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Un village à la fois : la guerre d’artillerie acharnée en Ukraine

Les avancées de l’armée ukrainienne dans le nord ont été modestes, mais elles sont emblématiques de la stratégie des deux camps : manœuvrer l’artillerie pour gagner du territoire.


RUSKA LOZOVA, Ukraine – Le major ukrainien avait quelques tâches à accomplir alors qu’il faisait le tour de la ligne de front de son bataillon de l’armée. Un commandant de peloton avait besoin d’armes antichars. Un autre voulait montrer une nouvelle ligne de tranchées que ses forces avaient creusées à la suite d’une récente avancée ukrainienne.

Mais alors qu’il conduisait entre les positions dans sa camionnette blindée camouflée près de la ville de Derhachi, le temps passait. Un drone de surveillance russe a plané au-dessus, observant, renvoyant des coordonnées aux unités d’artillerie russes. Une vingtaine de minutes plus tard, au moins trois obus pleuvent, obligeant le major et son équipe à se dépêcher.

“Ils vont mieux”, a déclaré le major, nommé Kostyantyn. “Ils connaissent nos positions, mais ils ont vu la voiture arriver et ont commencé à tirer.”

Les lignes de front russes au nord de Kharkiv ont stagné pendant plus d’un mois. Mais au cours des derniers jours, les forces ukrainiennes ont avancé vers l’extérieur de la ville, lançant une offensive concertée vers le nord et l’est qui a commencé par de violents bombardements et un assaut d’infanterie soutenu par des chars et d’autres véhicules blindés.

Bien que les gains aient été modestes, ils sont emblématiques à la fois de la stratégie ukrainienne et russe alors que la guerre se prolonge dans son troisième mois : une mouture lente qui se concentre sur un village à la fois et repose principalement sur des drones et des tirs concentrés avec de l’artillerie.

Ces armes, capables de lancer des munitions hors de la ligne de mire directe des forces adverses, sont désormais l’élément central de la guerre après la défaite russe autour de Kiev, où de longues colonnes de troupes et de chars étaient des cibles visibles vulnérables aux embuscades. Sans eux, les unités ukrainiennes et russes ne peuvent ni avancer ni vraiment se défendre.

Les manœuvres de va-et-vient se déroulent dans l’est de l’Ukraine – à la fois alors que les forces russes avancent dans la région du Donbass et que les forces ukrainiennes tentent de forcer les unités d’artillerie russes hors de portée de Kharkiv, une ville tentaculaire à 40 km de la frontière russe.

“C’est une guerre de position, une guerre d’artillerie”, a déclaré Kostyantyn, le major, qui a refusé de donner son nom de famille pour des raisons de sécurité.

Cette dynamique se joue depuis des jours à Ruska Lozova. La ville, juste au nord de Kharkiv, a été déclarée libérée par l’armée ukrainienne à la fin du mois dernier, bien que les soldats ennemis en fuite aient été remplacés par des obus d’artillerie et que les habitants terrifiés continuent d’évacuer.

Les drones russes, à savoir le petit Orlan 10, qui ressemble à une tondeuse à gazon, se sont révélés être une présence mortelle et flânante. La capacité du drone à identifier les positions ukrainiennes pour les batteries d’artillerie russes signifie que chaque pied de terrain gagné autour de Kharkiv est confronté à de lourds bombardements.

“Ils ont un Orlan suspendu dans le ciel, ils voient les positions, les ciblent et tirent”, a déclaré Kostyantyn. Les Ukrainiens ont leurs propres drones – dont beaucoup sont de petits types en vente libre – capables de fournir des résultats similaires.

Les Russes ont occupé Ruska Lozova, une ville d’avant-guerre d’environ 6 000 habitants, à la mi-mars, ont déclaré des habitants et des officiers militaires ukrainiens, après avoir été repoussés de Kharkiv au cours des semaines précédentes. On ne sait pas combien de soldats russes y étaient en garnison, bien que les habitants estiment qu’il y en avait des centaines compte tenu du nombre de véhicules dans la ville.

Ruska Lozova est une agréable banlieue de maisons à un étage, traversée par la rivière Lozovenka. Beaucoup de ses habitants sont des chasseurs avides dans les forêts voisines et les champs ouverts. Mais l’importance militaire stratégique de la ville réside dans ses collines, qui offrent une ligne de vue directe sur Kharkiv, à plusieurs kilomètres de là.

Une fois qu’ils ont pris Ruska Lozova, les soldats russes ont positionné l’artillerie sur les hauteurs et ont commencé à tirer sur Kharkiv. Au nord et à l’est de la ville, les soldats russes installent d’autres positions d’artillerie dans les villages voisins et étendent le bombardement. L’armée ukrainienne a riposté depuis des positions d’artillerie dans et autour de la ville qui ont été décalées pour s’assurer que certaines sont hors de portée de leurs homologues russes.

Le résultat a été un duel entre des armes comme plusieurs systèmes de lance-roquettes, certains avec des portées d’environ 20 milles; des obusiers, d’une portée d’environ 13 milles et des mortiers plus lourds, capables de lancer des obus d’environ cinq milles.

“Les deux parties utilisent l’artillerie pour priver l’autre de la capacité de manœuvrer”, a déclaré Michael Kofman, directeur des études russes au CNA, un institut de recherche à Arlington, en Virginie. “Et ils l’associent au renseignement basé sur des drones. ”

Pour les Ukrainiens, reprendre Ruska Lozova est devenu une priorité, un moyen de soulager la pression et les bombardements sur les parties nord de la ville.

L’unité de Kostyantyn, un bataillon des forces spéciales, ainsi que d’autres forces, ont pris part à l’assaut. La première partie de l’opération, a-t-il dit, consistait à supprimer et à éliminer l’artillerie russe autour de la ville avant d’avancer. Les habitants de Ruska Lozova ont déclaré que lorsque les troupes ukrainiennes sont arrivées, fin avril, les bombardements étaient incessants.

« Chaque maison est endommagée, tout brûle. Il est réduit en bouillie », a déclaré Natalia Chichyota, 41 ans, le lendemain de la libération de Ruska Lozova. Au moins deux civils y ont été tués pendant l’occupation.

Des chars et des véhicules blindés de transport de troupes ont suivi le barrage d’artillerie ukrainien, a déclaré Kostyantyn, expliquant que les troupes mécanisées ont pu se déplacer plus facilement après que l’artillerie russe ait été pratiquement réduite au silence et déplacée.

“Après avoir supprimé leurs points de tir avec l’artillerie, notre avant-garde est entrée”, a-t-il dit, ajoutant que le soutien aérien russe est arrivé peu après. Les habitants ont déclaré que les Russes avaient utilisé des frappes aériennes qui avaient laissé de grands cratères, en particulier autour de l’une des églises de la ville, mais étaient loin d’être aussi fréquentes que les tirs d’artillerie.

Ce qui a suivi après l’entrée des chars et de l’infanterie ukrainiens dans la ville n’est pas tout à fait clair. Selon des habitants, les premiers soldats ukrainiens sont arrivés devant leurs maisons vers le 26 avril. Ruska Lozova a été déclarée libérée le 28. La retraite russe, de l’avis de tous, a été relativement ordonnée.

Au cours de cette période, a déclaré Kostyantyn, il y a eu une “bataille à la carabine” autour de la ville entre les troupes ukrainiennes et russes, un événement rare à ce stade de la guerre, qui avait principalement comporté des tirs d’artillerie, de roquettes et de mortiers.

“Maintenant, nous creusons des tranchées là-bas, ils nous tirent dessus avec l’artillerie d’un autre village”, a déclaré Kostyantyn. L’artillerie russe se retire dans un village plus au nord appelé Pytomnyk. Le pont sur la route principale qui relie les deux villes a été rendu inutilisable, ce qui retardera probablement toute nouvelle avancée ukrainienne.

“Et comme ça, village après village, on les repousse de Kharkiv.”

Le major n’a pas révélé le nombre de victimes ukrainiennes subies dans la bataille, ni divulgué aucune estimation du nombre de Russes blessés et tués. Mais tout type d’opération offensive comme celle visant à capturer cette ville entraîne presque certainement des pertes des deux côtés.

Ruska Lozova a peut-être été libérée des forces russes pour le moment, mais la guerre a à peine disparu. Comme tant d’autres villes d’Ukraine, elle est piégée dans la “zone grise” – la terre entre les forces russes et ukrainiennes – et sujette à de fréquents bombardements.

“Les drones volent depuis des jours”, a déclaré Sergiy, un habitant de Ruska Lozova, qui s’est enfui mardi à Kharkiv. “Dès que les soldats apparaissent, les tirs commencent.”

Ces derniers jours, une grande partie de la population restante a fui vers Kharkiv ; certains sont récupérés par des convois d’aide humanitaire composés de volontaires conduisant leurs propres berlines, minibus et camionnettes dans la ville détruite.

Une de ces courses s’est produite plus tôt cette semaine lorsque Oleg et Mykola, bénévoles d’une église baptiste de Kharkiv, ont conduit leur camionnette Mercedes blanche de 1996 à Ruska Lozova. Ils se sont précipités dans la ville, à la recherche de familles qui voulaient évacuer et ont distribué des sacs de nourriture à ceux qui voulaient rester.

Ce n’est que vers la fin de leur mission d’une heure, alors que plusieurs personnes s’entassaient dans la camionnette, que l’artillerie russe a commencé à hurler – un tour après l’autre se rapprochant de leur véhicule au ralenti alors qu’ils luttaient pour plier le déambulateur d’une femme plus âgée et charger les bagages dans le arrière. Les passagers ont croisé leurs cœurs et ont prié.

C’est ce que signifiait être libéré dans ce chapitre de la guerre d’artillerie, dans lequel la ligne de front n’est pas tant définie par des tranchées, mais par la portée des canons de chaque côté.

Ils retournèrent vers Kharkiv, la camionnette vieillissante se soulevant pour gravir la colline qui avait autrefois été un point de vue idéal pour les forces russes. C’était le septième voyage d’Oleg à Ruska Lozova depuis que les troupes ukrainiennes ont repris la ville.

“Aujourd’hui a été une bonne journée”, a-t-il dit, le visage impassible, après être revenu en ville. “C’était assez calme.”

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