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Quand les murs étaient peints de poison

C’était une teinte de fougère verdoyante – un soupçon de forêt, un éclair d’émeraude – un contraste végétal avec les brumes brumeuses et le ciel maculé d’usine de l’Angleterre au plus fort de la révolution industrielle.

La couleur – Scheele’s Green, du nom du chimiste suédois qui l’inventa en 1778 – était partout dans l’Angleterre victorienne, des murs du palais de Buckingham aux usines où les enfants ouvriers peignaient les feuilles de faux feuillages. La teinte est apparue dans la peinture et les reliures, dans les décorations de bonbons et de gâteaux, dans les vêtements et les jouets pour enfants.

L’ombre vibrante était la couleur “it” des Britanniques du 19ème siècle. C’était partout. Et c’était mortel.

Scheele’s Green a été fabriqué en mélangeant du cuivre et de l’oxygène avec de l’arsenic, un élément que l’on peut trouver naturellement dans la croûte terrestre, les océans et les eaux souterraines. Les médecins de l’époque victorienne prescrivaient de l’arsenic pour traiter la fièvre, l’asthme et l’eczéma. Aujourd’hui, le trioxyde d’arsenic est un médicament chimiothérapeutique efficace pour la leucémie promyélocytaire aiguë.

Mais pendant des siècles, les gens savaient que l’arsenic avait un pouvoir toxique, voire mortel. Parfois appelé «le roi des poisons et le poison des rois», l’arsenic est devenu un moyen populaire de se débarrasser discrètement des rivaux royaux. Il était facile à obtenir, inodore et insipide, et les symptômes immédiats d’un empoisonnement aigu à l’arsenic – nausées, vomissements, diarrhée et crampes abdominales – pouvaient être attribués au choléra ou à d’autres maladies courantes de l’époque.

Dès 1839, un chimiste allemand a averti ses compatriotes que les pièces humides enveloppées dans le séduisant Scheele’s Green pouvaient produire un acide toxique à l’intérieur des murs. Peu après son reportage, publié dans le quotidien journal de Karlsruhe, quatre enfants à Londres sont morts de détresse respiratoire ; leur chambre venait d’être tapissée de vert. Des tests sur le papier peint ont montré 3 grains d’arsenic par pied carré, une dose mortelle.

D’autres décès et maladies ont été attribués à la teinte d’arsenic, y compris la détresse nocturne d’un médecin de Birmingham qui souffrait de crampes, d’étourdissements et d’une envie irrésistible de vomir après avoir passé du temps dans son étude au papier vert. Il a conclu: “Il se passe beaucoup d’empoisonnements lents en Grande-Bretagne.”

Mais le papier peint vert était une entreprise robuste. Le designer William Morris, dont les motifs de revêtements muraux populaires utilisaient le colorant vibrant, possédait également des actions dans la société minière de son père, le plus grand producteur d’arsenic à l’époque. Il s’est moqué de la peur de l’arsenic, déclarant que les médecins qui mettaient en garde contre le produit chimique “mendiaient comme des gens mendiant par la fièvre des sorcières”.

Ce qui se passe réellement dans un corps humain exposé à l’arsenic dépend en grande partie de la dose, explique Michael J. Kosnett, professeur adjoint au Département de santé environnementale et professionnelle de la Colorado School of Public Health.

Une dose élevée déclenche des symptômes gastro-intestinaux suivis d’une pression artérielle basse et d’arythmies cardiaques. Si une personne survit à cette insulte corporelle, les prochains jours peuvent entraîner une chute du nombre de globules blancs et rouges, suivie d’une neuropathie périphérique – douleur, picotements et éventuellement engourdissement et faiblesse des mains et des pieds.

“Les personnes décédées d’un empoisonnement aigu à l’arsenic – une dose suffisamment élevée pour vous tuer en quelques heures – sont mortes d’une perte de liquide et d’un choc qui ont entraîné un collapsus cardiovasculaire”, explique Kosnett.

Mais l’arsenic provoque également des dommages à long terme, une érosion multisystémique que les médecins et les patients de l’époque victorienne n’auraient probablement pas pu retracer pour fermer les pinceaux avec le vert de Scheele.

L’arsenic provoque le cancer de la peau, le cancer du poumon et le cancer de la vessie ; il peut également contribuer aux cancers du foie et des reins. “Et il y a toute une panoplie d’effets non cancéreux à une dose suffisante”, dit Kosnett. “Il existe des associations avec l’hypertension, les maladies vasculaires cérébrales et le diabète. Il existe également des preuves que l’arsenic peut contribuer à des effets indésirables sur la reproduction et au développement neurocognitif.

Ce que les observateurs du XIXe siècle ont remarqué – et documenté, dans des illustrations de manuels médicaux, des articles de journaux sinistres et des caricatures de mise en garde occasionnelles – était l’hyperpigmentation et la déficience physique résultant d’expositions à l’arsenic inhalé ou ingéré. Un dessin, d’une édition de 1862 de coup de poingdépeint “La valse de l’arsenic”, un squelette vêtu d’un pantalon très fin et d’une queue de pie s’inclinant devant un autre squelette, une femme en train de dépérir à l’intérieur de la jupe en forme de cloche de sa robe.

En 1879, lorsqu’un dignitaire en visite au palais de Buckingham tomba malade après avoir dormi dans la chambre d’amis au papier peint vert, la reine Victoria ordonna que le papier soit retiré des murs du palais. Au moment où le gouvernement britannique a commencé à réglementer l’arsenic dans les aliments en 1903 (ils ne l’ont jamais officiellement interdit dans les articles ménagers), le public – stimulé par les articles de journaux sur les effets néfastes de Scheele’s Green – s’était déjà éloigné des produits contaminés par le chimique.

Les fabricants ont développé des colorants plus sûrs, bien que même les verts commerciaux d’aujourd’hui ne soient pas parfaitement écologiques; ils sont fabriqués avec du chlore, qui ne peut pas être recyclé ou composté en toute sécurité. La soif d’imiter la palette féconde de la nature, d’évoquer un vert édénique, de faire entrer l’extérieur, reste inextinguible… et problématique.

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