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Starlink n’est pas un organisme de bienfaisance, mais la guerre en Ukraine n’est pas une opportunité commerciale • TechCrunch

Ce qui semblait plus tôt cette année être un acte altruiste de technotopisme, le déploiement généralisé des terminaux Starlink en Ukraine, s’est détérioré alors que SpaceX et les gouvernements n’étaient pas d’accord sur qui devrait finalement payer la facture de cette campagne d’aide sans précédent. Certains s’attendent à ce qu’Elon Musk – l’un des hommes les plus riches du monde – crache, tandis que d’autres disent que l’armée la plus riche du monde devrait également. Elon Musk dit maintenant que Starlink continuera à fournir Internet à l’Ukraine gratuitement Elon Musk dit maintenant que Starlink continuera à fournir Internet à l’Ukraine car les réclamations gratuites ont du mérite, mais ce jeu de poulet financier coûtera des vies ukrainiennes.

mises à jour: Musk a tweeté que Starlink “continuera à financer gratuitement le gouvernement ukrainien” au moins pour le moment, bien que ce soit une perte. Cela sécurise le service pour le moment mais n’est clairement pas une solution à long terme :

L’effort a commencé fin février, quelques jours seulement après l’invasion de l’Ukraine par la Russie. Musk a déclaré que les terminaux Starlink étaient “en route” mais a fourni peu de détails. Beaucoup ont pris cette approche minimale, plutôt promotionnelle, pour signifier ce qu’elle implique clairement : que SpaceX fournissait les terminaux lui-même, soit gratuitement, soit avec une certaine compréhension quant à leur achat.

Ce dernier cas s’est avéré être le cas car il est apparu que l’Agence américaine pour le développement international avait payé pour certains, les gouvernements polonais et d’autres gouvernements européens pour plus, et diverses militaires et ONG contribuant aux frais de transport, d’installation et, apparemment, le coût mensuel frais pour le service lui-même. L’USAID a décrit “une gamme de parties prenantes” fournissant une première vague de soutien totalisant environ 15 millions de dollars à l’époque.

Mais les coûts n’étaient pas une chose ponctuelle. Musk a récemment tweeté que 25 000 terminaux ont été déployés en Ukraine, soit 5 fois l’envoi initial – des milliers ont été détruits dans les combats, et il en faut davantage. La connectivité coûte 4 500 $ par mois, soi-disant, pour le niveau de service le plus élevé. Se baser sur des estimations noté par CNNce qui représente environ 75 millions de dollars par mois en coûts permanents.

Certains ont naturellement remis en question la sagesse de s’appuyer sur cette nouvelle technologie non éprouvée sur un champ de bataille, mais les rapports de l’armée du pays suggèrent que cela a été très utile. Le fait est que la capacité a été acceptée dans l’esprit dans lequel elle était offerte et utilisée au maximum de sa capacité, mais la durée et l’ampleur de la guerre ont fait évoluer la situation autour de Starlink au-delà de sa portée d’origine.

Il est vrai que SpaceX ne peut être tenu entièrement responsable de dizaines de millions de dollars de coûts, de services gratuits ou de perte de revenus (quelle que soit la définition de l’argent). Mais il ne sert à rien non plus de jouer à la victime : ils sont allés là-bas les yeux ouverts avec l’intention de fournir un service coûteux et essentiel dans un pays déchiré par la guerre, apparemment sans véritable plan pour couvrir les coûts.

D’un autre côté, les gouvernements sont entrés dans ce domaine aussi. Ils ne peuvent pas s’attendre à ce que SpaceX couvre à lui seul le coût du matériel et des logiciels, ou s’ils l’ont fait, ils auraient dû l’obtenir par écrit. Mais en avoir financé une partie, cela signifie-t-il qu’ils sont responsables de tout cela?

Pendant ce temps, l’armée ukrainienne en est venue à compter sur le service et a raison de dire que quoi qu’il arrive, quiconque doit écrire une reconnaissance de dette, les terminaux doivent rester – ou les soldats défendant leur pays seront mis en danger direct et immédiat.

Cette impasse à 3 voies n’a pas de résolution facile, alors commençons par ce que nous savons Besoins se produire : la connectivité Starlink doit continuer en Ukraine à un coût nominal pour eux, pas pour toujours mais indéfiniment. Tout autre résultat est trop désastreux pour toutes les personnes impliquées.

Internet reste donc allumé. Qui paie pour cela? Si SpaceX veut que quiconque prenne sa demande au sérieux, il doit jouer au ballon, ce qui signifie une transparence quant aux coûts et paiements réels impliqués. Il va sans dire que Musk doit cesser ses bouffonneries vexatoires et narcissiques – il y a trop d’enjeux pour qu’il se livre à son égoïsme habituel.

Les contribuables d’une douzaine de pays l’ont déjà payé et continueront vraisemblablement à le faire pendant des mois, voire des années. Quels sont les coûts réels impliqués ? 4 500 $ par terminal pour l’accès semblent excessifs, d’une part – c’est le tarif de détail pour les premiers utilisateurs, pas un tarif de gros pour les partenaires gouvernementaux dans une opération de sauvetage. Le Pentagone n’est peut-être pas un parangon de l’épargne, mais facturer le prix fort dans cette situation est inconvenant. (Sans oublier qu’il s’agit probablement des meilleures relations publiques que l’entreprise pourrait obtenir alors qu’elle essaie de stimuler la demande pour son véritable service aux consommateurs. L’argent ne peut pas acheter ce type d’exposition.)

Les gouvernements doivent également choisir un chiffre et être fermes sur ce qui peut et ne peut pas être fourni dans le cadre du programme d’aide. Les responsables ukrainiens aimeraient sans aucun doute que chaque terminal Starlink disponible soit expédié le lendemain dans le pays, mais ce n’est pas possible, de même que d’autres formes d’aide qui seraient utiles ne sont pas possibles, par exemple certains actifs militaires trop coûteux ou difficiles. épargner.

Le coût du soutien à la défense ukrainienne est élevé et les États-Unis consacrent des milliards à cette cause. Quelle part de cet argent sera affectée à la connectivité Starlink ? Choisissez un numéro et commencez à négocier. Est-ce 10 millions de dollars par mois? 20 millions de dollars? De quoi dépendent ces coûts, comment seront-ils suivis ?

SpaceX peut prendre cette somme et fournir un niveau de service et de matériel convenu. Bien que tout le monde apprécie le mouvement rapide à ce sujet en février, quelques appels téléphoniques hâtifs et des conversations “nous pouvons y arriver” ne constituent pas un plan à long terme pour couvrir le coût d’un déploiement qui a atteint des centaines de dollars. de millions de dollars et de nombreuses vies ukrainiennes.

Comme tout compromis, cela laissera tout le monde un peu mécontent – ​​mais cela ne laissera personne déconnecté, trompé ou mort. Cette situation compliquée et délicate est le résultat d’une préparation et d’une communication inadéquates par un groupe d’intervenants en constante évolution. Ce qui est attendu de SpaceX et de ses partenaires gouvernementaux, ce n’est pas du doigt, mais de la transparence et de l’engagement.

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