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Une rafale de Sissinghurst | Financial Times

Le jardin anglais par excellence est Sissinghurst dans le Kent. Comment a-t-il fait face à ces années difficiles de confinement et, récemment, de sécheresse ? J’ai été voir.

Le signal de ma visite a été l’ouverture d’une petite exposition dans la longue bibliothèque de Sissinghurst. Il a le titre séduisant Affaires à Berlin : Harold en Allemagne, Vita amoureuse et il court jusqu’au 17 février de l’année prochaine. C’est amusant de voir si vous visitez de toute façon Sissinghurst. J’ai été aidé à le comprendre par sa coordinatrice principale, Kathryn Batchelor, et par Lesley Chamberlain, qui a écrit récemment sur ses sujets.

En 1928-29, Harold Nicolson et sa femme Vita Sackville-West étaient encore basés à Long Barn, dans le Sussex, où Vita faisait son premier jardin, disparu depuis longtemps. L’exposition aborde une face moins connue de ces années et contient, pour moi, une surprise.

En tant qu’écolier, j’ai été inspiré par les chroniques de jardinage de Vita des années 1950 et 1960 et j’ai été motivé par elles pour écrire mes propres chroniques. Dans les années 1980, j’en ai édité une sélection, pour laquelle j’ai lu toutes les chroniques de journaux qu’elle ait jamais écrites. J’ai aussi lu ses journaux de jardin mais, jusqu’à la semaine dernière, je n’avais jamais entendu sa voix.

Je vais d’abord expliquer ce que présente l’exposition. Il ne contient pas de nouvelles découvertes biographiques, mais à travers des livres et des affiches, il rappelle avec justesse le vaste arrière-pays culturel et personnel du couple. Son centre d’intérêt est Berlin. À la fin de 1927, Harold s’y installa pour occuper un poste diplomatique. Il parlait et lisait déjà couramment l’allemand, mais Vita connaissait moins bien l’allemand. Au début, elle est restée dans le Sussex, non seulement avec son amant du moment, Virginia Woolf, mais avec un projet que j’avais complètement oublié.

En tant que poète elle-même, elle avait été prompte à reconnaître le génie du poète Rilke. Peu de temps après sa mort en 1926, elle a formé un plan pour traduire ses vers allemands en anglais pour la première fois. Elle a dû apprendre un peu d’allemand tout en étant scolarisée à la maison, mais elle a été grandement aidée par son cousin accompli Edward Sackville-West, qui connaissait bien la langue.

Détails de l'exposition à Sissinghurst

Objets exposés dans l’exposition de Sissinghurst “Affaires à Berlin” © National Trust

En février 1928, elle sortit rendre visite à Harold et de nouveau en août, des mois, je pense, où son jardin pouvait se passer d’elle. Son travail sur Rilke en a profité. Sa vie privée aussi.

Berlin offrait des clubs et des refuges sociaux pour ce qui serait désormais classé comme une clientèle LGBTQ. À partir de 1919, il a également eu le premier Institut européen des sciences sexuelles. Harold a visité les clubs avec ses compagnons masculins et lui et Vita sont allés à ce qu’elle a décrit comme « le bal des sodomites ». Elle a également rencontré Margaret Goldsmith, dame de lettres, déléguée commerciale américaine et épouse du correspondant berlinois du Manchester Guardian. Ils ont eu une liaison passionnée. Comme l’allemand de Goldsmith était courant, elle a été d’une grande aide pour le travail de Vita sur la poésie de Rilke.

En 1931, elle et son cousin Edward ont traduit la traduction de Rilke Élégies Duino a finalement été publié. Il a été réédité l’année dernière par Pushkin Press avec une introduction utile de Lesley Chamberlain.

Ses premiers éditeurs furent Leonard et Virginia Woolf. Virginia avait été l’amante de Vita pendant un certain temps et, en janvier 1929, vint lui rendre visite à Berlin. Elle a décrit la vie des Nicolson comme du « chahut » : de toute évidence, elle a vu douceur Vita, pas la dolce vita. En l’absence de Vita, Virginia avait terminé son propre tour de force, Orlando, une chanson d’amour à Vita se déroulant à différentes époques et époques, qui ne manque jamais de me fasciner. Elle se méfiait du milieu socialement supérieur de Vita et au moment où le livre parut, elle avait également des raisons de se méfier de sa fidélité.

En 1929, Harold renonça à sa carrière diplomatique et en 1930 les Nicolson achetèrent le château de Sissinghurst, alors en ruine. Leur jardin a une dette envers le jardinage français d’autrefois : toutes ces roses anciennes et ces tilleuls blanchis. Devait-il quelque chose à son prélude allemand ? Vita avait un jour décrit la vue de sa fenêtre comme «pas trop déprimante allemande»: les années berlinoises n’ont pas marqué sa conception, aussi variée soit-elle.

Une affiche pour l'exposition à Sissinghurst, représentant un homme avec une pipe fumante et une femme portant un chapeau

Une affiche pour l’exposition © Cassie Dickson

Sa dette allemande devait venir plus tard, avec les deux jardiniers que Vita engagea vers la fin de sa vie. Pamela Schwerdt et Sybille Kreutzberger sont issues de familles allemandes mais ont longtemps été formées et ont travaillé en Grande-Bretagne. Ils sont devenus les génies du lieu après la mort de Vita en 1962.

Le jardin avait déjà plus de 30 ans mais ils l’ont perpétué, prolongeant son intérêt saisonnier tout en soignant le superbe aménagement et la plantation des Nicolson, qui lui ont donné sa magie. Les Sissinghurst des années 1970 et 1980 ont atteint de nouveaux sommets grâce à leur compétence et leur dévouement.

Dans une chronique sur le jardinage d’octobre, Vita a un jour écrit à quel point le jardin d’automne était rose et vert : “pas le bronze et le bleu, les couleurs que nous associons aux bois qui tournent et à la distance brumeuse”. Je me suis assis dans sa cour avant avec son jardinier en chef actuel, Troy Scott Smith, et j’ai discuté des défis auxquels il est confronté. Il a travaillé pour la première fois à Sissinghurst en 1992 et est revenu pour un deuxième séjour en tant que jardinier en chef.

Pendant les fermetures, le National Trust a mis en congé six des huit jardiniers et a temporairement arrêté les 50 bénévoles de Sissinghurst. Lorsque l’équipe s’est réunie, une première priorité était le rétablissement d’une zone que les Nicolson, toujours tournée vers l’extérieur, appelaient Délos, en l’honneur d’une visite sur cette île grecque. C’est une grande amélioration, dont la flore égéenne a plutôt bien résisté à l’été sec de cette année. Ailleurs, la sécheresse était un cauchemar : Sissinghurst n’a pas de système d’irrigation.

Maintenant dans les années 90, le jardin a dû à plusieurs reprises abandonner certaines de ses anciennes plantations célèbres. J’allais dans l’espoir d’admirer le long parterre de pâquerettes à fleurs bleues, Aster x frikartii, qui courait sous le mur jusqu’aux douves. Élevée par un producteur suisse alémanique, elle aurait pu convenir à la petite exposition de la bibliothèque, mais elle a dû être retirée. Finalement, les asters ont développé un virus mortel. Pour le moment ils ont été remplacés par des zinnias, fleurs que Vita aimait aussi.

Aucun jardin n’est immobile. Scott Smith vise 2030, le centenaire de l’acquisition du jardin par le couple. Après les récentes difficultés, il y a tout à jouer. Dans la cour avant, le jardin accueillait les visiteurs avec des pétunias violet foncé, de beaux pélargoniums rouge foncé et une magnifique bordure de bleus et de violets brumeux. D’un côté, un grand arbre cercidiphyllum était en effet une harmonie automnale de rose et de vert.

Ils sont tous partis maintenant et Scott Smith se lance dans une réintégration. Les plantes à huile de ricin à feuilles rouge-violet se trompent, il le sait, dans la bordure de bleus que Schwerdt et Kreutzberger ont rendue magique.

Dans l’exposition, un panneau invite les visiteurs à composer le 2 sur un téléphone noir et à écouter Vita répondre. Fasciné, je l’ai fait, m’attendant à entendre une voix patricienne s’adresser à moi, peut-être avec une profondeur enfumée. Au lieu de cela, j’ai entendu une énonciation nette dans un registre moyen. Elle avait été enregistrée en train de lire des vers de son poème le pays qui contraste le paysage sec de la Perse, qu’elle avait visitée, avec le beau vert de l’Angleterre en été.

Elle semblait encore plus mémorable alors que les jardiniers à l’extérieur de la fenêtre ratissaient des tonnes d’herbe brune morte de la pelouse, résultat des journées d’été les plus chaudes jamais enregistrées en Grande-Bretagne.

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