientifiques ont repéré les molécules organiques. À côté des sites à partir desquels Persévérance a foré ses deux carottes, le rover a creusé un cercle de 5 centimètres de large dans la roche pour exposer sa texture intérieure. Le rover a ensuite étendu son bras robotique et inspecté la minéralogie de la roche.

Il s’est avéré être plus riche en matières organiques que n’importe quel endroit étudié par Persévérance jusqu’à présent, a déclaré Sunanda Sharma, scientifique planétaire au Jet Propulsion Laboratory. Et les matières organiques semblent être plus concentrées dans les endroits également riches en minéraux sulfatés, qui peuvent abriter des signes de vie. Cela suggère que les matières organiques et les minéraux sulfatés étaient concentrés alors que le lac qui remplissait autrefois Jezero s’évaporait, a déclaré Sharma.

rouler sur

Persévérance est déjà passée à une autre zone, connue sous le nom de Enchanted Lake, qu’elle avait déjà explorée. Là, il travaillera pour collecter une autre paire d’échantillons de roche à grain fin, ainsi qu’une partie du matériau qui traîne sur la surface martienne.

Quelque temps avant la fin de l’année, il placera probablement six carottes ou plus sur le sol, où elles serviront de première collection de roches qui pourraient être ramassées à l’avenir. Persévérance gardera le reste de ses tubes à bord – certains remplis et d’autres vides – et continuera à explorer Jezero. En fin de compte, il s’enroulera au sommet du delta, puis continuera hors du cratère, sur l’ancien terrain au-delà.

L’acolyte de Perseverance, l’hélicoptère miniature Ingenuity, a duré beaucoup plus longtemps que ses concepteurs ne l’auraient jamais imaginé. Il a récemment effectué son 31e vol, ayant été conçu pour seulement cinq. ingéniosité a volé avec le roverl’aidant à tracer des voies vers l’avant.

Cet article est reproduit avec permission et ce que première publication le 16 septembre 2022.

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