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Une mouette bat des ailes et un virus mortel explose

Un grand goéland marin migrant de l’Europe vers l’est du Canada l’hiver dernier a peut-être été le premier porteur en Amérique du Nord de la souche mortelle de la grippe aviaire qui a tué des dizaines de millions de volailles domestiques et dévasté les populations d’oiseaux sauvages.

Les épidémies à grande échelle ont fourni aux chercheurs une nouvelle opportunité d’affiner leur compréhension de la maladie en étudiant les espèces d’oiseaux sauvages, les comportements et les écologies qui jouent un rôle clé dans la transmission.

“Des études antérieures portant sur la grippe aviaire ont fait ces grandes catégorisations d’oiseaux sauvages et domestiques”, a déclaré Nichola Hill, professeur adjoint de biologie à l’Université du Massachusetts à Boston et auteur principal d’un nouvel article sur le sujet.

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Mais “les oiseaux sauvages sont incroyablement riches en espèces”, a-t-elle déclaré, ajoutant que “chacun d’eux a une histoire naturelle et un comportement uniques”.

Savoir quelles espèces migratrices sont porteuses de l’agent pathogène, par exemple, peut aider à prédire quand et où il pourrait arriver en fonction des voies de migration.

Après l’arrivée à terre du goéland migrateur, la grippe aviaire hautement pathogène, également connue sous le nom de virus H5N1, a explosé à travers l’Amérique du Nord. Plus de 77 millions de volailles, la plupart élevées dans des conditions de surpeuplement qui ont alimenté la propagation et l’évolution du virus, ont été abattues dans des dizaines de pays.

Pour certains experts, le bilan causé par cette souche H5N1 sur les oiseaux sauvages – elle a frappé plus de 100 espèces jusqu’à présent – a été alarmant et sans précédent dans sa profondeur et son ampleur. Parmi les oiseaux sauvages, la propagation peut être difficile à contenir, posant une plus grande menace de propagation à d’autres espèces sauvages. Et certaines espèces d’oiseaux sauvages, comme les grues et certains oiseaux de mer, sont particulièrement vulnérables, en particulier celles dont le taux de reproduction est faible et celles qui sont déjà menacées.

L’Organisation mondiale de la santé animale estime que plus de 383 000 décès d’oiseaux sauvages peuvent être attribués au virus depuis octobre, bien que le nombre puisse être largement sous-estimé en raison de la difficulté de suivre les oiseaux malades et morts.

L’agent pathogène s’est propagé rapidement à travers les régions et les espèces, à des taux beaucoup plus élevés que lors de la dernière épidémie en 2014-2015.

“Cela a un impact sur une plus grande gamme d’hôtes et ne mène pas à l’impasse chez les oiseaux sauvages comme avant”, a déclaré Hill. “Il est maintenu chez les oiseaux sauvages, et c’est une perspective effrayante. Pour beaucoup d’entre nous dans ce domaine, mon Dieu, que faisons-nous lorsque nous rencontrons un animal sauvage pour lequel il n’y a aucun contrôle ? »

On a longtemps supposé que les principaux hôtes de la grippe aviaire étaient les canards tamponneurs, tels que les canards colverts, les sarcelles et les canards souchets, qui se nourrissent à la surface et juste en dessous, la croupe en l’air. Ils sont essentiels à la propagation car ils présentent des symptômes légers ou inexistants et ils le propagent très loin. La nouvelle étude a cependant révélé que d’autres oiseaux, comme les oies, jouaient un rôle sous-estimé en raison de leur histoire naturelle.

“Les oies sont un peu plus tolérantes aux zones perturbées par l’homme”, a déclaré Hill. “Imaginez une exploitation avicole commerciale ou une exploitation de basse-cour où ils répandent du grain.” Cela attire “les oies et d’autres oiseaux charognards, comme les goélands, les corbeaux et les pies, il y a donc une interface entre eux”, a-t-elle déclaré.

L’histoire naturelle unique du goéland marin, le plus grand goéland du monde, par exemple, joue un rôle dans la transmission. “Les goélands étaient des hôtes vraiment rares pour les formes hautement pathogènes du virus”, a déclaré Hill. «Quand ils l’ont porté, ces rares occasions, ils l’ont répandu très rapidement. Rien de tel qu’un goéland pour une dispersion vraiment rapide du virus et sur de très longues distances. Ils attraperont un vent arrière et traverseront l’Atlantique en 24 heures.

L’étude peut aider d’autres chercheurs à suivre non seulement la propagation continue de l’agent pathogène de cette année, mais aussi les voies empruntées par d’autres virus nuisibles à la faune.

“Savoir que les goélands, les oies et les canards peuvent déplacer ce virus de différentes manières est une grande contribution pour comprendre ou éventuellement modéliser avec plus de précision comment s’attendre à ce qu’un virus comme celui-ci se propage”, a déclaré le Dr. Jonathan Runstadler, professeur et président du Département des maladies infectieuses et de la santé mondiale à la Cummings School of Veterinary Medicine de l’Université Tufts et co-auteur de l’article.

Les données “nous permettent de prédire si un virus émerge, quand cet oiseau pourrait entrer en Amérique du Nord et quelles populations d’oiseaux nous pourrions cibler pour la surveillance afin de le détecter”, a déclaré Runstadler.

La lignée hautement pathogène de la grippe aviaire de cette année est née vers 1996, découverte pour la première fois chez une oie domestique en Chine. Depuis lors, il circule dans le monde entier chez les oiseaux sauvages et domestiques, évoluant au fur et à mesure qu’il se déplace d’hôte en hôte.

En 2005, après une décennie d’évolution, la souche a provoqué une importante épidémie chez les oiseaux sauvages dans les zones humides en Chine.

La souche est apparue aux États-Unis pour la première fois en 2014, voyageant chez des oiseaux migrateurs d’Eurasie à travers le Pacifique jusqu’en Alaska et plus à l’est, provoquant des épidémies dans des fermes avicoles américaines qui ont entraîné la mort de 40 millions de dindes et de poulets.

Après avoir atteint le Midwest, cependant, des abattages massifs l’ont arrêté, éliminant la propagation virale pour les populations sauvages et domestiques.

“Nous n’avons pas de vaccin”, a déclaré Hill. “Tout ce que nous avons dans notre trousse à outils, c’est l’échange de toutes nos volailles, ce qui est affreux, mais dans une certaine mesure, cela a réussi.”

Mais tuer des volailles infectées n’a pas fonctionné cette fois-ci, en partie parce que le virus a pu trouver un foyer chez tant d’oiseaux sauvages, engendrant la plus grande épidémie de grippe aviaire.

Dans certains endroits, les autorités ont averti les producteurs de poulet et même les personnes qui élèvent des troupeaux de basse-cour de garder leurs oiseaux à l’intérieur, tandis qu’à d’autres endroits, la menace semble être passée.

“Ce virus est si bon parce qu’il va et vient entre le sauvage et le domestique”, a déclaré Hill. « Il n’y a pas de meilleur moyen d’amplifier un virus que de prendre un réservoir sauvage et de domestiquer un parent proche. C’est exactement ce que nous avons fait avec des poulets et des canards. Les formes hautement pathogènes du virus ne se produisent que lorsque le virus pénètre dans les animaux d’élevage. »

Aux Îles-de-la-Madeleine, au Québec, des responsables de la faune ont récemment découvert les carcasses de milliers de fous de Bassan blancs décimés par la grippe.

Il n’y a aucun moyen de prédire si les épidémies de grippe vont diminuer ou s’aggraver.

Certaines espèces, comme les rapaces, les oiseaux de mer et les oiseaux de rivage, courent également un grand risque d’attraper le virus en raison de leurs comportements. On sait que des dizaines de pygargues à tête blanche sont morts de la grippe, en grande partie parce qu’ils se nourrissent de canards et d’autres oiseaux porteurs de l’agent pathogène.

Les oiseaux qui se rassemblent en grand nombre sont également en danger. “Il y a beaucoup d’oiseaux qui affluent – oiseaux de rivage, sternes et oiseaux de mer – qui forment des groupes massifs et massifs et cela pourrait être une journée sur le terrain pour le virus”, a déclaré Hill.

L’ampleur de la dévastation de diverses espèces est difficile à évaluer, car la surveillance fait défaut. Un meilleur suivi le long des routes de migration aiderait les experts à trouver des moyens d’atténuer la propagation du virus.

La mort d’un grand nombre de puffins et d’autres espèces d’oiseaux de mer a été signalée le long de la côte atlantique dans le Massachusetts, le Maine, le New Hampshire et le Connecticut. La grippe aviaire est un suspect, bien que les tests ne l’aient pas confirmé.

“L’étendue géographique de la détection, le nombre d’espèces que nous obtenons avec les détections, la quantité de maladies que nous voyons chez les oiseaux sauvages, tout cela est sans précédent”, a déclaré Andy Ramey, un généticien de la faune de recherche US Geological Survey en Alaska. qui étudie la grippe aviaire. “C’est un territoire inconnu et difficile de savoir à quoi s’attendre.”

On craint également que pendant la saison de reproduction de cette année pour de nombreuses espèces, les parents puissent transmettre la maladie à leur progéniture, dont le système immunitaire est sous-développé. Les jeunes oiseaux sauvages sont souvent exposés à des virus peu pathogènes, qui sont courants et peuvent servir presque d’inoculations, aidant à renforcer leur système immunitaire.

Une espèce en voie de disparition surveillée est la sterne de Dougall sur Buzzards Bay au large des côtes du Massachusetts. Les tests ne font que commencer et aucun oiseau malade n’a encore été trouvé.

“Il semble que ce soit une année alimentaire difficile pour les sternes”, a déclaré Carolyn Mostello, biologiste des oiseaux côtiers pour la Division des pêches et de la faune du Massachusetts. « La nidification a été lente. Espérons que nous n’avons pas une combinaison de ressources alimentaires pauvres et de grippe aviaire ; qui pourraient agir ensemble pour vraiment nuire aux populations.

Les experts disent que la grippe aviaire présente un faible risque pour les humains et jusqu’à présent, elle n’a été détectée que chez deux humains. Cependant, à mesure qu’il persiste et évolue, il pourrait acquérir la capacité de constituer une menace sérieuse de propagation aux humains.

Hill a déclaré qu’un handicap majeur pour mieux comprendre l’épidémie a été le manque de financement pour les efforts visant à suivre la propagation. “La surveillance est vraiment, vraiment, vraiment mauvaise”, a-t-elle déclaré. “Nous dépensons très peu d’argent et de temps pour anticiper cela.”

© 2022 La Compagnie du New York Times

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