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Se vanter de faire exploser des généraux russes pourrait tous nous faire tuer

Le président Biden et Vladimir Poutine. Illustré | Getty Images, iStock

Lorsque la Russie a envahi l’Ukraine fin février, j’ai attendu le pays à vaincre rapidement et facilement. Le fait que l’Ukraine ait été capable de se défendre et de riposter de manière aussi impressionnante est un hommage à l’esprit combatif de son peuple, à la direction courageuse du président Volodymyr Zelensky et au soutien de l’OTAN et des États-Unis, qui ont envoyé de grandes quantités d’aide et d’armes.

Comme plusieurs articles de presse récents l’ont clairement indiqué, les États-Unis ont également partagé des renseignements avec Kiev qui ont permis à l’armée ukrainienne de couler au moins un navire russe. navire de guerre et assassiner plusieurs Russes généraux.

Je soutiens pleinement la politique consistant à fournir à l’Ukraine des renseignements pour l’aider dans sa lutte, y compris des renseignements qui conduisent à infliger des défaites douloureuses aux forces russes. C’est aussi une bonne chose pour la Russie de savoir que nous avons joué un rôle important en permettant à l’Ukraine de se défendre.

Mais c’est une très mauvaise chose que ces informations soient de notoriété publique. Je ne blâme pas les journalistes qui l’ont rapporté. Si des responsables gouvernementaux de haut rang et dignes de confiance révèlent des informations dignes d’intérêt à un journaliste, il est généralement considéré comme acceptable de les publier. Je blâme les fonctionnaires – surtout depuis l’administration Biden a précisé qu’il n’a pas autorisé les divulgations. Il s’agit d’une personne ou d’un groupe de personnes montrant aux journalistes leur rôle dans le mal qu’ils ont fait à la Russie. C’est extrêmement imprudent et cela pourrait bien conduire à une escalade exceptionnellement dangereuse du conflit qui aboutira à ce que les États-Unis et l’OTAN soient entraînés dans une confrontation militaire directe avec la Russie.

Le problème avec ces histoires n’est, encore une fois, pas ce qu’elles révèlent. L’invasion de son voisin par la Russie est l’action militaire la plus agressive entreprise en Europe depuis 1945, plaçant potentiellement l’OTAN sur une trajectoire de collision avec une menace puissante à l’est. Cela exige une réponse énergique. Si l’Ukraine était membre de l’OTAN, nous serions maintenant en guerre avec la Russie. Mais parce que l’Ukraine n’est pas dans l’OTAN, quelque chose de moins qu’une confrontation militaire directe s’impose.

Ce que l’administration Biden a opté, c’est une forme de guerre par procuration dans laquelle l’Ukraine mène les combats, choisit les cibles et tire les armes, mais nous fournissons souvent les armes et fournissons des renseignements qui permettent à l’Ukraine de choisir les cibles avec sagesse et précision. Cela démontre la détermination des États-Unis et de l’OTAN tout en nous gardant à au moins une étape de l’engagement direct des forces russes. Il est bon pour la Russie de savoir que nos renseignements sont suffisamment solides pour mettre leurs navires de guerre et leurs officiers supérieurs en danger — et que nous sommes disposés à partager ces renseignements avec l’Ukraine. Les deux pourraient bien provoquer une désescalade, alors que le commandement militaire russe et le président Vladimir Poutine étaient confrontés à la réalité qu’il pourrait leur être impossible de réaliser quoi que ce soit au-delà d’objectifs de guerre relativement minimes.

Mais une telle désescalade devient beaucoup moins probable si le rôle américain dans la douleur infligée à l’armée russe est de notoriété publique. C’est parce qu’une grande partie de la politique, même dans les régimes autoritaires, consiste à gérer les apparences. Afin de vendre une politique de désescalade au peuple russe, Poutine doit pouvoir la présenter comme une victoire au moins partielle. Sinon, il risquerait de paraître faible et de s’ouvrir à un effondrement du soutien et/ou à une tentative de coup d’État qui pourrait le laisser déchu du pouvoir et même mort. Humilier Poutine pourrait également enflammer la rage patriotique des Russes ordinaires, qui pourraient finir par exiger des représailles sous la forme d’une action visant à sauver la face contre l’OTAN.

C’est ainsi que se vanter auprès des journalistes du rôle américain pour aider l’Ukraine à infliger un maximum de dégâts aux forces russes pourrait bien déclencher une spirale d’escalade qui culminerait dans une confrontation militaire directe entre les États-Unis et la Russie.

C’est quelque chose que l’administration Biden, du moins au plus haut niveau, semble se rendre compte. Mais alors pourquoi certains responsables parlent-ils toujours aux journalistes ? Auteur Yuval Levin a écrit sur la tendance ces dernières années des personnes qui travaillent dans de grandes institutions à les traiter comme Plates-formes d’attention personnelle et d’applaudissements plutôt que comme des structures qui contraignent le comportement individuel et le canalisent vers les fins que sert l’institution. Je soupçonne que c’est ce qui se passe ici : les gens de l’intérieur qui sont au courant de nos efforts secrets en faveur de l’Ukraine ont décidé de s’en vanter auprès des journalistes, pensant que cela améliorera leur image dans la hiérarchie impitoyable du statut officiel de Washington.

Ce n’est pas nouveau. Cela s’était déroulé à petite échelle à l’intérieur du périphérique pendant longtemps avant que Levin ne remarque sa diffusion dans la capitale et la culture américaine plus largement. Mais les fuites ukrainiennes sont bien pires que la norme – en raison de leur potentiel à bouleverser les relations déjà très fragiles entre Washington et Moscou. C’est une chose pour un stagiaire du Congrès de parler à un journaliste de l’état des négociations budgétaires à Capitol Hill. C’en est une autre pour un responsable du Pentagone ou de la NSA d’essayer d’impressionner un journaliste en parlant de l’aide des États-Unis à faire exploser le navire amiral de la flotte russe de la mer Noire en temps de guerre.

L’administration Biden dispose de toutes sortes de canaux de communication pour communiquer notre rôle à la Russie d’une manière qui ne déstabilisera pas la situation en l’annonçant publiquement, mettant ainsi Poutine dans une situation où il ressent le besoin de venger l’honneur blessé de la Russie. Que ce soit et comment le faire est l’appel du président. Ce n’est certainement pas quelque chose que quelqu’un devrait décider seul sans autorisation.

Si nous ne faisons pas attention, nous finirons par trébucher dans la Troisième Guerre mondiale – et tout cela parce qu’un fonctionnaire qui s’auto-glorifie a pensé qu’il serait amusant de se montrer à quelqu’un à Le New York Times.

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