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Un énorme feu de forêt menace cette ville, mais elle ne peut pas appeler à l’aide

Pendant près de deux siècles, quelques dizaines de familles ont persisté dans le petit village de Chacon, au Nouveau-Mexique, vivant humblement dans une vallée étroite connue à la fois pour ses hivers rigoureux et ses fréquentes sécheresses.

Mais à travers des générations de lutte, perchés à 8 500 pieds d’altitude, ils ont également surveillé l’une des vues les plus enviables du sud des Rocheuses – regardant vers le sud à travers un court canyon vers les impressionnantes montagnes Sangre de Cristo qui soutiennent le verdoyant, plus grande vallée de Mora qui abrite environ 2 000 personnes. Aujourd’hui, cependant, cette vue ressemble plus à regarder le canon d’un pistolet chargé sous la forme de vents implacables poussant à la fois la fumée et les flammes du plus grand incendie de forêt aux États-Unis dans le canyon.

Pire encore : la communauté historique n’a littéralement aucun moyen d’appeler à l’aide alors qu’elle est au bord de l’anéantissement.

Lorsque j’ai visité la vallée mardi, le Complexe d’incendie de Calf Canyon et Hermit’s Peak avait déjà brûlé plus de 145 000 acres et des centaines de structures. (Jeudi matin, la superficie totale brûlée était passée à plus de 165 000 acres.) La zone brûlée s’étend du bord de la vallée de la Mora jusqu’au sud jusqu’à la plus grande ville de Las Vegas, au Nouveau-Mexique, où des milliers de maisons sont également menacée par les flammes poussées par le vent.

Tous les accès à la vallée adjacente de Mora ont été bloqués pendant des jours car la communauté, qui se trouve également au centre de l’un des comtés les plus pauvres du pays, a fait l’objet d’un ordre d’évacuation obligatoire. C’est été signalé que des centaines d’habitants ont initialement choisi de rester chez eux pour surveiller leurs propriétés, mais comme l’incendie a doublé de taille au cours du week-end, on pense que la plupart ont maintenant fui vers des abris d’urgence ou pour rester avec des membres de leur famille ailleurs dans l’État.

La police de l’État du Nouveau-Mexique faisait respecter un barrage routier à l’entrée nord de la vallée de la Mora mardi matin. Toute personne effectuant le long trajet en voiture vers le bas d’un col de montagne pour atteindre ce point serait obligée de faire demi-tour ou de tourner à gauche sur la route de sept milles qui mène à Chacon à travers le canyon.

Vue sur Chacon inférieur avec le panache de fumée du complexe Calf Canyon-Hermit’s Peak Fire en arrière-plan.

Eric Mack/Crumpe

Pour les résidents qui n’ont pas encore fui l’enfer qui avance, comprendre à quel point le danger est proche à tout moment est devenu plus difficile cette semaine.

“C’est le deuxième jour sans téléphone, sans internet, sans rien”, m’a dit Cody Vasquez devant les pompiers de Chacon mardi après-midi.

Lui et son père, Alfred, sont membres de l’équipe de pompiers volontaires. Ils m’ont accueilli vêtus de chemises jaunes ignifuges assorties au moment où ils étaient sur le point de monter dans l’un des camions de pompiers rouge cerise du département et de se diriger vers le sud pour aider à protéger les propriétés situées près de la ligne de front des incendies.

Le couple m’a dit que depuis que les incendies ont endommagé la tour cellulaire de la vallée il y a quelques jours, la communauté au bout de la longue route a été isolée.

“Vous devez vous rendre à Sipapu pour passer un appel”, a ajouté Cody.

Atteindre le chalet de ski de Sipapu depuis Chacon implique un trajet de 45 minutes jusqu’à un col de montagne et à travers un canyon sinueux, dans un sens. De retour au barrage routier, les résidents locaux s’arrêtent à l’intersection pour demander aux soldats de l’État des mises à jour sur les incendies avant de remonter la route nationale 518 vers la lointaine promesse de connectivité.

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La route vers le centre de la vallée de la Mora et l’un des comtés les plus pauvres du pays est bloquée en raison d’ordres d’évacuation obligatoires.

Eric Mack/Crumpe

Communications à l’ancienne

“Il y a des gens à Chacon qui n’ont pas de connexion extérieure à moins que quelqu’un n’y conduise”, m’a dit Roger Montoya lorsque je lui ai rendu visite chez lui à Velarde mardi matin.

Montoya est le représentant de l’État pour le tentaculaire House District 40, qui s’étend du nord du Rio Grande jusqu’à la frontière du Colorado et à l’est jusqu’aux Grandes Plaines, y compris toute la vallée de la Mora et Chacon. Il a fait le trajet jusqu’à Chacon, à environ 90 minutes de chez lui, pour tenir les habitants informés.

“C’est mon devoir de continuer à aller aussi loin que possible et d’aider à diffuser l’information afin que lorsque le ‘Go’ se produit, ils puissent sortir [State Road] 518 en toute sécurité.”

Il dit que la majorité des gens ont déjà quitté la région, c’est ce que j’ai trouvé en passant. Les quelques lieux de rassemblement publics de Chacon – une minuscule coopérative de crédit, un bureau de poste et une église – étaient tous fermés, verrouillés et obscurcis. L’électricité a été au mieux intermittente. Certaines personnes pouvaient être vues s’occuper du bétail dans les champs, mais sinon, la seule action que j’ai rencontrée était au service d’incendie.

Il est possible de recevoir des signaux radio FM depuis des stations éloignées à Las Vegas et la ville de Raton au nord. Mais l’accès à la zone étant pratiquement fermé, même les médias régionaux se limitent à simplement répéter les mises à jour officielles sur les incendies des forces de l’ordre et de la forêt nationale de Santa Fe.

Dans ce vide informationnel, les rumeurs et ouï-dire remplissent le vide. Des rapports sur les réseaux sociaux suggèrent que certaines entreprises bien-aimées ont brûlé pour être invalidées plus tard, et des personnes évacuées ont été envoyées chercher refuge aux mauvais endroits à des heures de là.

“Lorsque vous accédez aux médias sociaux et que vous commencez à publier des informations qui ne sont pas correctes … cela rend simplement mon travail et celui des autres plus difficiles à assurer la sécurité”, a déclaré le shérif du comté de Mora, Americk Padilla. Mise à jour inter-agences sur les incendies de mercredi.

Aide d’en haut

“La communication est l’une des plus grandes lacunes”, a déclaré Montoya. “Pourrions-nous penser à mettre un satellite Starlink au-dessus de chaque grand village rural dans les 22 millions d’acres de forêt du Nouveau-Mexique ? Juste comme sauvegarde. Pourquoi luttons-nous alors que des vies humaines et des structures à cette échelle sont en péril ? [This is] l’événement d’incendie le plus grave aux États-Unis en ce moment. Je pense que nous pouvons faire mieux.”

Le service Internet Starlink de SpaceX est disponible au Nouveau-Mexique, mais le coût du matériel est élevé, à partir de 599 $. SpaceX et le PDG Elon Musk ont ​​démontré leur capacité à déployer le service lors de crises comme la guerre en Ukraine, où le service a été activé et des kits de réception ont été envoyés dans le pays après l’invasion de la Russie fin février.

SpaceX n’a ​​pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Pour l’instant, cependant, les habitants de Chacon et de la vallée de la Mora sont obligés de s’appuyer sur la même forme de communication que leurs ancêtres – le bouche à oreille diffusé par les gens qui le font de porte en porte. Mardi, ce sont les forces de l’ordre locales et des responsables comme Montoya lui-même qui ont porté ce message.

Lorsque je suis revenu de la vallée de la Mora mardi soir, j’ai pu me connecter moi-même pour la première fois depuis des heures et j’ai constaté que l’ordre d’évacuation obligatoire “Go” avait finalement été donné pour Chacon pendant que je revenais.

“Je comprends que nous sommes tous nerveux”, a déclaré plus tard le shérif Under Padilla. “Une fois que nous pourrons commencer à remettre les gens dans leurs maisons, nous allons commencer à laisser les gens rentrer et commencer à reconstruire.”

Pendant un moment, je me suis demandé de qui la plupart des résidents avaient été informés en premier du nouvel ordre d’évacuation, ou s’ils savaient même déjà qu’il était temps de partir.

Pour soutenir les personnes touchées par les incendies de forêt, veuillez visiter Tous ensemble Nouveau-Mexique.

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