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Un homme revendiqué au milliardaire, Harvard MBA, vétérinaire irakien pour fraude financière

Un fugitif accusé d’une fraude audacieuse de 35 millions de dollars – dans laquelle il aurait dit aux investisseurs qu’il était un milliardaire de fonds spéculatifs, un MBA de Harvard et un vétéran des forces spéciales qui avait été blessé deux fois en Irak – a été arrêté par une équipe SWAT du FBI en Californie après jours en cavale, ont annoncé mercredi les autorités.

Le résident de Las Vegas, Justin Costello, 42 ans, est accusé par les procureurs fédéraux et la Securities and Exchange Commission d’avoir escroqué des milliers d’investisseurs et d’autres dans le cadre d’une escroquerie complexe qui vantait ses prétendus efforts pour construire un conglomérat de cannabis, entre autres.

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L’une de ses sociétés, Pacific Banking Corp., fournissait des services bancaires à trois sociétés de marijuana. Les autorités ont déclaré qu’il l’avait également utilisé pour détourner au moins 3,6 millions de dollars vers lui-même et d’autres entreprises qu’il possédait.

Ils disent également qu’il s’est engagé dans un stratagème qui coûte à plus de 7 500 investisseurs environ 25 millions de dollars en faisant de fausses déclarations sur les projets de l’une de ses propres entreprises d’acheter 10 autres entreprises.

29 autres investisseurs ont perdu 6 millions de dollars après avoir investi directement avec Costello sur la base de ses fausses déclarations, ont déclaré les procureurs.

Costello, qui avait également une résidence à La Jolla, en Californie, a utilisé environ 42 000 $ de l’argent des investisseurs pour les coûts associés à son mariage avec Katrina Rosseini, ont déclaré les procureurs.

Une vidéo de ce mariage examinée par CNBC montre à la fois un gâteau et une sculpture de glace arborant le logo du film James Bond des chiffres “007” sur un pistolet semi-automatique et une performance de danse du ventre de Rosseini, qui n’est pas accusé dans les cas face à son mari.

“M. Costello aurait raconté de nombreuses histoires pour convaincre les victimes d’investir des millions de dollars – de l’argent qu’il a ensuite utilisé à son profit”, a déclaré le procureur américain Nick Brown du district ouest de Washington, dans un communiqué.

“Dans un stratagème complexe impliquant des sociétés fictives, des penny stocks et des services financiers pour les entreprises de marijuana, M. Costello a utilisé Twitter, des communiqués de presse, des dépôts de titres et des revendications de grande richesse pour brosser un tableau d’un fabuleux succès financier”, a déclaré Brown.

“En vérité, cette photo était un mirage”, a-t-il déclaré.

Un avocat de Costello, qui vivait auparavant à Bellevue, Washington, n’a pas renvoyé de demande de commentaire.

Costello avait accepté par l’intermédiaire de son avocat de se rendre jeudi dernier au bureau du FBI à San Diego après avoir été informé qu’il avait été inculpé au pénal par un grand jury devant un tribunal fédéral de l’État de Washington un jour plus tôt, ont déclaré à CNBC des responsables de l’application des lois. La plainte l’accuse de 22 chefs de fraude électronique et de trois chefs de fraude en valeurs mobilières dans l’affaire.

Mais Costello ne s’est jamais présenté comme promis à ce bureau du FBI ce jour-là, ont déclaré des responsables.

Le même jour, la SEC a giflé Costello et un co-conspirateur présumé David Ferraro, avec une poursuite civile les accusant d’avoir fraudé les investisseurs et d’utiliser Twitter pour promouvoir les penny stocks sans divulguer leurs propres ventes d’actions alors que les prix augmentaient.

Comme dans l’acte d’accusation fédéral, la SEC accuse Costello de conduite frauduleuse en relation avec deux sociétés cotées en bourse qu’il contrôlait auparavant, Hempstract et GRN Holding Corp.

La SEC a déclaré dans un cas que Costello avait vendu à un couple marié 1,8 million de dollars en actions avec une majoration de plus de 9 000 % par rapport à son prix.

Ferraro, un résident de Radford, en Virginie, âgé de 44 ans, qui n’a pas été inculpé dans l’acte d’accusation avec Costello, n’a pas immédiatement renvoyé une demande de commentaire à CNBC.

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Ferraro est accusé d’avoir utilisé le compte Twitter avec le pseudo @computerbux, qui comptait près de 10 000 abonnés fin 2019, dans le stratagème.

Après que Costello n’ait pas réussi à se rendre jeudi, le FBI a publié peu de temps après une affiche “Wanted” mettant en vedette Costello, notant qu’il était un fugitif.

“Il voyage peut-être avec sa femme, Katrina Rosseini, qui n’est pas une fugitive”, a déclaré cette affiche, qui comprenait plusieurs photos de Costello, dont certaines comprenaient Rosseini.

L’affiche a noté que le couple pourrait voyager avec leur petit chien, qui s’appelle Harry.

Mardi soir, Costello a été arrêté par une équipe du FBI Swat à El Cajon, en Californie, dans le comté de San Diego, selon Emily Langlie, porte-parole du bureau du procureur américain pour le district ouest de Washington.

Mercredi matin, Costello a été transporté à l’hôpital après s’être plaint de problèmes de santé, a déclaré Langlie.

On ne sait pas encore quand il fera sa première comparution devant un tribunal fédéral de Californie.

L’appréhension de Costello était une bonne nouvelle pour Steven Selna, un avocat d’Oakland, en Californie, dont le client, CCSAC Inc., était l’une des trois sociétés de cannabis prétendument escroquées par Costello.

Le CCSAC a un procès en cours contre Costello et ses sociétés devant le tribunal de district américain du district nord de Californie, pour son incapacité, malgré les affirmations contraires, à payer 2,2 millions de dollars d’impôts à l’État de Californie au nom du CCSAC à partir de son compte à Pacific société bancaire

Selna a déclaré à CNBC que Costello détenait au moins 2,9 millions de dollars appartenant au CCSAC, qui, selon lui, a une présence majeure en Californie par le biais d’opérations de vente au détail et de distribution. L’entreprise, qui prévoit de s’étendre sur la côte Est en 2023, estime que sa perte monétaire de Costello pourrait atteindre 5 millions de dollars.

L’acte d’accusation contre Costello l’accuse d’avoir détourné frauduleusement 300 000 $ de l’argent de CCSAC déposé auprès de Pacific Banking pour acheter des actions d’une société écran cotée en bourse en 2019 dans le but de finaliser une fusion inversée avec la société alors privée de Costello, GRN Holding Corp.

Les actions de GRN ont été cotées en bourse à la suite de cette fusion.

Le dernier dossier SEC de GRN Holding indique que Costello a démissionné de son poste de PDG de la société en avril, le même mois qu’il a vendu 144 millions d’actions de GRN Holding à son PDG actuel pour 140 000 $.

L’acte d’accusation indique également qu’à divers moments au cours des stratagèmes présumés de Costello, il a décrit une autre société qu’il dirigeait, GRN Funds LLC, comme ayant plus d’un milliard de dollars sous gestion et 600 millions de dollars en dépôt.

Cette affirmation n’était pas vraie, selon la plainte.

Selon l’acte d’accusation, un juge dans l’affaire civile intentée contre Costello par le CCASC le mois dernier lui a ordonné de déclarer sous peine de parjure le nom de l’institution financière et d’autres détails sur le compte où le solde des fonds du CCSAC était détenu.

Costello a soumis une déclaration sous serment indiquant qu’au moins 2,9 millions de dollars des fonds du CCSAC étaient détenus dans une coopérative de crédit à Tacoma, Washington, au nom de GRN Funds LLC, note l’acte d’accusation.

Mais contrairement à cette affirmation, le compte courant des fonds GRN à la coopérative de crédit “a un solde de 15,35 dollars au 9 septembre 2022”, selon l’acte d’accusation.

“Tout ce qui nous intéresse, c’est de récupérer l’argent de notre client, et si cela facilite cela, c’est une bonne chose”, a déclaré Selna.

L’avocat a également déclaré que Costello, dans ses relations avec le CCSAC, “s’est certainement présenté comme ayant beaucoup de succès dans cette industrie et qu’il protégerait l’argent de notre client. Et ce n’était pas vrai”.

L’acte d’accusation indique que lorsque Costello a sollicité des fonds auprès d’investisseurs, il a fait de fausses déclarations, notamment en disant qu’il était diplômé de l’Université du Minnesota et qu’il avait une maîtrise en administration des affaires de Harvard.

Il a également affirmé avoir effectué deux tournées en Irak en tant que membre des forces spéciales et avoir reçu deux balles, laissant des éclats d’obus dans sa jambe, indique la plainte.

Costello a également déclaré à tort “qu’il était milliardaire”; “il gérait de l’argent pour des particuliers fortunés, dont un cheikh saoudien” ; et “il avait 14 ans d’expérience à Wall Street”, selon l’acte d’accusation.

“Rien de tout cela n’est vrai”, a déclaré un communiqué de presse du bureau du procureur américain Brown.

L’acte d’accusation indique qu’en 2019, lorsqu’un article en ligne a remis en question les déclarations de Costello sur son éducation, il avait GRN Holding Corp. délivrer un dossier 8-K auprès de la SEC indiquant que Costello “était diplômé de l’Université d’État de Winona avec un diplôme en administration publique qui a fréquenté l’Université de Harvard mais n’a pas obtenu son diplôme”.

“Cette déclaration était également trompeuse”, a déclaré l’acte d’accusation. Il a noté que “Costello n’a suivi qu’un seul cours dans le programme de formation continue de Harvard”.

Cette même année, Costello a demandé à GRN Holdings de publier un communiqué de presse indiquant qu’il avait des lettres d’intention non contraignantes pour acquérir au moins 10 sociétés, et que dans les mois suivants, il a publié 10 communiqués de presse annonçant l’achèvement de la diligence raisonnable pour chaque société, l’acte d’accusation a dit.

Les dépôts de GRN Holding auprès de la SEC reflétaient également ces affirmations.

Mais “GRN Holding Corporation n’a jamais réalisé les acquisitions des sociétés, même si Justin Costello était un affilié, un actionnaire, un propriétaire ou un directeur de chaque société”, indique l’acte d’accusation.

“La plupart des entreprises ont plutôt été acquises par Renewal Fuels Inc., un autre [over-the-counter market-]société cotée en bourse contrôlée par le juge Costello.”

Et contrairement aux affirmations de Costello aux investisseurs de GRN Holdings, “les sociétés n’avaient que peu ou pas de revenus ou d’actifs”, selon l’acte d’accusation.

Entre juillet 2019 et mai 2021, “plus de 7 500 investisseurs ont acheté et vendu des actions de GRN Holding Corporate tandis que Justin Costello faisait et continuait de faire des fausses déclarations importantes concernant GRN Holding”, selon l’acte d’accusation.

“Ensemble, ces investisseurs ont perdu environ 25 millions de dollars.”

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